Terremoto en Haití en el 2010. Wikimedia Commons

Cuando ocurre un terremoto comienzan a llegar noticias donde se mezclan conceptos que en conjunto muestran una radiografía completa del fenómeno. Sin embargo, posiblemente no queda muy claro qué diferencias existen entre ellos. Esta es una guía para entender la terminología que define a un seísmo.

Diferencias entre magnitud e intensidad

Terremoto en San Francisco en 1906. Wikimedia Commons

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Como cont√°bamos hace unas semanas, el problema no es s√≥lo del p√ļblico en general, muchos medios se lanzan a hablar de ‚Äúterremotos de 7.1 grados Richter‚ÄĚ. Es un error de base, ya que se est√°n relacionando medidas que no tienen nada que ver entre s√≠. Para que nos quede claro, olvid√©monos de Richter cuando hablamos de terremotos como el ocurrido en M√©xico, y simplemente centr√©monos en el concepto ‚Äúmagnitud‚ÄĚ.

Cuando ocurre un terremoto, su tama√Īo se determina seg√ļn la extensi√≥n del √°rea de ruptura en el plano de falla, es decir, la longitud y anchura de esa ruptura, de lo mucho que se ‚Äúrasga‚ÄĚ la tierra. Estos determinan la cantidad de energ√≠a que ha liberado el fen√≥meno y, por tanto, la amplitud y frecuencia de las ondas s√≠smicas que produce.

Magnitud: Objetiva. Intensidad: subjetiva

En se√≠smos como los ocurridos en M√©xico en septiembre de 2017, se libera una cantidad enorme de energ√≠a, una que en los peque√Īos no se da. Es justamente en este punto donde los sism√≥logos miden esta energ√≠a. ¬ŅC√≥mo? Con las escalas de magnitudes (M).

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Magnitud de los terremotos en Italia en 2016 y 2017. Wikimedia Commons

La magnitud de un seísmo, al ser una medida de energía, es siempre objetiva. Las escalas de magnitud sísmica son logarítmicas, es decir, que representan una valoración cuantitativa (como instrumento) de la energía que libera un terremoto. Lo hace basándose en el desplazamiento del terreno registrado en los sismogramas.

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De su explicaci√≥n surge una nueva pregunta, ¬Ņy c√≥mo comparamos un conjunto de terremotos? En este caso hay que entender que la energ√≠a liberada siempre es proporcional a la magnitud, sin embargo, un incremento unitario en la escala de magnitudes es el equivalente a un incremento de energ√≠a 30 veces mayor.

Si no te ha quedado clara la definición, piensa en la ecuación. Cuando hablamos de un terremoto de magnitud 8, este libera 90 veces más energía que uno de magnitud 5 (30x3=90), aunque se requieren nada menos que 27 mil terremotos de magnitud 5 para producir la misma energía que se libera durante uno de magnitud 8 (30x30x30=27.000).

Terremotos de magnitud 8 o superior desde 1900. Wikimedia Commons

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Si m√°s o menos ya te has hecho una idea de lo que significa la magnitud, ¬Ņqu√© demonios significa entonces la intensidad? Aqu√≠ llega otro error muy com√ļn (incluso en medios), atribuyendo a un terremoto ‚Äúintensidad 7.1‚ÄĚ, esto es totalmente incorrecto porque, como ahora sabemos, lo correcto es hablar de ‚Äúmagnitud 7.1‚ÄĚ.

Cuando nos referimos a la intensidad hablamos de una descripci√≥n cualitativa de los efectos de los terremotos. Por tanto y a diferencia de la magnitud, es subjetiva. La intensidad de un terremoto est√° basada en tres criterios. En primer lugar, la percepci√≥n humana del acontecimiento. En segundo lugar, los efectos que ha tenido sobre las estructuras, los da√Īos en edificios. En tercer lugar, los efectos que ha tenido sobre el medioambiente y el terreno.

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Falla de San Andrés. La posibilidad de un terremoto es tan grande en California, que es una de las más altas del mundo. Wikimedia Commons

¬ŅC√≥mo se mide? Al ser cualitativa es m√°s variable, pero por ejemplo existe la escala de Mercalli o la Macros√≠smica Europea, mediciones en grados donde se eval√ļa la intensidad a trav√©s de los efectos y da√Īos sobre las estructuras del se√≠smo.

Sea como fuere y para que no existan dudas, la intensidad depende por completo de la magnitud, ya que var√≠a seg√ļn la cantidad de energ√≠a liberada por el terremoto, adem√°s de encontrarse condicionada por la proximidad del epicentro, la calidad de las estructuras, las caracter√≠sticas geol√≥gicas‚Ķ Dicho de otra forma, mientras que cada terremoto s√≥lo puede tener un √ļnico valor de magnitud, el mismo podr√≠a tener diferentes valores de intensidad dependiendo de la zona.

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Temblores: diferencias entre oscilatorio o trapidatorio

Terremoto de 1960 en Chile, el seísmo más fuerte registrado. Wikimedia Commons

El terremoto de hace unas horas tuvo un temblor trepidatorio, sin embargo, el de hace unos d√≠as fue oscilatorio. Para complicarlo todo un poco m√°s, la mayor√≠a de los terremotos pueden contener ambos temblores a la vez. ¬ŅQu√© significan cada uno de ellos?

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Lo primero que hay que entender para comprender estos términos es que la diferencia se encuentra en cómo se perciben. Si el movimiento se percibió de forma más vertical (sensación de martilleo en los pies), entonces es trepidatorio. En cambio, si el movimiento se percibió de forma más horizontal (sensación de que la tierra se mece de un lado a otro), entonces es oscilatorio.

Onda P. Wikimedia Commons

Sin embargo, este tipo de temblores pueden variar seg√ļn la percepci√≥n de cada uno, y la forma en que podemos sentir un terremoto cambia completamente en funci√≥n de d√≥nde estemos, el suelo en el que nos encontramos o incluso la distancia.

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¬ŅHay alguno m√°s grave que otro? Aunque se suele decir que los temblores trepidatorios causan m√°s da√Īos o son m√°s destructivos, no es verdad. La mayor√≠a de los investigadores indican que es un mito, y que ambos movimientos pueden causar el mismo perjuicio a las infraestructuras. De hecho, estas √ļltimas dependen en gran medida de los materiales de los edificios da√Īados.

Los terremotos emiten siempre dos tipos de ondas que van directas al interior de la tierra: por una lado las primarias (P), y por otro las secundarias (S). Las primarias suelen ir acompa√Īadas de un tipo de movimiento en la superficie con sacudidas verticales, por tanto, se suelen asociar con los temblores trepidatorios. Las ondas secundarias vienen acompa√Īadas (o son percibidas) por sacudidas horizontales, por tanto, con temblores oscilatorios.

Ondas P y S compartiendo la propagación. Wikimedia Commons

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No son las √ļnicas. De hecho, los se√≠smos tambi√©n son capaces de generar otro tipo de ondas superficiales, incluso m√°s peligrosas que las interiores, como son las ondas Love (producen movimientos poralizados horizontalmente, asociadas al temblor oscilatorio), o las ondas de Rayleigh (que producen un movimiento el√≠ptico retr√≥grado del suelo, asociadas al temblor trepidatorio).

Ondas internas y superficiales. Wikimedia Commons

Lo curioso es que prácticamente todos los terremotos generan este tipo de ondas superficiales, y por tanto todos generan movimientos que oscilan verticalmente y horizontalmente. Como consecuencia de ello, cualquier seísmo puede ser percibido como un temblor trepidatorio y oscilatorio a la vez.

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Con todo y como decíamos al comienzo, se puede generalizar cuando hablamos de una ciudad o región tras un terremoto. En estos casos, siempre existe una mayoría que ha percibido el temblor de una u otra forma. [Wikipedia, BBC, GNS, Wikipedia,