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La rutina de belleza que una mujer llevaba usando durante años le ocasionó envenenamiento por mercurio severo y daño neurológico irreversible, explican sus médicos en un estudio de caso recientemente publicado por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos (CDC).

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La terrible experiencia de la mujer de 47 años fue detallada en el Informe Semanal de Morbilidad y Mortalidad del CDC, un centro de información de salud pública recopilado por el CDC de los departamentos de salud estatales y médicos locales.

Según el estudio, una habitante de Sacramento, en el estado de California, buscó atención médica a principios de julio cuando sus brazos desarrollaron espasmos musculares involuntarios y se volvieron extremadamente débiles. Durante las siguientes dos semanas, su estado de salud se deterioró aún más y no pudo caminar, hablar o ver con normalidad, lo que la llevó a su hospitalización. En el hospital, experimentó delirio, un estado de grave confusión mental.

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Dos semanas después de su hospitalización, los resultados de los análisis de sangre mostraron que tenía niveles de mercurio increíblemente altos. Su sangre contenía más de 1.000 veces el nivel de mercurio en comparación con una persona promedio. Entrevistas de médicos con su familia revelaron que la mujer mexicoamericana había estado usando cremas para blanquear la piel traídas de México durante al menos siete años.

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El mercurio ha sido popular durante mucho tiempo como ingrediente en las cremas blanqueadoras porque puede evitar que las células de la piel produzcan melanina. Pero con el tiempo su toxicidad llevó a los países de todo el mundo a prohibir o restringir estrictamente su uso en productos cosméticos, incluyendo a los Estados Unidos. Sin embargo, algunas compañías en México, así como en muchos otros países, todavía agregan mercurio de forma rutinaria a sus cremas para la piel.

El caso de esta mujer fue aún más trágico, porque se descubrió que su crema tenía mercurio orgánico, en lugar del mercurio inorgánico típicamente agregado a estos productos. El mercurio orgánico es más tóxico para el cuerpo humano en dosis más pequeñas, especialmente para el cerebro, y las víctimas son mucho menos propensas a recuperarse una vez que aparecen los síntomas neurológicos. Estos síntomas, como en el caso de la mujer, pueden tardar meses o años de exposición en manifestarse.

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Eso no quiere decir que los productos para el cuidado de la piel hechos con mercurio inorgánico sí sean seguros. Estudios los han relacionado con daño renal, erupciones cutáneas, cicatrices, al igual que depresión y psicosis. Pero el mercurio inorgánico es más fácil de eliminar mediante la terapia de quelación, una técnica para extraer metales tóxicos como el mercurio orgánico e inorgánico del cuerpo.

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En este caso, los médicos comenzaron la quelación tan pronto como descubrieron mercurio en su sangre. Pero a pesar de someterla a una prolongada terapia de quelación, la mujer no ha recuperado la capacidad de hablar y no puede “cuidarse a sí misma, lo que requiere alimentación continua por sonda para soporte nutricional”, explicaron los autores del estudio.

Estos médicos aseguran que se trata del primer caso de intoxicación por mercurio orgánico relacionado con cremas para blanquear la piel jamás documentado, y el primer caso de intoxicación vinculada a una forma particular de mercurio orgánico, llamado metilmercurio, visto en los Estados Unidos en casi medio siglo.

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Según los autores, aún se desconoce la fuente original del mercurio orgánico en la crema para la piel de la mujer, pero las autoridades de salud de California están analizando muestras de otras cremas para blanquear la piel en busca de mercurio. Además, también están “investigando el caso de un miembro de la familia con exposición probable pero enfermedad menos grave”.

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