Conducir un camión tráiler doble de 42 toneladas sobre un lago helado no parece la mejor de las ocurrencias, pero en lugares como el norte de Canadá es el pan de cada día en invierno. Existe una carretera cuyo trazado en los meses más fríos no está compuesto de asfalto, sino de agua helada en un 87% de su recorrido.

Este tipo de v√≠as son conocidas popularmente como caminos de hielo (Ice Roads). Cada a√Īo, a la altura de noviembre, los abundantes y vastos lagos del norte de Canad√° comienzan a helarse. En cuanto la capa de hielo es lo bastante gruesa como para soportar veh√≠culos de construcci√≥n, las comunidades de la zona limpian la superficie de nieve para dejar el hielo expuesto. Esta operaci√≥n lo endurece y aumenta a√ļn m√°s el grosor de la capa helada.

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Para cuando llega febrero, ya se ha creado una v√≠a de hielo de unos 600 kil√≥metros que, seg√ļn el Observatorio Terrestre de la NASA, est√° compuesta de lagos en un 87%. Algunos a√Īos su longitud es m√°s larga. En 2015, por ejemplo, ha comenzado en Yellowknife, la capital de los Territorios del Noroeste de Canad√°, y llega hasta las poblaciones mineras del estado Nunavut, ya casi en pleno C√≠rculo Polar √Ārtico. La v√≠a es tan larga que es visible desde el espacio. Estas fotos de sat√©lite obtenidas por la NASA muestran su recorrido.

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En algunos tramos, la masa de hielo es tan grande y tan resistente que equivale a autopistas de ocho carriles. Pese a la densidad del hielo, si los camiones van demasiado rápido, corren el riesgo de agrietar la superficie de los lagos, así que la velocidad máxima permitida es de 25Km/h para camiones llenos, y 60Km/h para los que van vacíos.

Aunque es uno de los m√°s largos y conocidos, el Ice Road canadiense no es el √ļnico en su clase. Muchos otros pa√≠ses con regiones heladas y remotas como Escandinavia, Estonia, Rusia, o el noreste de China tambi√©n hacen uso de esta peculiar t√©cnica de transporte en los meses invernales. Este v√≠deo de Discovery Planet explica c√≥mo se trabaja en estas peculiares v√≠as.

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Camino de hielo en Finlandia. Foto: Wikimedia Commons

Cada a√Īo se trasladan miles de toneladas de v√≠veres, maquinaria y suministros mediante esta excepcional carretera canadiense de invierno. La raz√≥n de su uso es que, aunque todas las poblaciones mineras del norte tienen aer√≥dromo, trasladar cargas por aire es seis veces m√°s caro que hacerlo por tierra. Cuando llega la primavera, el camino de hielo cierra al tr√°fico. Para mediados de abril ya es completamente inutilizable y las poblaciones de esta remota zona del mundo tienen que volver a confiar en avionetas y algunos trenes para el transporte de mercanc√≠a. [v√≠a NASA Earth Observatory]

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Portada: Camino de hielo en Canadá. norikko / Shutterstock. Fotos de satélite: Jesse Allen / NASA / Landsat

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