Un equipo de investigadores del British Antarctic Survey acaba de batir un récord: han logrado perforar un agujero de más de 2 km a través de la capa de hielo de la Antártida Occidental hasta su base. Es lo más profundo que alguien ha visitado en la región con una técnica de agua caliente.

Los investigadores esperan que los datos del proyecto puedan ayudar a determinar lo rápido que el continente blanco podría perder su hielo en un mundo que se calienta cada día más. Según ha explicado Andy Smith, el investigador que lidera el equipo:

Hay una inmensa satisfacción por haber llegado a la zona después de tantos años de intentarlo. He esperado este momento por mucho tiempo y estoy encantado de que finalmente hayamos logrado nuestro objetivo. Hay lagunas en nuestro conocimiento de lo que está sucediendo en la Antártida Occidental y al estudiar el área donde se asienta el hielo sobre sedimentos blandos, podemos comprender mejor cómo esta región puede cambiar en el futuro y contribuir al aumento global del nivel del mar.

Imagen: Zona donde están trabajando (British Antarctic Survey)

Para conseguir llegar a esos poco más de 2.000 metros (2.152 para ser exactos), el equipo optó por abrirse paso a través de la técnica del agua caliente con una manguera de alta presión. Obviamente, no puedes recuperar el hielo para el análisis de esta manera, pero puedes usar la apertura para otras cosas.

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A partir de aquí, una serie de instrumentos registrarán la presión del agua, la temperatura del hielo y la deformación dentro del hielo a su alrededor. El proyecto, que se llama BEAMISH, lleva 20 años en planificación y se intentó en 2004 sin éxito. Para Keith Makinson, oceanógrafo físico del equipo:

Sabemos que las aguas oceánicas más cálidas están erosionando muchos de los glaciares de la Antártida Occidental. Lo que estamos tratando de entender es lo resbaladizos que están los sedimentos debajo de estos glaciares y, por lo tanto, qué tan rápido pueden fluir del continente al mar. Esto nos ayudará a Determinar el aumento futuro del nivel del mar desde la Antártida Occidental con más certeza .

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Por cierto, es el hoyo más profundo perforado con agua caliente en esta parte occidental del continente. En el este, la misma técnica se usó hace algunos años para realizar aperturas ligeramente más extensas (2,4 km) en el Polo Sur para el experimento IceCube. [Phys]