¬ŅA qu√© velocidad se mueve la muerte? La respuesta es que se mueve bastante lento, solo que no nos referimos a la parca con su t√ļnica negra y su guada√Īa, sino a la muerte celular, un proceso fascinante que dos cient√≠ficos de Stanford han logrado medir por primera vez.

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La muerte celular no es un proceso tan malo como sugiere su nombre. A veces las c√©lulas no mueren por enfermedades o factores externos sino que se autodestruyen, y generalmente lo hacen por el bien del organismo. Cada d√≠a mueren dentro de nuestro organismo miles de millones de c√©lulas que dejan paso a otras nuevas. El proceso se llama apoptosis o suicidio celular programado, pero ¬ŅC√≥mo se suicida una c√©lula y por qu√© lo hace?

El c√≥mo siempre es el mismo. La c√©lula no explota ni nada parecido. Eso podr√≠a da√Īar a las que tiene alrededor. Lo que hace m√°s bien es implosionar de manera ordenada, colapsando su propia estructura y empaquet√°ndola en peque√Īos fragmentos f√°ciles de limpiar para el resto del organismo.

El por qu√© es m√°s complicado. La autodestrucci√≥n puede responder a est√≠mulos internos o externos. Este √ļltimo caso tiene lugar cuando c√©lulas del sistema inmune como los linfocitos detectan que hay una infecci√≥n v√≠rica en una c√©lula y le transmiten a esta la orden de autodestruirse.

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El segundo tipo de est√≠mulo sucede, por ejemplo, dentro del √ļtero materno cuando los dedos del beb√© se separan para desarrollar las manos. Las c√©lulas que mantienen unidos los dedos se autodestruyen para poder separarlos. Tambi√©n ocurre cuando una c√©lula es demasiado vieja y su ADN tiene ya excesivas mutaciones. Antes de que esas mutaciones alteren el correcto funcionamiento de la c√©lula, esta prefiere autodestruirse por el bien com√ļn.

Sí, el suicidio celular es uno de los trucos que tiene nuestro organismo para evitar la aparición de tumores. Por supuesto, el proceso dista mucho de ser perfecto. A veces las células enfermas no se sacrifican como debieran o lo hacen las sanas. Entender cómo funciona este proceso es crucial para combatir decenas de enfermedades desde el propio cáncer hasta otras dolencias degenerativas com el Párkinson.

Los bi√≥logos de Stanford Xianrui Cheng y James Ferrell llevan a√Īos estudiando el proceso por el que una c√©lula da la orden de autodestruirse y han logrado medir a qu√© velocidad se mueve este est√≠mulo dentro de la c√©lula y de unas c√©lulas a otras. La se√Īal viaja a solo 30 micr√≥metros por minuto. Un micr√≥metro es la millon√©sima parte de un metro o la mil√©sima parte de un mil√≠metro. Traducido a algo m√°s sencillo de entender, la muerte se mueve a 2 mil√≠metros por hora, lenta, pero inexorablemente. [Science v√≠a The Guardian]