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Una explosión de meteorito devastó parte de la Antártida hace 430.000 años

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Interpretación artística del chorro caliente de partículas fundidas y gas caliente que golpeó la antigua superficie antártica.
Interpretación artística del chorro caliente de partículas fundidas y gas caliente que golpeó la antigua superficie antártica.
Imagen: Mark A. Garlick

Los asteroides que chocan directamente contra la superficie de la Tierra pueden causar grandes daños, pero, como sugiere la nueva evidencia descubierta en el este de la Antártida, los asteroides que explotan al entrar a nuestro planeta también pueden ser devastadores.

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Bolas negras súper diminutas hechas de roca ígnea son evidencia de un evento calamitoso en las montañas Sør Rondane de la Antártida hace unos 430.000 años, según una investigación publicada en Science Advances. Un objeto que medía entre 100 y 150 metros de ancho entró en la atmósfera de nuestro planeta, pero en lugar de estrellarse en la superficie y formar un cráter, el objeto explotó antes de llegar al suelo.

Eso puede parecer algo bueno, pero como señaló en un correo electrónico el geoquímico y científico planetario Matthias van Ginneken, este evento de “explosión en el aire” logró devastar la superficie helada de la Antártida.

Cuando el objeto explotó, produjo una “nube de gas sobrecalentado” que resultó de la “vaporización del asteroide durante la entrada atmosférica”, explicó van Ginneken, autor principal del estudio e investigador asociado de la Universidad de Kent en el Reino Unido. Esta nube, llena de diminutas partículas fundidas y vapor abrasador, viajó como un chorro y a velocidades extremas, ya que “no tuvo tiempo de perder impulso al llegar a la capa de hielo de la Antártida”, dijo. Cuando este chorro alcanzó la superficie, todavía se movía a velocidades cercanas a varios kilómetros por segundo.

No se formó ningún cráter a partir de este evento, pero el área de contacto, la región que entró en contacto con la nube de gas sobrecalentado, se convirtió en un infierno, y las temperaturas alcanzaron varios miles de grados Celsius.

“Esto significa que cualquier cosa que se interpusiera directamente en su camino se habría vaporizado”, explicó van Ginneken. “Además de eso, una enorme onda de choque resultó de la explosión del asteroide cerca del suelo”, afirmando que si ocurriera un evento similar en un área habitada hoy, “sería desastroso y extremadamente destructivo para varios cientos de kilómetros”.

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Tendemos a pensar en los asteroides como una amenaza solo si golpean la superficie, pero este antiguo evento en la Antártida sirve como un recordatorio aterrador del potencial catastrófico de las explosiones en el aire. Como señaló van Ginneken, “estas explosiones son un peligro que no debe ignorarse, principalmente porque son mucho más frecuentes que los impactos que forman cráteres resultantes de asteroides mucho más grandes”.

La estela de humo producida por el meteoro de Chelyabinsk en 2013.
La estela de humo producida por el meteoro de Chelyabinsk en 2013.
Imagen: Alex Alishevskikh / Wikimedia Commons, CC BY-SA 2.0
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Sabemos de al menos dos eventos de explosión de este tipo en la historia reciente, los cuales fueron significativamente más débiles que el recientemente documentado en la Antártida. El famoso evento de Tunguska de 1908 es el ejemplo más notable, en el que un asteroide en explosión aplastó decenas de millones de árboles en 2.150 kilómetros cuadrados de Siberia. En 2013, un asteroide explotó sobre Chelyabinsk, Rusia, asustó a la población y rompió ventanas en una amplia zona.

Dicho esto, los científicos han luchado por identificar otros ejemplos históricos de estos eventos calamitosos debido a la falta de evidencia visible, es decir, cráteres de impacto discernibles. El desafío consiste en localizar los restos de los eventos de explosiones en el registro geológico.

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Partículas de impacto recuperadas de las montañas Sør Rondane, Antártida.
Partículas de impacto recuperadas de las montañas Sør Rondane, Antártida.
Imagen: Scott Peterson

La búsqueda de esta elusiva evidencia llevó a van Ginneken, junto con el coautor Steven Goderis de la Vrije Universiteit Brussel, en Bélgica, y Alain Hubert de la estación antártica Princess Elisabeth, a las montañas Sør Rondane de la Antártida. El trío eran miembros de la expedición belga de meteoritos antárticos 2017-2018, que fue financiada por la Oficina Federal de Política Científica de Bélgica y organizada con el propósito explícito de la caza de micrometeoritos. La mayor parte de esta investigación tuvo lugar cuando van Ginneken trabajaba en el Real Instituto Belga de Ciencias Naturales de la Vrije Universiteit Brussel y la Université Libre de Bruxelles.

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El equipo pasó un día entero en la cima de la montaña Walnumfjellet, donde tomaron muestras de sedimentos glaciares de una superficie antigua y erosionada por los glaciares. De vuelta en la estación, “no nos tomó mucho tiempo encontrar micrometeoritos y partículas de aspecto muy inusual que parecían varias esférulas fusionadas a muy alta temperatura”, dijo van Ginneken, añadiendo: “sabiendo que no eran micrometeoritos pero aún más probablemente extraterrestres, la idea de que fueran el resultado de un gran evento meteorítico parecía una gran probabilidad”.

En total, los científicos encontraron 17 partículas ígneas esféricas negras. Usando microscopios y técnicas de láser, encontraron que las partículas medían entre 100 y 300 micrómetros de ancho y consistían en los minerales olivino y espinela de hierro, fusionados por pequeños trozos de vidrio. Pero lo que hizo que los científicos se dieran cuenta de que estas partículas no eran de este planeta fue su composición condrítica y su alto contenido de níquel. De hecho, “las condritas son meteoritos primitivos y son el tipo más común de meteoritos que caen sobre la Tierra”, explicó van Ginneken.

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Hasta la fecha, el equipo las relacionó con otras partículas de impacto encontradas previamente en los núcleos de hielo de la Antártida EPICA Dome C y Dome Fuji, en los que se registró un gran “evento meteorítico como una fina capa de polvo extraterrestre”, dijo van Ginneken. Estas partículas, todas que datan del mismo período de tiempo, parecen haberse formado a partir de un solo evento hace unos 430.000 años.

La nueva investigación es importante porque sirve de demostración de una forma de buscar explosiones de aire meteóricas en el registro geológico. Pero también sirve como recordatorio de la amenaza que representan tales eventos. Si algo así sucediera hoy en una gran ciudad, resultaría en millones de víctimas, según van Ginneken.

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Razón suficiente para seguir buscando en la Tierra signos de explosiones anteriores, mientras exploramos los cielos en busca de posibles amenazas.