Image: Fernando Ramirez Rozzi

Cuando unos arqueólogos encontraron este cráneo de vaca en 1999 nadie le dio importancia al agujero en su frente. Pensaron que probablemente era el resultado del ataque de otro animal o incluso un golpe propinado por un ser humano para sacrificar la res. La realidad ha resultado mucho más misteriosa.

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Los paleont√≥logos Alain Froment y Fernando Ramirez Rozzi, del Centro de Investigaciones Cient√≠ficas de Francia, han descubierto algo muy extra√Īo. El agujero en el cr√°neo del animal no es la marca dejada por el cuerno de otro animal. Es el resultado de una intervenci√≥n quir√ļrgica, concretamente de una pr√°ctica denominada trepanaci√≥n.

Normalmente, las lesiones producto de un traumatismo dejan marcas caracter√≠sticas en forma peque√Īas microfracturas o grietas en el hueso. Por muy limpio que sea el golpe, siempre deja estas pistas. Sin embargo, el cr√°neo hallado en Francia muestra una incisi√≥n de bordes limpios, practicada con precisi√≥n quir√ļrgica. El tejido no muestra se√Īal alguna de cicatrizaci√≥n, lo que indica que la intervenci√≥n se practic√≥ poco antes de la muerte del animal, o inmediatamente despu√©s.

¬ŅPor qu√© alguien querr√≠a trepanar una vaca?

El cr√°neo encontrado en la excavaci√≥n de Champ-Durand, al sudeste de la ciudad francesa de Nantes, data del neol√≠tico, hace 5.000 a√Īos. Eso convierte a la pieza en la prueba de una cirug√≠a cerebral a animales m√°s antigua que se conoce y abre un interrogante enorme: ¬ŅPor qu√©?

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La trepanaci√≥n es un procedimiento que se conoce desde hace m√°s de 12.000 a√Īos en el mesol√≠tico. Los seres humanos de aquella √©poca practicaban incisiones en el cr√°neo de otros como un procedimiento m√≠stico para tratar de curarlos de afecciones cerebrales como las migra√Īas o la epilepsia. En aquella √©poca esas dolencias no se conoc√≠an y a menudo se atribu√≠an a demonios y maos esp√≠ritus que se alojan en el interior de la cabeza. Practicar un agujero permit√≠a al shaman ordenar al demonio que se fuera.

El hueso exhibe marcas de cortes características de una trepanación
Photo: Fernando Ramirez Rozzi

Aunque resulte paradójico en una época en la que ni siquiera se conocían los antibióticos, las trepanaciones tenían un elevado grado de éxito porque a veces servían para reducir la presión intracraneal y aliviar algunas dolencias. Hoy en día la trepanación es un procedimiento empleado para acceder al interior del cráneo y practicar intervenciones más complejas como la eliminación de tumores cerebrales.

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La cuestión es que nunca hasta ahora se habían encontrado pruebas de una trepanación practicada a un animal. El hallazgo es un autentico hito en la historia de la medicina veterinaria, pero sigue quedando la cuestión de por qué se practicó. No parece probable que los hombres del neolítico decidieran tratar a una vaca de manera tan minuciosa. La hipótesis más probable es que los chamanes y médicos de aquellas tribus practicaban con animales que iba a ser sacrificados como alimento para mejorar su técnica. [Scientific Reports]