El seis de diciembre de 2010, la sonda espacial japonesa Akatsuki activaba su propulsor principal para entrar en la √≥rbita ecuatorial de Venus. Nunca lo logr√≥. Cinco a√Īos despu√©s, la nave ha regresado al planeta vecino para reanudar su misi√≥n: fotografiar de cerca la atm√≥sfera del planeta vecino.

¬ŅD√≥nde ha estado la sonda todo este tiempo? La respuesta es dando vueltas alrededor del Sol. En diciembre de 2005, un fallo en el propulsor hizo que Akatsuki fallara su maniobra de aproximaci√≥n a Venus. En lugar de entrar en la √≥rbita del planeta, su impulso la hizo ganar demasiada altitud y se pas√≥ de largo.

La inserción orbital es una maniobra delicada. Cualquier defecto en el impulso puede hacer que una sonda acabe consumiéndose en la atmósfera, mientras que un impulso excesivo puede hacer que pase de largo su objetivo.

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El fallo de Akatsuki es uno de los m√°s documentados de la historia. Seg√ļn los datos de telemetr√≠a de la Agencia Espacial Japonesa (JAXA), el problema fue una v√°lvula de combustible. El mal funcionamiento de esta v√°lvula hizo que la temperatura del propulsor aumentara de forma significativa.

La nave llevaba un nuevo tipo de propulsor de cer√°mica m√°s barato que los fabricados en aleaciones de niobio. El exceso de calor hizo que la tobera del propulsor se rompiera, haciendo que el impulso del motor saliera desviado. Los investigadores de la JAXA lograron incluso replicar el accidente en laboratorio.

Esperar cinco a√Īos

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A resultas de ese impulso transversal, la sonda no pudo insertarse correctamente en órbita y salió despedida lejos de Venus. Afortunadamente no estaba todo perdido. Su órbita alrededor del Sol era resonante con la del planeta. Los cálculos de la JAXA estimaban que Akatsuki y Venus tendrían otra oportunidad de reencontrarse en 2015, y así ha sido.

El pasado 4 de diciembre, la sonda reactivaba sus propulsores auxiliares para acercarse al planeta. Masato Nakamura, director del proyecto en la JAXA ha confirmado que la sonda ha logrado esta vez entrar en órbita.

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Si la inserci√≥n se completa con √©xito y el instrumental de Akatsuki sigue operativo despu√©s de tantos a√Īos (la sonda ten√≠a previsto un viaje de solo dos a√Īos), la sonda nos proporcionar√° valiosas im√°genes de la atm√≥sfera de Venus. Tambi√©n podr√≠a obtener nuevas fotos de la actividad el√©ctrica en las nubes que cubren el planeta as√≠ como terminar de cartografiar su superficie. [National Geographic v√≠a The Planetary Society]

Fotos: JAXA

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