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Descubren el mecanismo químico de por qué rascarse empeora el picor

Rascarse es una actividad realmente satisfactoria pero, en exceso, puede hacer que la sensación de picor se incremente hasta extremos muy desagradables. Después de años de investigación, un equipo de científicos finalmente ha descubierto cuál es el mecanismo químico que hace que rascarnos en exceso haga realidad ese dicho popular de que "es peor el remedio que la enfermedad".

Aunque está ampliamente documentada, la sensación cutánea conocida popularmente como picor lleva muchos años desconcertando a los científicos. Asociado a menudo con el dolor, no fue hasta la década de los 80 que científicos alemanes finalmente pudieron separar oficialmente ambas sensaciones. Según los estudios de H. O. Handwerker, el picor no es una forma leve de dolor, sino un proceso neurológico completamente diferente que desata reacciones bioquímicas distintas.

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¿Por qué ocurre que, cuando nos rascamos una irritación como la picadura de un mosquito, la sensación desaparece temporalmente para volver con aún más intensidad? La respuesta la ha encontrado Zhou-Feng Chen, investigador en el Centro de Estudio del Picor (sí, existe, tal cosa) en la Universidad de San Luis, en Estados Unidos. El estudio acaba de publicarse en la revista Neuron.

El problema está precisamente en el dolor. Cuando nos rascamos, logramos desactivar brevemente las terminaciones nerviosas que envían la señal de picor a la médula espinal. Desgraciadamente, también provocamos una cierta dosis de dolor e inflamación en la zona. Este dolor hace que se disparen los niveles de serotonina en la sangre.

La serotonina calma el dolor pero, a cambio, incrementa la sensación de picor que tratábamos de calmar. Chen ha logrado demostrar que la serotonina está directamente implicada en la sensación de picor mediante pruebas en ratones a los que se les inhibió la producción de este neurotransmisor.

Desgraciadamente, la serotonina es un neurotransmisor importante para no pocas funciones del organismo y su producción no puede interrumpirse sin provocar problemas más graves. Hay otras moléculas relacionadas con el picor cuya eliminación podría terminar con las sensaciones más agudas, pero siguen en proceso de investigación. Al final, solo queda tener paciencia con las picaduras de mosquito y utilizar calmantes cutáneos locales hasta que la ciencia nos ofrezca una solución definitiva. [Neuron vía Motherboard]

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Foto: Shutterstock/Anton Gvozdikov

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