La comunidad de astrof√≠sicos ya lo califica como el descubrimiento del a√Īo, y ciertamente, tiene el potencial de cambiar todo lo que conocemos sobre la formaci√≥n de nuestro universo. Un equipo de investigadores acaba de confirmar por primera vez la conocida como teor√≠a inflacionaria o inflaci√≥n c√≥smica, que explica la expansi√≥n ultra-r√°pida del Universo en sus primeros instantes de formaci√≥n. Esto, a su vez, prueba que la explosi√≥n que lo form√≥ todo, el Big Bang, es cierta.

En el descubrimiento han participado investigadores de las universidades de Harvard, Stanford, Cambridge y Minnesota, as√≠ como cient√≠ficos del Laboratorio de Propulsi√≥n a Chorro (JPL Caltech) de la NASA. La teor√≠a del Big Bang explica que nuestro Universo se cre√≥ a partir de una explosi√≥n primigenia que tuvo lugar hace unos 13.700 millones de a√Īos. Hasta ahora, se hab√≠an encontrado indicios que apuntaban a esa deflagraci√≥n y posterior expansi√≥n, como la radiaci√≥n de microondas registrada por proyectos como el sat√©lite Planck Surveyor de la ESA, operativo desde 2009.

Sin embargo, los astrofísicos buscaban una prueba más directa de esa expansión inicial. Esa prueba son las denominadas ondas gravitacionales, es decir, las huellas de esa expansión. El propio Einstein ya adelantó la posible existencia de estas ondas que sacuden la misma realidad del espacio-tiempo en su Teoría General de la Relatividad. El nuevo descubrimiento ha sido posible gracias a un efecto sobre los fotones bautizado como Polarización Modo-B.

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Tras su descubrimiento, el equipo de investigadores ha pasado a√Īos comprobando que esa distorsi√≥n en la luz no se debe a ninguna otra fuerza. Todas las explicaciones alternativas se descartaron: la polarizaci√≥n Modo-B de las part√≠culas de luz en el espacio es consecuencia directa de las ondas gravitacionales producidas por el Big Bang.

El hallazgo tendr√° ahora que confirmarse de nuevo por la comunidad cient√≠fica, pero los investigadores han sido muy cuidadosos en la publicaci√≥n de la evidencia. Marc Kamionowski, de la Universidad Johns Hopkins, una de las pocas personas que vio los datos antes de que se hicieran p√ļblicos, ha afirmado a la revista Time que se trata de un meticuloso trabajo de a√Īos. "Son personas extremadamente cuidadosas y conservadoras. Han tenido esta prueba entre manos durante 3 a√Īos, han mirado todas las alternativas posibles y las fueron descartando una a una", explica.

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"De confirmarse, creo que ser√≠a el descubrimiento m√°s importante desde la confirmaci√≥n de que la expansi√≥n del Universo se est√° acelerando", dice el astr√≥nomo de Harvard Avi Loeb, uno de los investigadores involucrados en el hallazgo. "Es merecedor del Nobel", a√Īade.

El descubrimiento ha sido posible gracias al conjunto de sensores del radiotelescopio BICEP-2 de la NASA en el Polo Sur (en las fotos), y abre la puerta a todo un nuevo universo de investigación (nunca mejor dicho) en astrofísica. [NASA vía New York Times]

Fotos: Steffen Richter, Harvard University

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