Los meteor√≥logos se quedaron sin palabras ayer cuando Irma se intensific√≥ hasta convertirse en un enorme hurac√°n de categor√≠a 5. Irma bati√≥ r√©cords con vientos ‚Äúcatastr√≥ficos‚ÄĚ y ‚Äúpotencialmente letales‚ÄĚ de hasta 300 km/h y ha alcanzado Puerto Rico y las Islas V√≠rgenes convertido oficialmente en el hurac√°n mas fuerte jam√°s registrado al norte del Caribe y al este de Florida. Pero, ¬Ņc√≥mo lleg√≥ a convertirse en ese monstruo?

La responsable parece ser una combinaci√≥n de factores, empezando por el calor. Los huracanes extraen su energ√≠a del oc√©ano: cuanto m√°s alta es la temperatura de la superficie del mar, m√°s h√ļmedas, m√°s potentes y m√°s intensas son las tormentas. En este momento, las temperaturas de la superficie del mar a trav√©s del Atl√°ntico ecuatorial son hasta un grado y medio m√°s c√°lidas que de costumbre, por no mencionar que estamos a finales del verano, por lo que el oc√©ano est√° m√°s caliente. ‚ÄúEl Atl√°ntico tropical ha llegado a estar m√°s caliente otros a√Īos pero ciertamente hace bastante calor all√≠ ahora mismo‚ÄĚ, explica Phil Klotzbach, experto en tormentas tropicales de la Universidad Estatal de Colorado. Klotzbach a√Īade que ‚Äúes demasiado pronto para decir conclusivamente‚ÄĚ que esas aguas m√°s c√°lidas est√°n relacionadas con el cambio clim√°tico.

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Otros expertos sugieren que el cambio clim√°tico es al menos parcialmente responsable de la ferocidad de la tormenta alimentada por el calor. Al igual que con Harvey, este v√≠nculo, sin duda, seguir√° siendo un tema de investigaci√≥n dentro de los c√≠rculos cient√≠ficos durante los pr√≥ximos meses, si no a√Īos.

Imagen: NOAA via Phil Klotzbach

Aun así, puedes tener una temperatura de la superficie del mar cálida y no sufrir tormentas monstruosas como Irma. Klotzbach dice que la cizalladura vertical baja y el cambio en la dirección del viento con la altura de la atmósfera también han jugado un papel importante; una cizalladura del viento alta tiende a prevenir que los huracanes ganen fuerza. Los niveles excepcionalmente altos de humedad desde la superficie hasta los niveles medios de la atmósfera también están proporcionando abundante combustible para las tormentas eléctricas, el material del que están hechos los huracanes.

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Por √ļltimo, est√° la cuesti√≥n de la localizaci√≥n. Irma se origin√≥ cerca de las islas de Cabo Verde, frente a la costa noroeste de √Āfrica. Como explic√≥ el meteor√≥logo de la NOAA Neal Dorst, las tormentas de Cabo Verde tienen el potencial de sobrecargarse debido al largo trayecto que realizan a trav√©s del Atl√°ntico ecuatorial antes de tocar tierra y debilitarse. De hecho, Irma ya ha sido una tormenta durante m√°s de una semana y se espera que contin√ļe llevando vientos de categor√≠a 4 o 5 hasta el fin de semana.

El √ļnico hurac√°n del Atl√°ntico cuyas vientos han superado a Irma, el hurac√°n Allen (1980), tambi√©n se inici√≥ en Cabo Verde. Dicho esto, Dorst a√Īadi√≥ que las tormentas fuertes pueden formarse en cualquier lugar bajo las condiciones adecuadas. Los dos √ļltimos huracanes atl√°nticos que registraron vientos de 300 km/h fueron Wilma (2005) y Gilbert (1988), y ambos se originaron mucho m√°s al oeste.

Lo cierto es que, gracias a esta variedad de factores, el Caribe y Florida se enfrentan ahora a una tormenta excepcional ‚ÄĒy excepcionalmente peligrosa. Las condiciones para formar huracanes de categor√≠a 5 se dan en el Atl√°ntico tropical cada a√Īo, pero tenemos suerte de que no siempre se den tormentas como esta. Por desgracia, es dif√≠cil decir si seguir√°n siendo una rareza en el futuro. [Weather Underground, Live Science]