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Astrónomos aseguran haber encontrado múltiples concentraciones de agua líquida en Marte

El polo sur de Marte.
El polo sur de Marte.
Imagen: ESA/DLR/FU Berlin/Bill Dunford.

Hace dos años, un equipo de científicos italianos afirmó haber descubierto un lago subglacial cerca del polo sur marciano. El mismo equipo ha recopilado más pruebas para reforzar esta afirmación, incluyendo el aparente descubrimiento de aún más cuerpos enterrados de agua líquida. La nueva investigación habla del potencial de vida en Marte, pero no todos están convencidos por la evidencia.

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Puede existir más agua líquida debajo de la superficie marciana de lo que pensamos, según una nueva investigación publicada en Nature Astronomy. El nuevo artículo describe varios cuerpos de agua subglaciares recién detectados debajo del polo sur marciano, además del cuerpo de agua que se encontró hace dos años.

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El agua líquida existía en Marte hace miles de millones de años, pero en su mayoría ya no existe, por razones que no se comprenden completamente. La perspectiva de agua líquida debajo de la superficie seguramente atraerá la atención de los astrobiólogos, ya que se sabe que lagos subglaciales similares en la Tierra, incluyendo el lago Vostok en la Antártida, albergan vida microbiana.

Siendo claros, esta agua líquida, si llegase a existir, es increíblemente salada y probablemente muy fangosa. La solución acuosa hipersalina permanece en forma líquida a pesar de temperaturas mucho más bajas que el punto de congelación del agua, según Elena Pettinelli, autora principal del estudio y profesora asociada de la Università degli Studi Roma Tre en Roma, Italia.

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Las regiones azules muestran una alta permitividad reflectante, un posible signo de agua líquida.
Las regiones azules muestran una alta permitividad reflectante, un posible signo de agua líquida.
Imagen: S. E. Lauro et al., 2020/Nature Astronomy.

“Algo interesante está sucediendo aquí, pero hay un listón muy alto para las pruebas y evidencias cuando se habla de agua líquida en Marte”, dijo Cassie Stuurman, científica planetaria y experta en radares de la Agencia Espacial Europea (ESA), en un correo electrónico. “Para ser realmente convincente, la mayoría de los científicos querrían ver esto corroborado por otras líneas de datos y evidencia”, dijo Stuurman, que no participa en el nuevo estudio.

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En 2018, Pettinelli y sus colegas detectaron signos de un lago subglacial en una región llamada Ultimi Scopuli utilizando el instrumento Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionosphere Sounding (MARSIS) a bordo del satélite Mars Express. Los datos del radar apuntaban a una región acuosa de 20 kilómetros de ancho a unos 1,6 kilómetros debajo de la superficie, que los investigadores interpretaron como un lago subglacial o un parche de agua líquida.

Fue un descubrimiento intrigante, pero varias preguntas quedaron sin respuesta, como el origen del supuesto lago, la hidrodinámica que lo acompaña e incluso la plausibilidad de todo, como explicó Stuurman. Para Pettinelli y su equipo, una cuestión importante sin resolver era si esta masa de agua representaba una sola ocurrencia o una de muchas.

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“El descubrimiento de varios lagos responde a esa pregunta, mostrando que el agua líquida subglacial puede ser común”, escribió Pettinelli en un correo electrónico. “Esto nos obliga a considerar los procesos globales de formación y estabilización del agua líquida, que son piezas esenciales del rompecabezas para nuestra comprensión del clima, la geología y las posibles condiciones de habitabilidad del pasado y presente en Marte”.

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Para el nuevo estudio, el equipo usó MARSIS nuevamente, pero esta vez escanearon un área mucho más grande que antes, haciendo rebotar el radar en una región que mide 300 km de ancho. Luego, el equipo aplicó un método similar utilizado por los científicos para detectar lagos subglaciales en la Tierra, como en la Antártida, Groenlandia y en el norte de Canadá.

“Queríamos determinar la extensión del agua subglacial en esta región, por lo que adquirimos nuevos datos, logrando una cobertura de radar sin precedentes en el área de estudio”, dijo Pettinelli. “Usamos un nuevo método de análisis del conjunto de datos MARSIS completo, basado en procedimientos de procesamiento de señales que generalmente se aplican a capas de hielo polares terrestres. Finalmente, comparamos los nuevos resultados con el método anterior y encontramos resultados muy similares”. El nuevo método “nos dio confianza sobre la validez y confiabilidad de los resultados”, añadió.

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Stuurman dijo que el nuevo documento aborda la suavidad de la tierra debajo del casquete polar y las diferencias físicas entre esta región y las áreas periféricas. Dijo que es “realmente difícil discutir lo única que se ve esta región en los datos del radar”.

El nuevo estudio, además de suponer una mayor confirmación de la naturaleza líquida del lago encontrado en 2019, también resultó en el descubrimiento de otros tres parches de agua más pequeños cercanos. Como muestra el nuevo análisis, el agua está agrupada en la misma área general, pero está rodeada por un lecho rocoso seco.

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“Nuestros resultados refuerzan la afirmación de la detección de un cuerpo de agua líquida en Ultimi Scopuli e indican la presencia de otras áreas húmedas cercanas”, dijo Pettinelli. “Sugerimos que las aguas son salmueras de perclorato hipersalinas, que se sabe que se forman en las regiones polares marcianas y que se ha demostrado que sobreviven durante períodos de tiempo geológicamente significativos a temperaturas muy por debajo del punto de congelación”.

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Stuurman dijo que el nuevo estudio tiene implicaciones importantes para la probabilidad de que exista vida microbiana en Marte, pero expresó algunas reservas sobre el estudio.

“Para ser honesta, espero que este documento genere mucho debate”, dijo. “La idea de que podría haber grandes cantidades de agua líquida en el Marte actual no es una hipótesis muy popular”.

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A Stuurman le preocupaba, por ejemplo, que el equipo utilizara una técnica para detectar lagos subglaciales en la Tierra y que lo hicieran “sin ninguna validación cruzada” para demostrar que también funciona para “un planeta completamente diferente”. Además, los criterios utilizados por el equipo para determinar si una señal de radar corresponde a un lago subglacial, también tomado de las ciencias de la Tierra, “no se cumplen en este estudio”, dijo. Usando los criterios citados en el estudio, “hay cuatro propiedades diferentes que deben cumplirse antes de que un lago sea considerado ‘definitivo’ (que no se duda de su existencia)”, dijo Stuurman, pero “dados los datos disponibles, es imposible cumplir con más de tres de estas propiedades, y eso significa: según la propia definición de los autores, que el lago no es ‘definitivo’ en este caso”.

De cara a futuras investigaciones, Pettinelli dijo que a su equipo le gustaría caracterizar mejor la topografía de estos rasgos, ya que la forma de la topografía es un parámetro clave que permite a los científicos identificar la presencia de un lago subglacial en la Tierra. Sin embargo, dadas las limitaciones de MARSIS, el equipo no pudo “determinar las variaciones topográficas del lecho rocoso”, dejando algunas preguntas importantes sin respuesta. Además de esto, el equipo buscará áreas similares en Marte y, suponiendo que existan, realizará exploraciones similares, dijo Pettinelli.

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Que exista agua líquida salada debajo del polo sur marciano puede ser una propuesta polémica, pero no es tan extravagante como podría parecer. Como han demostrado otras investigaciones, nuestro sistema solar es un lugar sorprendentemente húmedo, pero rara vez este aspecto está a la vista.

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