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Cómo esta década de arqueología cambió lo que sabemos sobre los orígenes humanos

Gif: Reconstrucción artística de A. anamensis, basada en el descubrimiento de un cráneo y una mandíbula casi completos (YouTube)

A diferencia de los humanos actuales, nuestros ancestros distantes ejercieron una huella muy pequeña en el planeta, dejando apenas algo atrás para poder hacer una crónica de su tiempo en la Tierra. Sin embargo, con el descubrimiento de cada nuevo fragmento de cráneo, fémur y herramienta de piedra, los arqueólogos están reconstruyendo metódicamente la historia fracturada de nuestra especie y otros homínidos estrechamente relacionados con nosotros.

Los descubrimientos realizados en los últimos 10 años se han agregado de forma apreciable a esta historia en desarrollo, ya que las técnicas arqueológicas tradicionales se han visto reforzadas por increíbles nuevos avances en genética, tecnologías de datación, inteligencia artificial y otras herramientas analíticas transformadoras.

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A continuación vamos con un vistazo a algunos de los descubrimientos arqueológicos y antropológicos más importantes de la última década que cambiaron fundamentalmente nuestra comprensión de los orígenes humanos.

Poniendo cara en una especie antigua fundamental

Un cráneo casi intacto encontrado hace tres años en Etiopía proporcionó una visión muy necesaria de las características faciales del Australopithecus anamensis, un homínido temprano relacionado con la evolución humana. Antes de esto, la especie solo se conocía por trozos de dientes y mandíbula. El análisis del cráneo realizado por el paleoantropólogo Yohannes Haile-Selassie del Museo de Historia Natural de Cleveland y sus colegas reveló una mezcla de características antiguas y modernas, que incluyen una cara larga, robusta y sobresaliente, dientes pequeños y un cráneo grande en comparación con especies similares.

Con una antigüedad de 3,8 millones de años, el descubrimiento sugiere que A. anamensis vivió junto a A. afarensis durante aproximadamente 100.000 años, un período de superposición que complica aún más nuestra comprensión de este género.

En una nota relacionada, importantes investigaciones de principios de este año mostraron que es improbable que Australopithecus sediba sea un ancestro directo de nuestra especie, el Homo sapiens. Todavía no sabemos qué australopitecina generó a la humanidad, pero A. afarensis parece ser el mejor candidato.

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La primera evidencia fósil de humanos modernos en África

Un descubrimiento sorprendente del sitio de arqueología Jebel Irhoud en Marruecos restableció la fecha de origen del Homo sapiens a 300.000 años atrás, 100.000 años más antiguo que el registro anterior más antiguo. La evidencia, presentada en 2017 y analizada por investigadores del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva y el Instituto Nacional de Arqueología y Patrimonio en Marruecos, consistió en fósiles pertenecientes a cinco humanos modernos, junto con herramientas de piedra, huesos de animales y signos de uso de fuego.

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En perspectiva, los primeros humanos, es decir, especies insertadas en el género Homo, surgieron mucho antes, incluidos Homo habilis (hace ~ 2.1 millones a 1.5 millones de años), Homo rudolfensis (hace ~ 1.9 millones de años) y Homo erectus (~ 1.9 millones a 600,000 años atrás).

Además de retrasar la fecha de inicio de nuestra especie, el descubrimiento reforzó una perspectiva emergente de que la evolución humana no se limitaba a una sola ubicación geográfica, ni los humanos anatómicamente modernos evolucionaron de una sola población ancestral. Como dijo el coautor del estudio, Jean-Jacques Hublin, “No hay un jardín del Edén en África, porque el Jardín del Edén es África”. El descubrimiento de herramientas de hace 2,4 millones de años en Argelia al año siguiente proporcionó aún más evidencia en apoyo de esta afirmación.

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El descubrimiento de una nueva especie humana: Homo naledi

En 2013, los científicos se toparon con uno de los descubrimientos arqueológicos más importantes de la década: una especie humana extinta previamente desconocida, a la que llamaron Homo naledi.

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Los restos de 15 individuos fueron excavados de la cueva Rising Star de Sudáfrica por un equipo de arqueólogos compuesto exclusivamente por mujeres. El análisis resultante, que involucró a investigadores de la Universidad de Witwatersrand en Sudáfrica y otras instituciones, mostró que estos antiguos homínidos presentaban dientes, muñecas, piernas y pies muy parecidos a los humanos, pero con un pequeño estuche cerebral, hombros encogidos, dedos curvados y caderas que recuerdan al Australopithecus. En un correo electrónico a Gizmodo, Jeremy DeSilva, profesor asociado de antropología en Dartmouth College, explicó la importancia del hallazgo: 

Sorprendentemente, el Homo naledi compartió el paisaje con nuestros propios antepasados ​​del Homo sapiens hace solo 250.000 años, lo que complica aún más un mundo del Pleistoceno ya ocupado con neandertales, denisovanos y hobbits que habitan en las islas. Los fósiles no solo fueron transformadores, sino que Lee Berger y su equipo utilizaron estos fósiles para cambiar la forma en que se hace nuestra ciencia. La recuperación de los fósiles se tuiteó en vivo, conectando el mundo con la ciencia como sucedía en tiempo real. Un gran equipo internacional se reunió para trabajar en los fósiles. Los resultados del trabajo del equipo se publicaron en revistas científicas de acceso abierto. Y los escaneos de superficie en 3D de los fósiles están disponibles sin coste alguno. Los días de los paleoantropólogos que acaparan sus fósiles como gollum, en posesión de un anillo para gobernarlos a todos, están llegando a su fin. Mientras tanto, estos fósiles son un sorprendente despertar de que hay mucho más ahí fuera esperando ser descubierto.

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Viviendo entre 335.000 y 236.000 años atrás, estos homínidos medían alrededor de 1.44 metros y pesaban entre 40 y 56 kilogramos. Lamentablemente, no se sabe mucho sobre el Homo naledi, como su relación con otras especies de Homo, su dieta o cómo se movió a través del paisaje del Pleistoceno.

Fechas de migración actualizadas para humanos modernos que salen de África

La investigación en 2018 describió el descubrimiento de una mandíbula humana parcial, junto con varios dientes aún intactos, en la cueva Misliya de Israel. Con una antigüedad de entre 175.000 y 200.000 años, es la evidencia más antigua de Homo sapiens fuera de África. Los fósiles humanos modernos más antiguos anteriores fueron descubiertos en los sitios levantinos de Skhul y Qafzeh, que datan de entre 90.000 y 120.000 años. El descubrimiento, dirigido por el arqueólogo Israel Hershkovitz de la Universidad de Tel Aviv, mostró que nuestra especie abandonó África mucho antes de lo que se pensaba.

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A principios de este año, un equipo dirigido por la paleoantropóloga Katerina Harvati de la Universidad Eberhard Karls de Tübingen presentó nueva evidencia que muestra que los primeros humanos modernos posiblemente estuvieron presentes en Eurasia incluso antes de la línea de tiempo sugerida por el fósil Misliya. Esta evidencia tenía la forma de un fragmento de cráneo humano encontrado hace más de cuatro décadas en la cueva de Apidima, en el sur de Grecia. Apodado Apidema 1, el fragmento data de hace aproximadamente 210.000 años (la datación anterior del fósil lo colocó hace unos 170.000 años). Los críticos se quejaron del estudio, diciendo que el fragmento del cráneo estaba muy distorsionado y que la datación no era confiable, entre otros problemas.

El descubrimiento de Apidima coloca a los primeros Homo sapiens en Europa en el Pleistoceno medio, un tiempo y lugar que anteriormente se consideraba dominio exclusivo de los neandertales”, dijo Harvati a Gizmodo cuando se le preguntó sobre la importancia del descubrimiento de su equipo. “Proporciona evidencia del registro fósil de que los dos linajes, los neandertales y los humanos modernos, podrían haberse encontrado y cruzado mucho antes del Pleistocene tardío”.

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Además, el descubrimiento sugiere que los primeros humanos modernos probablemente fueron reemplazados por neandertales en esta región hace unos 170.000 años, al tiempo que destaca la importancia del sudeste de Europa y el Mediterráneo oriental en la evolución humana, dijo.

La secuenciación de los genomas de Neanderthal y Denisovan

En 2010, los científicos lograron secuenciar el genoma de Neanderthal. Según la arqueogenetista Christiana Scheib de la Universidad de Cambridge, este logro no solo respondió a una pregunta “acaloradamente debatida” sobre si los humanos modernos se aparearon con los neandertales, sino que también inició un campo de estudio completamente nuevo en el que los científicos podían estudiar el ADN arcaico.

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Cuando estaba en la universidad [a finales de la década de 2000] me enseñaron que no había forma de que los humanos y los neandertales se cruzaran”, dijo Scheib a Gizmodo. “No puedo recordar el argumento exacto, pero estoy segura de que en ese momento era basado en puntos bien articulados con respecto a la estructura esquelética y la infertilidad híbrida. La hazaña técnica de recuperar un genoma completo de Neanderthal nos mostró que nuestros antepasados ​​no solo tenían hijos con Neanderthals, sino que la mayoría de los humanos en la tierra retienen ese legado con un pequeño porcentaje de ADN de Neanderthal en nuestros genomas”. 

Desde entonces, estas características genéticas se han relacionado con rasgos positivos y negativos en los humanos, al tiempo que plantean “preguntas nuevas e intrigantes con respecto a las diversas poblaciones de neandertales que viven en diversas regiones cuando los humanos abandonaron África” ​​y cómo “interactuaron con nuestros antepasados”, dijo Scheib. Los científicos aún no están seguros de si estos genes heredados son beneficiosos o no, pero a medida que “se secuencian y analizan más y más genomas arcaicos, obtendremos una mejor imagen de nuestro propio pasado complejo y convincente”, dijo.

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En un avance similar, el genoma de Denisovan fue secuenciado poco después. Los denisovanos eran una especie hermana de los neandertales, que también se extinguieron hace unos 35.000 a 40.000 años. (En caso de que se pregunten por qué el descubrimiento de los denisovanos no está en esta lista, los primeros fósiles de Denisovan se descubrieron en 2008, por lo que técnicamente su descubrimiento data de la década anterior). Estos homínidos se cruzan con los neandertales y los humanos modernos, y sus genes viven en el ADN de los asiáticos y melanesios del sudeste. Los arqueólogos tienen muy poca evidencia fósil de denisovanos, solo la punta de un dedo meñique, algunos dientes y una mandíbula inferior, por lo que decir que este ADN es valioso sería insuficiente. A principios de este año, esta evidencia genética permitió a los científicos reconstruir la cara y el cuerpo de una adolescente Denisovan.

El descubrimiento de un híbrido Neanderthal-Denisovan

En 2018, un análisis genético de un fragmento de hueso encontrado en la cueva Denisova de Siberia reveló la presencia de un individuo que tenía una madre neandertal y un padre denisovano. Además de mostrar que las dos especies de humanos arcaicos se cruzan (intercambiando genes valiosos y potencialmente nocivos en el proceso), la investigación, dirigida por los genetistas Viviane Slon y Svante Pääbo del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, mostró que los neandertales habían migrado a la región hace al menos 90.000 años.

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La datación del arte rupestre neandertal de 64.000 años de antigüedad

Una serie de pinturas encontradas en tres cuevas españolas en 2012 permanecieron ambiguas en términos de origen debido a técnicas de datación poco confiables. Por consiguiente, no estaba claro si los neandertales o los humanos modernos pintaban las figuras rojas y negras, que incluían representaciones de animales, puntos, signos geométricos y plantillas de mano.

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Utilizando la datación de uranio y torio, los investigadores de la Universidad de Southampton, el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva y otras instituciones lograron finalmente fechar la obra de arte, colocando el origen de las pinturas no antes de 64.000 años atrás. El trabajo mostró que el arte rupestre precedió la llegada de los humanos modernos a Europa, y que los neandertales, tal vez como era de esperar, tenían la capacidad de pensamiento simbólico.

Una secuencia del genoma perteneciente al hombre que vivió hace 45.000 años.

En 2014, los científicos lograron secuenciar el genoma de un hombre de 45.000 años del oeste de Siberia, convirtiéndolo en una de las secuencias de alta resolución más antiguas jamás obtenidas de un humano anatómicamente moderno. Fascinantemente, este hombre tenía casi tanto ADN neandertal como las personas que viven hoy en día, pero los investigadores europeos y chinos pudieron determinar que sus antepasados ​​se cruzaron con los neandertales entre 7.000 y 13.000 años antes de su nacimiento. Entonces, además de ubicar a los primeros humanos modernos en Siberia hace 45.000 años, la investigación proporcionó mejores estimaciones sobre cuándo los humanos modernos se aparearon con neandertales, hace unos 52.000 a 58.000 años, al menos según la evidencia genética.

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Estimaciones mejoradas para cuando los neandertales se extinguieron

Los humanos modernos y los neandertales se separaron de un antepasado común hace unos 800.000 años. A medida que los antepasados ​​inmediatos de nuestra especie continuaron evolucionando en África, nuestros primos neandertales lograron extenderse por toda Europa y gran parte de Asia, pero finalmente se extinguieron por razones que aún no están claras. La investigación de 2014 proporcionó estimaciones actualizadas sobre cuándo murieron los últimos neandertales.

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Utilizando técnicas mejoradas de datación, los investigadores de la Universidad de Oxford y otras instituciones fecharon especímenes y herramientas, incluidos casi 200 huesos de neandertales, desde Europa occidental hasta Rusia, y descubrieron que los neandertales se extinguieron hace 39.000 y 41.000 años. Los datos también mostraron que la desaparición de los neandertales ocurrió en una especie de patrón de “mosaico”, en el que los homínidos desaparecieron “en diferentes momentos en diferentes regiones”, según el documento. Es importante destacar que los resultados revelaron una superposición temporal de 2.600 a 5.400 años entre los neandertales y los humanos modernos, tiempo durante el cual las dos especies se cruzaron y posiblemente intercambiaron cultura y tecnología.

El dibujo más antiguo del mundo

Los arqueólogos de la Universidad de Witwatersrand descubrieron el dibujo más antiguo conocido después de analizar una roca, llamada L13, encontrada en una cueva de Blombos en Sudáfrica en 2011. 

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Con el aspecto de un hashtag moderno, el dibujo se realizó con un crayón rojo ocre. Los científicos fecharon el dibujo hace unos 73.000 años, precediendo el registro anterior en 30.000 años, sin contar las pinturas rupestres de Neanderthal mencionadas anteriormente, que datan de hace 64.000 años.


Una asombrosa década de descubrimientos, sin duda. Lo que es particularmente sorprendente es cuántos de estos hallazgos aumentaron las nociones anteriores o introdujeron posibilidades completamente nuevas. No paró de pensar lo que traerán los próximos diez años.

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