En la secuela de 2001: Una odisea del espacio, Dave le pide a HAL que env√≠e un mensaje a la Tierra: ‚ÄúTodos estos mundos son vuestros, excepto Europa. No intent√©is aterrizar all√≠‚ÄĚ. La historia de Arthur C. Clarke no asust√≥ a la NASA, que desde hace d√©cadas sue√Īa con viajar a la cuarta luna m√°s grande de J√ļpiter.

Qué es la misión a Europa

Europa es el lugar con mayor probabilidad de albergar vida extraterrestre de todo el sistema solar.

‚ÄúTenemos que volver para confirmarlo‚ÄĚ

Europa es la peque√Īa de las cuatro lunas jovianas que descubri√≥ Galileo Galilei en 1610. Cuatro siglos despu√©s, la NASA ha apartado 210 millones de d√≥lares para explorarla y tiene previstos recibir otros 255 de aqu√≠ a 2020. Son los primeros presupuestos que permiten desarrollar una aut√©ntica misi√≥n a Europa. Ser√°, sin embargo, la tercera ocasi√≥n en que viajemos hasta all√≠.

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Durante la d√©cada de los 70, la sonda Voyager 2 nos ense√Ī√≥ por primera vez las numerosas estr√≠as que surcan la superficie del sat√©lite: fracturas de una gruesa capa de hielo que est√° a 160 grados bajo cero. En los 90, la sonda Galileo volvi√≥ al sistema de J√ļpiter para descubrirnos que, debajo de todo el hielo, Europa esconde un enorme oc√©ano de agua l√≠quida.

Europa Clipper será la tercera sonda que nos ayude a entender lo que está pasando en el satélite. Una nave cargada de sensores para estudiar de cerca la superficie de Europa y decidir cómo y dónde podemos aterrizar un robot.

La primera misi√≥n a Europa consiste en el lanzamiento de una sonda espacial que orbite alrededor de J√ļpiter para realizar 45 vuelos cercanos sobre su sat√©lite. Cada uno de esos vuelos pasar√° a una distancia de entre 25 y 2.700 kil√≥metros de Europa. La sonda, que se alimentar√° de energ√≠a solar, ser√° la punta de lanza de una futura misi√≥n sobre la superficie de Europa, as√≠ que es crucial recopilar cuantos m√°s datos podamos del sat√©lite en el tiempo que dure la misi√≥n.

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Por qué Europa

‚ÄúDe todo el sistema solar, hay dos sitios donde es m√°s probable que exista o haya existido vida, adem√°s de la Tierra. Uno es Marte y el otro es Europa‚ÄĚ explica el astrobi√≥logo Rafael Navarro Gonz√°lez en conversaci√≥n telef√≥nica con Gizmodo en espa√Īol. ‚ÄúSi encontramos vida en Marte, hay posibilidades de que est√© emparentada con la vida de la Tierra, a trav√©s de un intercambio de rocas con bacterias. En Europa, al estar tan alejada de la Tierra, si hay vida tuvo que ser por una segunda g√©nesis. Ser√≠a independiente del origen de la vida en la Tierra‚ÄĚ.

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Hace unos a√Īos, este doctor en qu√≠mica mexicano form√≥ parte de un comit√© de la NASA para plantear la primera misi√≥n a Europa, pero el proyecto tuvo que cancelarse por la falta de presupuesto en aquel momento. Actualmente, Navarro Gonz√°lez trabaja en el laboratorio de Curiosity, el rover m√°s avanzado que tenemos sobre Marte.

C√≥mo es posible que un mundo g√©lido tenga una masa de agua 100 kil√≥metros de espesor, le preguntamos. ‚ÄúEuropa tiene una √≥rbita el√≠ptica alrededor de J√ļpiter que provoca mareas gravitacionales. La fricci√≥n en la superficie del planeta genera calor, que mantiene el agua del subsuelo en estado l√≠quido a pesar de que Europa est√© tan alejada del Sol‚ÄĚ resume el astrobi√≥logo.

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No sólo tenemos pruebas de que en Europa fluye abundante agua líquida, también creemos que ésta contiene una elevada concentración de oxígeno, mayor que la de nuestros océanos. Con una combinación así, los científicos imaginan ya no microorganismos, también formas de vida más complejas.

Los tres factores para la vida

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El agua es condici√≥n necesaria, pero no suficiente para la vida. Para que florezca vida tal y como la conocemos hacen falta tres factores indispensables: agua, una serie de elementos qu√≠micos y una fuente de energ√≠a. En Europa hay enormes cantidades de agua y probablemente elementos como el carbono, el ox√≠geno, el hidr√≥geno, el nitr√≥geno, el f√≥sforo y el azufre. Pero, ¬Ņcu√°l es su fuente de energ√≠a?

En la Tierra tenemos el Sol. En las lunas de J√ļpiter, la luz que del Sol es demasiado d√©bil (sin contar con que el agua l√≠quida de Europa se encuentra a diez kil√≥metros bajo la superficie). No es problema. Como nos explica Navarro, ‚Äúla fricci√≥n gravitacional genera ventilas hidrotermales en el fondo del oc√©ano, como las que tenemos en los oc√©anos terrestres‚ÄĚ.

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La energía de estas ventilas es suficiente para dar soporte a las hipotéticas formas de vida acuáticas de Europa, pero los científicos tienen otras teorías. En 2013, un estudio demostró que la superficie del satélite contiene abundante peróxido de hidrógeno; si este compuesto consigue descender al océano y mezclarse el agua, podría jugar un papel importante en la aportación de energía a los microorganismos que estamos imaginando.

Cómo vamos a averiguar si hay vida allí

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El primer paso para encontrar vida extraterrestre en Europa es no contaminarla de vida terrestre. El 21 de septiembre de 2003, despu√©s de 14 a√Īos de servicio (8 en el sistema joviano), la NASA se despidi√≥ de Galileo desintegr√°ndola contra la atm√≥sfera de J√ļpiter a 48 kil√≥metros por segundo. Si la hubiesen abandonado sin m√°s, cab√≠a la posibilidad de que colisionara con Europa y la contaminara con bacterias. La NASA tiene a todo un departamento cuidando de que no contaminemos otros astros durante nuestras misiones.

El segundo paso será mapear Europa para decidir cómo, cuándo y dónde aterrizaremos en ella (a pesar de las advertencias de Arthur C. Clarke). Nos quedará un obstáculo: para poder penetrar en el océano que esconde el satélite tendremos que llegar a más de diez kilómetros de profundidad.

¬ŅC√≥mo vamos a atravesar la gruesa capa de hielo? ‚ÄúSe propuso mandar una sonda y que √©sta arroje un proyectil a la superficie del sat√©lite‚ÄĚ responde Navarro. ‚ÄúEl proyectil producir√≠a una columna de vapor al impactar en el suelo y de esa erupci√≥n podr√≠a salir agua l√≠quida con bacterias. Ser√≠a la forma m√°s sencilla de detectar vida en Europa‚ÄĚ. La NASA tambi√©n est√° probando ideas menos rudimentarias, como este robot aut√≥nomo sin cables capaz de caminar por la parte sumergida del hielo.

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Una nueva era de exploración espacial

S√≥lo nos lleva nueve meses alcanzar Marte, pero hacen falta diez a√Īos para llegar hasta J√ļpiter. Para la misi√≥n a Marte, la NASA plantea un viaje tripulado en 2030. Para la misi√≥n a Europa, ni siquiera tenemos claro c√≥mo vamos a aterrizar un robot. Sin embargo, es muy dif√≠cil que siga habiendo vida en el planeta rojo, mientras que la m√°s peque√Īa de las lunas que observ√≥ Galileo en 1610 todav√≠a nos hace so√Īar.

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‚ÄúUna de las preguntas que se ha hecho el hombre casi desde sus or√≠genes es si estamos solos en el universo. Detectar vida extraterrestre ser√° uno de los descubrimientos m√°s importantes para la humanidad y hemos tenido grandes desarrollos para conseguirlo. Sin duda estamos m√°s cerca de detectar vida fuera de la Tierra‚ÄĚ. As√≠ termin√≥ Rafael Navarro, el astrobi√≥logo que busca evidencias de vidas pasadas en Marte, la entrevista que le hicimos. Fue entonces cuando decidimos c√≥mo titular este art√≠culo. Europa nos entusiasma, tanto como Marte.

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