Illustration: sbtlneet (Pixabay)

Un cerebro vivo en un tarro, literalmente. El √ļltimo avance del MIT en materia de neurociencia es digno de una pel√≠cula de terror. El experimento ten√≠a como objetivo conservar mejor estos √≥rganos de cara a pruebas m√©dicas, pero ha destapado un debate √©tico muy peligroso: ¬Ņse puede hacer con humanos?

El autor del experimento, un neur√≥cient√≠fico de la Universidad de Yale llamado Nenad Sestan explica c√≥mo ha desarrollado una t√©cnica que permite mantener con vida el cerebro de un cerdo conect√°ndolo a un sistema de v√°lvulas que bombean sangre artificial con ox√≠geno y nutrientes en un tanque de laboratorio mantenido a la temperatura adecuada. El sistema de llama BrainEX y no s diferencia mucho del que se puede usar en hospitales para mantener vivo un ri√Ī√≥n o un h√≠gado. La diferencia es que Sestan ha logrado que su sistema circulatorio mantenga vivas hasta las c√©lulas m√°s profundas del cerebro.

Advertisement

En los √ļltimos a√Īos, Sestan ha investigado con los cerebros de unos 200 cerdos sacrificados en un matadero para la industria c√°rnica. El objetivo del investigador no es en absoluto crear un Frankenstein porcino, sino desarrollar un procedimiento que permita mantener tejido cerebral vivo y en √≥ptimas condiciones. Ser√≠a un avance notable para multitud de proyectos cient√≠ficos que estudian enfermedades como el Alzheimer o simplemente tratan de crear un mapa de conexiones del cerebro. Nunca antes se hab√≠a logrado mantener un cerebro vivo fuera del cuerpo en un animal tan grande como un cerdo. Lo m√°s parecido fueron pruebas realizadas en 1995 con ratones.

Cerebro vivo, pero ¬Ņconsciente?

Seg√ļn Sestan, ninguno de los cerebros que ha conseguido mantener con su t√©cnica (hasta un m√°ximo de 36 horas) ha dado muestras de estar consciente. De hecho, lo primero que hicieron √©l y su equipo fue comprobarlo mediante diferentes tipos de esc√°ner cerebral y electrodos. A todos los efectos el √≥rgano permanece en coma y sin actividad cerebral que implique conciencia. Sin embargo, el propio Sestan apunta que esa falta de actividad puede deberse a los f√°rmacos empleados en la sangra artificial, que adormecen las neuronas.

Advertisement

La duda sobre si el cerebro puede llegar a reactivarse en ese estado sigue ah√≠, y las implicaciones de la t√©cnica son demasiado profundas como para pasarlas por alto. En teor√≠a se podr√≠a aplicar su procedimiento a otros animales o incluso a seres humanos ¬ŅQu√© ocurrir√≠a entonces?

¬ŅC√≥mo reaccionar√≠a un cerebro vivo y consciente en un estado de absoluta privaci√≥n sensorial ni capacidad de comunicarse? ¬ŅRetendr√≠a su memoria y conocimientos en ese estado? Es m√°s, ¬Ņqu√© estatus legal tendr√≠a una persona as√≠?

El villano de Robocop 2. De momento (y por suerte) solo ficción
GIF: Orion Pictures / YouTube

Advertisement

De momento no existe ninguna tecnología capaz de transplantar un cerebro al cuerpo de otra persona. El sistema nervioso es sencillamente demasiado complejo para volverlo a conectar así como así. No obstante, la técnica de este neurocientífico abre la puerta a conservar el cerebro cuando el resto del cuerpo ha dejado de funcionar, lo que a su vez hace pensar en muchos escenarios, algunos bastante terroríficos.

La t√©cnica desarrollada por Sestan no ha tardado en suscitar un enorme debate cient√≠fico. Aunque a√ļn no ha publicado oficialmente los resultados de sus investigaciones, la editorial de este n√ļmero de Nature est√° formada por varios cient√≠ficos que piden que se regule de manera muy cuidadosa los experimentos de este tipo con cerebros vivos. [v√≠a MIT Technlogy Review]