Imagen conceptual de la enana marrón WISE 0855 a través de la luz infrarroja. Imagen: Joy Pollard, Gemini Observatory / AURA

Los astrónomos han localizado las primeras nubes de agua fuera del sistema solar. Están en el objeto más frío que conocemos más allá de la influencia del Sol: la enana marrón WISE 0855, a 7,2 años luz de la Tierra.

Las enanas marrones son estrellas fallidas: objetos que empezaron a formarse como una estrella, pero no ganaron suficiente masa para mantener una fusión nuclear continua. WISE 0855 fue descubierta en 2014. Los científicos sospecharon de inmediato que, por su baja temperatura, podría sería el primer objeto después de la Tierra, Marte, Júpiter y Saturno capaz de albergar nubes de agua en su atmósfera visible. Y parece que no se equivocaron.

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Un equipo de astrónomos de la Universidad de California en Santa Cruz ha logrado “fotografiar” el espectro de infrarrojos de WISE 0855 utilizando el telescopio Gemini Norte de Hawái durante 13 noches y un total de 14 horas. No es una tarea sencilla: la enana marrón es tan fría que emite una señal cinco veces más débil que cualquier otro objeto detectado con espectroscopia.

La investigación arroja fuertes indicios de una atmósfera dominada por nubes de agua líquida o en forma de hielo. Bajo la luz infrarroja, la atmósfera de WISE 0855 presenta un aspecto muy similar a la Júpiter —pero menos turbulenta, por la falta de fosfina. La enana marrón es cinco veces más masiva que el gigante gaseoso y tiene una temperatura de -23º C frente a los -143 ºC de Júpiter.

[Skemer et al. vía Popular Science]


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