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Capturan por primera vez al escurridizo calamar gigante de aguas profundas cerca de Australia

Uno de los cinco calamares grandes avistados en la costa sur de Australia.
Uno de los cinco calamares grandes avistados en la costa sur de Australia.
Imagen: D. Osterhage et al., 2020/PLOS ONE

Un estudio extenso de aguas profundas frente a la costa de Australia ha dado como resultado un tesoro de avistamientos de calamares grandes. Y por tesoro nos referimos a la detección de cinco ejemplares: estas criaturas de las profundidades marinas son excepcionalmente raras, por lo que cualquier nueva observación es muy valiosa para los científicos.

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Los cefalópodos de aguas profundas son muy diversos y están muy extendidos, pero a menudo están envueltos en un misterio”, abre un nuevo estudio publicado en PLOS ONE.

El cefalópodo de aguas profundas en este caso es un animal marino extraño y poco conocido denominado como calamar grande. El nuevo artículo, escrito en coautoría por la bióloga marina Deborah Osterhage de CSIRO Oceans and Atmosphere en Tasmania, Australia, describe un estudio reciente en aguas profundas en el que cinco de estos animales fueron capturados en cámara. Los datos resultantes están llenando algunos vacíos importantes sobre el calamar grande, como su distribución, características físicas y comportamiento.

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Imágenes de cámara remolcada de un calamar de aleta grande, visto a una profundidad de 2,178 metros.
Imágenes de cámara remolcada de un calamar de aleta grande, visto a una profundidad de 2,178 metros.
Imagen: D. Osterhage et al., 2020/PLOS ONE

Los avistamientos de este extraño calamar, miembro de la familia Magnapinnidae, son escasos y se sabe poco sobre ellos. Hasta la fecha, solo ha habido tres avistamientos confirmados en el hemisferio sur, todos en el Pacífico oriental. A veces aparecen especímenes muertos, en su mayoría juveniles, pero a menudo resultan gravemente dañados por la pesca de arrastre. Lo que sí sabemos, sin embargo, es que estos calamares tienen aletas grandes y brazos y tentáculos “vermiformes” extraordinariamente largos que cuelgan detrás de ellos como hebras imposiblemente largas de spaghettini.

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Osterhage y sus colegas registraron el calamar durante las expediciones del Programa Marino de Aguas Profundas de la Gran Bahía Australiana. De 2015 a 2017, el equipo recorrió esta región para aprender más sobre la geología y la ecología de la Gran Bahía Australiana (GAB), una gran bahía abierta frente a la costa sur del continente. Lo hicieron con un vehículo operado por control remoto (ROV) llamado Investigator, que estaba equipado con una cámara de video de alta definición, luces y láseres emparejados. Una cámara remolcada detrás del barco tomaba fotografías cada cinco segundos. 

Este es el tercero que se detectó. La imagen de la izquierda proporciona una buena idea de hasta dónde pueden extenderse sus filamentos.
Este es el tercero que se detectó. La imagen de la izquierda proporciona una buena idea de hasta dónde pueden extenderse sus filamentos.
Imagen: D. Osterhage et al., 2020/PLOS ONE
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Los investigadores lograron cubrir 281 kilómetros cuadrados durante la encuesta, recolectando 75 horas de video y más de 10,000 imágenes fijas. La cámara remolcada escaneó profundidades entre 946 a 3,258 metros. Todo esto resultó en cinco avistamientos de calamares aleta grande, que duplican con creces el número de avistamientos en el hemisferio sur. Es más, es la primera vez que se ve un calamar grande en aguas australianas.

Curiosamente, estos animales se observaron muy juntos. En un caso, se vieron dos calamares con 12 horas de diferencia entre sí, y en otro caso, a solo 6 km de distancia. En total, los cinco calamares de aleta grande se vieron en solo dos áreas, dos en una y tres en la otra. El agrupamiento de estos individuos probablemente se deba a “necesidades ambientales específicas” y / o “mayores oportunidades reproductivas”, según el documento.

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En cuanto a su hábitat preferido, al calamar parecía gustarle las áreas que contienen sedimentos blandos, las pendientes inferiores de los canales de erosión y las secciones superiores de los cañones submarinos. Los animales fueron vistos a profundidades entre 2.000 a 3.000 metros. En cuanto a si el número relativamente alto de individuos que se ven en esta parte de la GAB equivale a un punto de acceso de calamar de aleta grande “queda por ver”, escriben los autores.

El calamar gigante exhibió coloraciones complejas, como lo ejemplifica este espécimen.
El calamar gigante exhibió coloraciones complejas, como lo ejemplifica este espécimen.
Imagen: D. Osterhage et al., 2020/PLOS ONE
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Los autores descartaron la posibilidad de que algunos avistamientos fueran del mismo individuo, notando diferencias físicas entre los especímenes. Debido a que los calamares a menudo se filmaron o fotografiaron sin un marco de referencia, los investigadores recurrieron a una técnica en la que los láseres emparejados se apuntaban a sus cuerpos, lo que proporcionaba una sensación de escala. Pudieron medir, por ejemplo, la longitud de sus filamentos únicos, el más largo de los cuales tenía 183 cm de largo.

Los investigadores también tuvieron una idea de sus comportamientos. Durante uno de los avistamientos, un calamar se alejó de la cámara y se colocó en posición vertical ligeramente por encima del fondo marino. Luego, tres de sus filamentos se enrollaron, en lo que es un comportamiento previamente desconocido entre los calamares, dicen los autores. El calamar movía sus cuerpos a través del agua batiendo sus aletas y haciendo movimientos oscilantes hacia adelante y hacia atrás (es decir, ondulaciones sinusoidales).

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Otro comportamiento informado por los investigadores se conoce como la “postura del codo”. Aquí, el calamar asume una postura vertical, con sus apéndices extendidos hacia afuera, mientras que los extremos de los filamentos cuelgan hacia abajo en un ángulo agudo, en algunos casos cerca de 90 grados, hacia el fondo marino. Durante la expedición se documentó una variación previamente desconocida de esta pose, en la que el cuerpo del calamar es horizontal en relación con el fondo marino. Los autores no están del todo seguros del sentido de todo esto, pero creen que podría ser una postura de pesca utilizada para atrapar presas.

Los calamares solían ser pálidos, con matices de rosa, naranja y marrón rojizo oscuro. En algunos casos, el manto (la parte principal del cuerpo del calamar) y las aletas parecían ligeramente translúcidas. Y, de hecho, el color anaranjado puede corresponder a un órgano interno (posiblemente una glándula digestiva), dicen los autores. 

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Estos avistamientos se suman a nuestro conocimiento de este género elusivo e intrigante, y refuerzan el valor de las imágenes como herramienta en la investigación del calamar de aguas profundas”, concluyen los científicos.

La fauna australiana sigue asombrando. A finales del mes pasado, por ejemplo, los investigadores describieron el descubrimiento de un arrecife de coral inusualmente alto que mide 500 metros de altura y alberga un ecosistema único. Más criaturas extrañas seguramente serán descubiertas y descritas en los próximos meses y años, así que estén atentos a descubrimientos más emocionantes de esta parte del mundo.

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