Un frasco de 5g de heroína Bayer vendida en farmacias entre 1889 y 1913. Imagen: Wikimedia Commons

¬ŅCu√°les son las drogas m√°s adictivas? Parece una pregunta simple, pero la respuesta depende de a qui√©n le preguntes. Desde el punto de vista de diferentes investigadores, el potencial de una droga para ser adictiva puede juzgarse en t√©rminos de los da√Īos que causa, el valor que tiene en la calle, la medida en que activa el sistema de dopamina del cerebro, el placer que genera seg√ļn la experiencia de la gente, el grado en que causa s√≠ntomas de abstinencia y lo que tardan las persona en engancharse.

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Hay otros aspectos para medir el potencial adictivo de una droga, e incluso hay investigadores que sostienen que ninguna droga es adictiva siempre. Así que, dada la variada visión de los investigadores, una forma de clasificar las drogas adictivas es preguntar a los grupos de expertos. En 2007, David Nutt y sus colegas pidieron a expertos en adicción que hicieran exactamente eso, y obtuvieron algunas conclusiones interesantes.

1. La heroína

Los expertos de Nutt et al. clasificaron la heroína como la droga más adictiva. Le dieron una puntuación de 3 sobre una puntuación máxima de 3. La heroína es un opiáceo que hace que el nivel de dopamina en el sistema de recompensa del cerebro aumente hasta un 200% en experimentaciones con animales. Además de ser posiblemente la droga más adictiva, la heroína también es muy peligrosa: la dosis que puede causar la muerte es solo cinco veces mayor que la dosis necesaria para colocarse.

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La hero√≠na tambi√©n ha sido calificada como la segunda droga m√°s perjudicial en t√©rminos del da√Īo que causa tanto a los consumidores como a la sociedad. El mercado mundial de los opi√°ceos ilegales, incluida la hero√≠na, estaba valorado en 68.000 millones de d√≥lares en 2009.

2. La cocaína

La coca√≠na interfiere directamente en el uso que hace el cerebro de la dopamina para transmitir mensajes de una neurona a otra. En esencia, la coca√≠na evita que las neuronas desactiven la se√Īal de la dopamina, lo que resulta en una activaci√≥n anormal de las v√≠as de recompensa del cerebro. En experimentos con animales, la coca√≠na provoc√≥ que los niveles de dopamina subieran m√°s de tres veces el nivel normal. Se calcula que entre 14 y 20 millones de personas consumen coca√≠na en todo el mundo, y que en 2009 el mercado de la coca√≠na val√≠a unos 75.000 millones de d√≥lares.

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El crack derivado de la coca√≠na ha sido clasificado por otros expertos como la tercera droga m√°s perjudicial. Y la coca√≠na en polvo, que tiene un efecto m√°s suave, como la quinta m√°s perjudicial. Alrededor del 21% de las personas que prueban la coca√≠na se convierten en dependientes en alg√ļn momento de su vida. La coca√≠na es similar a otros estimulantes adictivos, como la metanfetamina (que se ha ido convirtiendo en un problema m√°s grave a medida que se ha vuelto m√°s accesible) y la anfetamina.

3. La nicotina

La nicotina es el principal ingrediente adictivo del tabaco. Cuando alguien fuma un cigarrillo, la nicotina es absorbida r√°pidamente por los pulmones y entregada al cerebro. Los paneles de expertos de Nutt et al. clasificaron la nicotina (el tabaco) como la tercera sustancia m√°s adictiva.

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Más de dos tercios de los estadounidenses que probaron el tabaco se convirtieron en dependientes durante su vida. En 2002 la OMS estimó que había más de mil millones de fumadores, y se calcula que el tabaco matará a más de 8 millones de personas anualmente antes de 2030. Los animales hacen bien en no fumar, pero las ratas de laboratorio presionan un botón para recibir nicotina directamente en su torrente sanguíneo, lo que hace que los niveles de dopamina en el sistema de recompensa de sus cerebros aumente en un 25-40%.

4. Los barbit√ļricos

Los barbit√ļricos son un tipo de f√°rmaco que se utilizaron originalmente para tratar la ansiedad e inducir el sue√Īo. Interfieren con la se√Īalizaci√≥n qu√≠mica del cerebro, cerrando varias de sus regiones. En dosis bajas, los barbit√ļricos causan euforia, pero en dosis m√°s altas pueden ser letales porque suprimen la respiraci√≥n. La dependencia de los barbit√ļricos era com√ļn cuando los f√°rmacos estaban f√°cilmente disponibles por prescripci√≥n, pero se ha reducido dr√°sticamente ya que otros f√°rmacos los han ido reemplazado. Esto pone de relieve el papel que desempe√Īa el contexto en la adicci√≥n: si una droga adictiva no est√° ampliamente disponible, puede hacer poco da√Īo. Los paneles expertos de Nutt et al. calificaron los barbit√ļricos como la cuarta sustancia m√°s adictiva.

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5. El alcohol

Aunque sea legal en la mayor parte del mundo, el alcohol fue calificado por los expertos de Nutt et al. con una puntuación de 1,9 sobre un máximo de 3. El alcohol tiene muchos efectos en el cerebro, pero en experimentos de laboratorio con animales aumentó los niveles de dopamina en el sistema de recompensa entre un 40 y un 360%. Cuanto más bebían los animales, más aumentaban los niveles de dopamina.

El 22% de las personas que beben desarrollan dependencia al alcohol en alg√ļn momento de su vida. La OMS ha estimado que 2.000 millones de personas consumieron alcohol en 2002 y m√°s de 3 millones de personas murieron en 2012 debido a los da√Īos causados en el cuerpo por el consumo de alcohol. El alcohol ha sido clasificado como la droga m√°s perjudicial por otros expertos.

Eric Bowman es profesor de Psicología y Neurociencia en la Universidad de Saint Andrews, Escocia. Este artículo se publicó originalmente en The Conversation bajo licencia CC BY-ND 4.0.