La agrupaci√≥n de peque√Īas estrellas en esta foto pertenecen a la galaxia recien descubierta Bedin I, mientras que las estrellas grandes en el fondo pertenecen al c√ļmulo globular NGC 6752.
Image: NASA, ESA, Bedin

Mientras inspeccionaban un c√ļmulo globular, un equipo de astr√≥nomos empez√≥ a notar que algunas de sus estrellas parec√≠an fuera de lugar. Cuando investigaron de forma m√°s profunda, se dieron cuenta de que las estrellas an√≥malas eran parte de una galaxia cercana a la nuestra, una que no conoc√≠amos.

La ciencia trabaja en formas misteriosas.

Un momento est√°s investigando un c√ļmulo globular, y el pr√≥ximo est√°s inesperadamente escribiendo un informe de investigaci√≥n sobre algo completamente diferente, principalmente el descubrimiento de una galaxia enana esferoidal desconocida hasta ahora. Pero eso es justo lo que ocurre a veces, y los autores del nuevo estudio, publicado esta semana en el diario Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, no podr√≠an estar m√°s felices.

‚Äú¬°Definitivamente fue una sorpresa!‚ÄĚ coment√≥ Luigi Bedin, un astr√≥nomo en el INAF-Osservatorio Astronomico di Padova en Italia, y el autor principal del nuevo estudio. ‚ÄúSab√≠amos que era algo at√≠pico‚ÄĚ.

Nombrada ‚ÄúBedin I‚ÄĚ en honor al astr√≥nomo que la descubri√≥, la nueva galaxia definitivamente no es ordinaria. Es escandalosamente peque√Īa, opaca y muy, muy antigua. Notablemente, est√° justo al lado de la nuestra, en t√©rminos c√≥smicos. Est√° a 30 millones de a√Īos luz, lo cual la clasifica como parte de nuestro grupo local de galaxias. (Para darte una idea de la escala, la V√≠a L√°ctea tiene una di√°metro de 105.000 a√Īos luz).

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Bedin I est√° ubicada en la constelaci√≥n Pavo, que es visible desde el hemisferio norte. La galaxia peque√Īa no se ha detectado hasta ahora porque est√° tapada por NGC 6752, el c√ļmulo globular que estaba estudiando el equipo de Bedin.

Espec√≠ficamente, estaban analizando enanas blancas dentro de NGC 6752 para poder medir la edad del c√ļmulo, que se encuentra aproximadamente 17.000 a√Īos luz del centro de la V√≠a L√°ctea. Utilizando el telescopio Hubble de la NASA y la ESA, los astr√≥nomos empezaron a ver que algunas de las estrellas en las franjas exteriores del c√ļmulo globular estaban fuera de lugar, lo cual condujo al descubrimiento accidental.

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‚ÄúLa temperatura y la luminosidad de estas estrellas sugiri√≥ que estaban m√°s lejos‚ÄĚ le dijo Bedin a Gizmodo. ‚ÄúY estaban demasiado flojas y demasiado lejos de otras galaxias cercanas‚ÄĚ.

Los astr√≥nomos r√°pidamente se dieron cuenta de que estaban mirando una galaxia no detectada, una colecci√≥n compacta de estrellas antiguas con un di√°metro de 3.000 a√Īos luz situada 2.300 veces m√°s lejos que el c√ļmulo globular NGC 6752. Bedin I fue clasificada como una galaxia enana esferoidal debido a su peque√Īo tama√Īo (su di√°metro es 1/35 del di√°metro de la V√≠a L√°ctea), poca luminosidad, falta de polvo y poblaci√≥n de estrellas antiguas. Hasta la fecha, se han identificado aproximadamente 36 galaxias de este tipo en el grupo local de galaxias, de acuerdo con una publicaci√≥n de Hubble sobre el descubrimiento.

‚ÄúSi la galaxia hubiera estado 10 veces m√°s lejos, hubiera sido m√°s dif√≠cil detectar‚ÄĚ, coment√≥ Bedin. ‚ÄúHubiera estado fuera de nuestro grupo local‚ÄĚ.

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En esta imagen compuesta se puede ver la ubicaci√≥n de Bedin 1 detr√°s del c√ļmulo globular NGC 6752. La imagen inferior representa el c√ļmulo completo. La imagen en la parte derecha superior muestra un campo de visi√≥n completo del √°rea que tapa la galaxia enana. Por √ļltimo, la imagen en la parte superior izquierda muestra Bedin 1.
Image: ESA/Hubble, NASA, Bedin et al., Digitized Sky Survey 2

Bedin I tiene alrededor de 13.000 millones de a√Īos. Sus estrellas m√°s antiguas ya no est√°n quemando hidr√≥geno, un indicio claro de su edad avanzada, explic√≥ Bedin. Esta galaxia enana se form√≥ durante las primeras etapas del universo, as√≠ que se considera un f√≥sil cosmol√≥gico.

Notablemente, se form√≥ durante los primeros cientos de millones de a√Īos despu√©s del Big Bang. El descubrimiento confirma las ideas de que algunas de las galaxias m√°s antiguas del universo est√°n cerca. Pero el descubrimiento tambi√©n demuestra que es dif√≠cil detectarlas porque son tan peque√Īas y tenues.

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Esta galaxia enana no solo es antigua, sino que tambi√©n est√° incre√≠blemente aislada y tranquila. Bedin I ha estado flotando por los cosmos con impunidad durante miles de millones de a√Īos, lo cual la convierte en un target excelente para futuras investigaciones. El descubrimiento de esta galaxia aislada pod√≠a ‚Äúponer restricciones sobre los modelos que muestran c√≥mo se forma la galaxia que vemos hoy en d√≠a‚ÄĚ, comenta Bedin.

Como nota final, Bedin dijo que est√° contento con el nuevo nombre de la galaxia, a√Īadiendo que es ‚Äúagradable adoptar un apodo de uno de los que hizo el descubrimiento en vez de una identificaci√≥n an√≥nima basada en sus coordenadas‚ÄĚ.

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¡Es difícil juzgarlo por eso! Esas terribles designaciones numéricas, aunque prácticas, a menudo son muy ridículas. No hay nada malo en darle un buen nombre a cosas interesantes, y en consecuencia honrar a los investigadores que hicieron el descubrimiento.

[Monthly Notices of the Royal Astronomical Society]