Investigadores han descubierto un fen√≥meno que parece salido de una pel√≠cula de Tim Burton, pero que es tan real como cient√≠fico. Seg√ļn han demostrado en un estudio, publicado ahora en Nature, existen √°rboles en Australia en cuyas hojas crecen, literalmente, part√≠culas de oro.

Los investigadores se aventuraron en las zonas √°ridas y despobladas de Australia, en concreto en la regi√≥n de Goldfields-Esperance, conocida por albergar dep√≥sitos de oro muy dif√≠ciles de encontrar. Su objetivo era comprobar cient√≠ficamente si los √°rboles pod√≠an ser un indicador de la existencia de yacimientos de oro, y as√≠ es. Los eucaliptos de la zona contienen part√≠culas microsc√≥picas de oro que aparecen en sus hojas a lo largo de los a√Īos. ¬ŅC√≥mo es posible?

Las eucaliptos de esta región son conocidos por su resistencia al clima y a la ausencia de agua. Sus raíces escarban decenas de metros hacia el interior de la tierra en busca de humedad. Tanto, que pueden llegar a recónditos yacimientos de oro y a absorber partículas de este metal. Este proceso al final acaba materializándose en las hojas, que muestran partículas microscópicas de oro (un 20% del diámetro de un cabello humano).

Para confirmar el hallazgo, que las partículas de oro de los eucaliptos provienen de yacimientos subterráneos, los investigadores plantaron árboles en un invernadero con tierra impregnada en oro y el resultado fue el esperado. A lo largo del tiempo las hojas comenzaron a mostrar partículas de oro microscópicas.

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La idea de que las plantas absorben minerales de la tierra que les rodea por supuesto no es nueva, pero este caso es extraordinario. "El oro es probablemente t√≥xico para las plantas, y por eso lo desplazan a sus extremos (hacia las hojas) para reducir el efecto de posibles reacciones bioqu√≠micas", explica el estudio publicado en Nature Communications. El autor se√Īala adem√°s que esta es la "primera prueba de la existencia de part√≠culas de oro dentro del tejido de una especie viva natural".

El hallazgo son buenas noticias para las compa√Ī√≠as mineras. No porque vayan a hacerse ricas (ni nadie que pase por all√≠) exprimiendo eucaliptos. La cantidad de oro que contienen las hojas es muy reducida (46 partes de oro por 1.000 millones, exactamente). Sin embargo, los √°rboles que s√≠ contienen part√≠culas de oro pueden ser la se√Īal inequ√≠voca que debajo hay un yacimiento de oro, algo que a su vez podr√≠a reducir enormemente los costes de exploraci√≥n previa para dar con ellos. A veces, la propia naturaleza es la mejor tecnolog√≠a. [Nature v√≠a Bloomberg]

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Foto: Mel Lintern