Una grieta aparecida recientemente en Denver. Captura de pantalla: CBS

Ahora que estamos en medio de una de las temporadas de huracanes y terremotos más graves jamás vistas, probablemente encontrarás en medios de comunicación y redes sociales la escala Richter, e incluso puede que la veas expresada en grados. Cuidado, es un error.

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¬ŅQu√© tipo de escala es Richter?

El fallo con los grados es simple: Richter es una escala logarítmica arbitraria no una escala graduada. Una escala graduada toma dos valores y divide este rango en partes iguales, tomando cada una de esas partes como un grado. Por ejemplo, el caso de los grados Celsius: la diferencia entre la temperatura a la que el agua hierve y a la que se congela se divide en 100 partes iguales que llamamos grados.

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Epicentros mundiales de terremotos entre 1963 y 1998. CC// Wikimedia Commons.

En Richter, por cada incremento de una unidad en la escala, la amplitud de la onda recogida se aumenta 10 veces (se multiplica por 10). Atendiendo a esta fórmula, un terremoto de magnitud 6 tendría una amplitud de onda 10 veces mayor que uno de magnitud 5; 100 veces mayor que uno de magnitud 4; 1 000 veces mayor que uno de magnitud 3; y 10 000 veces mayor que uno de magnitud 2, etc. Ambas escalas son totalmente diferentes.

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Por lo tanto, cada vez que alguien dice ‚Äúsismo de 5.2 grados Richter‚ÄĚ est√° diciendo algo as√≠ como: ‚Äúla temperatura de hoy es 15 kil√≥metros‚ÄĚ, es decir, relacionando medidas que no tienen nada que ver entre s√≠.

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Pero, de todas formas, la coletilla ‚Äúen la escala de Richter‚ÄĚ ya es incorrecta en la gran mayor√≠a de los casos. Y por descontado lo es hablando de los terremotos que vivimos en estos momentos. Simplemente, para sismos de gran magnitud, Richter est√° obsoleta y ya no se usa.

Imagen: falla de San Andreas //CC: Wikipedia

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Por qué Richter es imprecisa en terremotos grandes

Richter fue introducida en 1935 como un primer intento de estandarizar la magnitud local de un sismo. En realidad, se pensó en un principio para medir la magnitud de los terremotos que ocurrían exclusivamente la falla de San Andrés, en California, y luego terminó usándose para todos los demás. El problema es que para sismos muy fuertes la escala es poco precisa, dando numeraciones similares para temblores que claramente son de intensidad diferente.

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Se empez√≥ a usar la magnitud de momento (MW) desde inicios del siglo XXI para los terremotos grandes, porque discrimina mejor en los valores extremos. As√≠, s√≥lo se puede usar Richter para determinar las fuerzas de magnitudes entre 2,0 a 6,9 y de 0 a 400 kil√≥metros de profundidad, recordando nunca, nunca decirle ‚Äúgrados‚ÄĚ.

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De todas formas, por cuestiones de estandarizaci√≥n, los sism√≥logos prefieren la escala de magnitud de momento por defecto casi siempre que pueden. As√≠, cada vez que un medio reporta la magnitud de un fuerte sismo en ‚Äúgrados Richter‚ÄĚ no s√≥lo est√° llamando grados a algo que no lo es, tambi√©n est√°, muy probablemente, agregando el ‚Äúapellido Richter‚ÄĚ a una magnitud que se midi√≥ en otra escala y fue determinada con otros m√©todos.