Conducir un camión tráiler doble de 42 toneladas sobre un lago helado no parece la mejor de las ocurrencias, pero en lugares como el norte de Canadá es el pan de cada día en invierno. Existe una carretera cuyo trazado en los meses más fríos no está compuesto de asfalto, sino de agua helada en un 87% de su recorrido.

Este tipo de vías son conocidas popularmente como caminos de hielo (Ice Roads). Cada año, a la altura de noviembre, los abundantes y vastos lagos del norte de Canadá comienzan a helarse. En cuanto la capa de hielo es lo bastante gruesa como para soportar vehículos de construcción, las comunidades de la zona limpian la superficie de nieve para dejar el hielo expuesto. Esta operación lo endurece y aumenta aún más el grosor de la capa helada.

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Para cuando llega febrero, ya se ha creado una vía de hielo de unos 600 kilómetros que, según el Observatorio Terrestre de la NASA, está compuesta de lagos en un 87%. Algunos años su longitud es más larga. En 2015, por ejemplo, ha comenzado en Yellowknife, la capital de los Territorios del Noroeste de Canadá, y llega hasta las poblaciones mineras del estado Nunavut, ya casi en pleno Círculo Polar Ártico. La vía es tan larga que es visible desde el espacio. Estas fotos de satélite obtenidas por la NASA muestran su recorrido.

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En algunos tramos, la masa de hielo es tan grande y tan resistente que equivale a autopistas de ocho carriles. Pese a la densidad del hielo, si los camiones van demasiado rápido, corren el riesgo de agrietar la superficie de los lagos, así que la velocidad máxima permitida es de 25Km/h para camiones llenos, y 60Km/h para los que van vacíos.

Aunque es uno de los más largos y conocidos, el Ice Road canadiense no es el único en su clase. Muchos otros países con regiones heladas y remotas como Escandinavia, Estonia, Rusia, o el noreste de China también hacen uso de esta peculiar técnica de transporte en los meses invernales. Este vídeo de Discovery Planet explica cómo se trabaja en estas peculiares vías.

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Camino de hielo en Finlandia. Foto: Wikimedia Commons

Cada año se trasladan miles de toneladas de víveres, maquinaria y suministros mediante esta excepcional carretera canadiense de invierno. La razón de su uso es que, aunque todas las poblaciones mineras del norte tienen aeródromo, trasladar cargas por aire es seis veces más caro que hacerlo por tierra. Cuando llega la primavera, el camino de hielo cierra al tráfico. Para mediados de abril ya es completamente inutilizable y las poblaciones de esta remota zona del mundo tienen que volver a confiar en avionetas y algunos trenes para el transporte de mercancía. [vía NASA Earth Observatory]

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Portada: Camino de hielo en Canadá. norikko / Shutterstock. Fotos de satélite: Jesse Allen / NASA / Landsat

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