En diciembre de 1952 ocurri√≥ la peor cat√°strofe de contaminaci√≥n en la historia de Reino Unido. Conocida como la Gran Niebla de Londres, fue¬†tan densa y t√≥xica que mat√≥ a m√°s de 12.000 personas en apenas cuatro d√≠as. Ahora, 64 a√Īos m√°s tarde, sabemos exactamente qu√© fue lo que ocurri√≥.

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La Gran Niebla siempre tuvo un principal culpable: el exceso de quema de combustibles f√≥siles por parte de la industria en la ciudad. En apenas cuatro d√≠as, desde su descenso durante la ma√Īana del 5 de diciembre de 1952, cobr√≥ la vida de m√°s de 12.000 personas, especialmente ni√Īos y ancianos, adem√°s de las 120.000 personas que tuvieron que ser hospitalizadas.

Pero aunque se sabe que la quema de carbón fue la principal culpable de la niebla, además del mal clima londinenses durante esa temporada, hasta ahora no se sabía exactamente qué ocurrió. Un nuevo estudio estudio ha encontrado la respuesta al estudiar otras dos ciudades propensas a la contaminación: Xi’an y Pekín.

Un gran responsable de la formaci√≥n de esta niebla t√≥xica fue el azufre y las part√≠culas de √°cido sulf√ļrico que m√°s all√° de haberle dado un olor f√©tido y un color amarillento, su efecto sobre los humanos es muy peligroso y puede ser letal. Seg√ļn el equipo de investigaci√≥n, liderado por Renyi Zhang (de Texas A&M), el azufre se puede acumular en las gotas de agua pertenecientes al roc√≠o de una niebla natural en conjunto con el di√≥xido de nitr√≥geno, ambos qu√≠micos presentes en el humo que brota de las chimeneas de carb√≥n.

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Seg√ļn explic√≥ Zhang en un comunicado:

‚ÄúAl formarse part√≠culas de √°cido sulf√ļrico desde el di√≥xido de azufre que produce las chimeneas de carb√≥n estas se almacenan en la niebla. No obstante, al secarse el agua de la niebla el √°cido se concentra y sus part√≠culas corrosivas quedan adheridas a cualquier superficie con la que tuvieron contacto, desde el asfalto y la ropa de las personas, hasta los pulmones humanos‚ÄĚ.

En otras palabras, el di√≥xido de sulfuro que se forma debido a la quema de carb√≥n termina produciendo √°cido sulf√ļrico debido a las reacciones qu√≠micas con la niebla y este se adhiri√≥ a los pulmones de los miles de habitantes de Londres para la √©poca. Los m√°s susceptibles o que estuvieron m√°s expuestos fallecieron intoxicados.

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Después de la Gran Niebla de Londres muchas cosas cambiaron en materia de legislación ambiental en el país, y esta catástrofe sería un primer paso hacia un movimiento ambiental en todo el mundo. El estudio asegura que estas condiciones se pueden repetir en cualquier parte del mundo, incluyendo en Pekín. [vía Proceedings of the National Academies of Sciences]


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