¿Cómo lograr que el cemento que usamos en todas nuestras construcciones sea aún más resistente y encima recortar las emisiones necesarias en su fabricación? La respuesta del MIT a esta pregunta parece un poco de ciencia-ficción: plástico bombardeado con rayos gamma.

La fabricaci├│n de cemento es la responsable del 4,5% de todas las emisiones de di├│xido de carbono en el planeta. Reducir la cantidad de cemento en la mezcla que usamos como material de construcci├│n tendr├şa un impacto muy beneficioso a la hora de reducir esa cifra. El problema es que no hemos dado con ning├║n ingrediente lo bastante bueno.

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Un equipo del Departamento de Ciencias Nucleares e ingenier├şa cree haber dado con ese ingrediente milagroso. La base es el pl├ístico reciclado, un material abundante y que adem├ís se puede reutilizar a partir de la basura.

Pero el pl├ístico por s├ş solo no es suficiente. A├▒adir pl├ístico normal al cemento debilita su estructura. Sin embargo, se sabe que bombardear este material con rayos gamma modifica su estructura molecular. El equipo del MIT decidi├│ probar suerte e irradi├│ tereftalato de polietileno (el t├şpico pl├ístico de las botellas de refresco) mediante una m├íquina que usa is├│topos de Cobalto-60 para descontaminar alimentos. La ventaja de los rayos gamma es que no es necesaria una central nuclear para generarlos y los materiales irradiados con ellos no tienen ning├║n rastro de radiaci├│n que pueda ser perjudicial.

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Tras irradiar el pl├ístico, lo pulverizaron y lo mezclaron con cemento tipo Portland com├║n y corriente. Las pruebas de compresi├│n revelaron que el cemento con pl├ístico irradiado es un 15% m├ís fuerte que el convencional. Los an├ílisis con el microscopio de electrones, rayos-X y microtomograf├şa han revelado que el pl├ístico irradiado cristaliza y crea m├ís conexiones moleculares con el cemento, fortaleciendo la mezcla.

El siguiente paso de los autores de este descubrimiento es probar diferentes proporciones de pl├ístico y diferentes dosis de radiaci├│n hasta dar con la ideal en t├ęrminos de sustituir el cemento y aportar la m├íxima dureza. [v├şa MIT Technology News]