A lo largo de su historia la NASA ha llevado a cabo otro tipo de experimentos paralelos a la exploración espacial, sus famosos spin-off. Y es que aunque parezca difícil de creer, existe una conexión entre los vuelos espaciales y la comida para bebés. Unas algas para astronautas tendrían la culpa de todo.

Hace unas semanas hablábamos del maravilloso experimento de la rosa que vino del espacio, un trabajo de la agencia espacial que se enmarcaba en sus spin-off, otras áreas de estudio e investigación donde la NASA se asocia con terceros. En este caso que hoy tratamos, la idea era desarrollar una fórmula que mejorara las condiciones de los astronautas a comienzos de la década de los 80. Mejora en forma de productos alimenticios que sustituyeran las necesidades básicas en cuanto a nutrientes.

As√≠ naci√≥ el programa Controlled Ecological Life Support Systems (CELSS), un experimento de la NASA en la creaci√≥n de un tipo de sistema para mejorar las condiciones de vida en entornos contenidos. Estos sistemas intentar√≠an abordar las necesidades b√°sicas de las tripulaciones, cumplir a su vez con las estrictas restricciones de carga √ļtil y de uso de energ√≠a y minimizar la ocupaci√≥n del espacio mediante el desarrollo de ecosistemas regenerativos que sean capaces de cuidar de s√≠ mismo y de sus habitantes.

Microalgas para los astronautas

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Foto: Kit de comida para astronautas. NASA

Al comienzo de la década de los 80, Martin Marietta Corporation comenzó a trabajar con la NASA probando el uso de ciertas cepas de microalgas como suplemento alimenticios, fuente de oxígeno y como catalizador para la eliminación de residuos en el marco de los experimentos CELSS. Un plan donde se buscaba que las algas se convirtieran en un soporte de vida en los vuelos de larga duración.

Durante el tiempo que se llev√≥ a cabo esta investigaci√≥n los cient√≠ficos descubrieron muchas cosas sobre las microalgas, entre otras, se dieron cuenta de que sus propiedades era valiosas para la vida en la Tierra, no s√≥lo en el espacio. Hab√≠an observado que ten√≠an un gran componente en sus propiedades como suplemento nutricional. Tras el hallazgo se cre√≥ Martek Biosciences Corporation, la compa√Ī√≠a que se dedicar√≠a √ļnicamente a la mejora y desarrollo del producto.

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Con el paso de los a√Īos esta investigaci√≥n contin√ļa y sigue us√°ndose en los vuelos espaciales de larga duraci√≥n, pero lo que comenz√≥ como un producto destinado a los astronautas, hoy, con Martek a la cabeza, es un nuevo e importante jugador en el campo de la nutrici√≥n. S√≥lo en Estados Unidos, este compuesto se puede encontrar en m√°s del 90% de las f√≥rmulas alimenticias infantiles que se venden. Alrededor de 65 pa√≠ses a√Īaden igualmente a sus f√≥rmulas para los m√°s peque√Īos los componentes de Martek desarrollados con la NASA.

Un compuesto‚Ķ ¬Ņde qu√©?

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Foto: Productos con Formulaid¬ģ. NASA

La razón de la rápida popularización del producto se debe a su ingrediente principal, a su vez uno de los componentes básico de la salud. Se trata del ácido graso que se encuentra en la leche materna, un ácido conocido por mejorar la función cerebral y el desarrollo visual, y que algunos estudios también le atribuyen la capacidad de reforzar la salud del corazón.

El descubrimiento principal de la NASA y Martek mientras exploraban las propiedades de las microalgas estaba identificado como Crypthecodinium cohnii, una cepa de algas que produce del √°cido docosahexaenoico (DHA) de forma natural y en grandes cantidades. Utilizando los mismos principios la compa√Ī√≠a patent√≥ un m√©todo para desarrollar otro √°cido graso que juega un papel clave en la salud infantil, el √°cido araquid√≥nico (ARA). El nombre final que se le dio al compuesto fue Formulaid¬ģ.

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Un compuesto importante, con un valor nutricional innegable, que antes sólo se encontraba en la leche materna, y ahora está disponible para todo el mundo. Otro ejemplo de cómo la investigación de la NASA en su estudio de la vida en el espacio, acaba encontrando una solución que mejora nuestras vidas en la Tierra.

Foto portada: Gresei / Shutterstock

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