Piojo de mar sobre un alevín de salmón. Foto: Wild Fish Conservancy

Si te gusta el salmón, tenemos malas noticias para ti. Los precios de este sabroso pescado están tocando máximos históricos y todo indica que van a seguir subiendo. La culpa de este aumento la tiene un desagradable parásito que trae de cabeza a las granjas de salmones: el piojo de mar.

El piojo de mar o piojo del salm√≥n (Lepeophtheirus salmonis) es un peque√Īo crust√°ceo marino. Aunque es completamente inofensivo para los seres humanos (da igual que lo toquemos o lo comamos), para los salmones es el equivalente a una garrapata. Cuando un piojo de mar entra en contacto con un salm√≥n, se adhiere a su piel para alimentarse de su sangre.

De por sí, el parásito no es mortal para el pez, pero debilita la salud del salmón (provoca heridas y sangrado) y lo hace vulnerable a infecciones. Además, también es vector de algunas enfermedades que afectan a salmones y truchas. Si muchos de estos parásitos se sujetan al mismo salmón pueden provocarle la muerte con bastante facilidad, sobre todo si se trata de alevines o ejemplares jóvenes.

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Ejemplares macho y hembra del piojo de mar. Foto: Sea Lice Research Centre

El piojo de mar no supone un problema muy serio para los salmones en estado salvaje porque los peces solo se re√ļnen en gran n√ļmero para reproducirse r√≠o arriba cuando ya son adultos fuertes. Sin embargo, el par√°sito se ha convertido en una aut√©ntica pesadilla para las granjas se salmones que cr√≠an estos peces en grandes recintos costeros abiertos al mar.

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En estos recintos, los piojos pasan con facilidad de un salm√≥n a otro y provocan una elevada mortalidad entre los peces. Se calcula que las infestaciones de piojos marinos generan un gasto de 550 millones de d√≥lares al a√Īo a la industria de las piscifactor√≠as. Para rematar, no existe una manera sencilla de eliminar los par√°sitos sin matar tambi√©n a su hu√©sped.

Piojos de mar en un ejemplar de salmón adulto. Foto: Sea Lice Research Centre

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La soluci√≥n m√°s extendida desde los a√Īos 70 es tratar a los salmones con una soluci√≥n de Benzoato de Emamectina. El producto, conocido comercialmente como Slice, hace que los piojos de mar se envenenen al consumir la sangre del salm√≥n y mueran. Desafortunadamente, los piojos de mar est√°n desarrollando una resistencia natural a este pesticida y cada vez es menos eficaz. En Escocia ya hay granjas que han tenido que aumentar diez veces la dosis de Slice para poder matar a los piojos de mar. El uso de otros pesticidas est√° prohibido en muchos pa√≠ses porque las sustancias se liberan en el mar y son letales tambi√©n para muchas especies de crust√°ceos. Salvar a los salmones de granja para diezmar a los centollos o a las langostas no es la mejor de las ideas.

Otras soluciones pasan por dar a los salmones un ba√Īo en agua muy caliente o en per√≥xido de hidr√≥geno (agua oxigenada). El primer m√©todo tiene muchas posibilidades de matar tambi√©n al salm√≥n. En 2016, una granja de salmones extermin√≥ 175.000 animales al pasarse con la temperatura del agua en un ba√Īo destinado a matar una infestaci√≥n de piojos de mar. Los peces muertos de esta forma no son aptos para el consumo. El segundo m√©todo del agua oxigenada no cuenta con el benepl√°cito de las asociaciones de seguridad alimentaria.

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Un ejemplar de Cylopteridae en un acuario. Foto: Wikipedia

En Noruega hay granjas que han optado por una soluci√≥n muy ecol√≥gica, que es utilizar Cyclopteridae, una familia de peque√Īos peces de aspecto simp√°tico que se alimenta precisamente de piojos de mar y limpian la piel de los salmones sin da√Īarlos. El problema es que el uso de estos peces no est√° permitido en todos los pa√≠ses. Canad√°, por ejemplo los considera una especie invasora.

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El calentamiento de los oc√©anos juega a favor del piojo de mar. La √ļltima infestaci√≥n de este par√°sito ha arrasado casi por completo las granjas de este pescado en la costa de la Columbia brit√°nica. Mientras la ciencia da con una cura econ√≥micamente viable y sostenible desde el punto de vista ambiental, el √≠ndice de precio del salm√≥n sigue escalando en el Nasdaq y ha roto r√©cords dos veces en 2016. Si queremos salm√≥n este a√Īo vamos a tener que rascarnos el bolsillo m√°s que de costumbre. [v√≠a Quartz]