La sonda Dawn lleva viajando siete a√Īos por nuestro sistema solar en busca del asteoride Vesta y del planeta enano Ceres. No solo ha sido la primera en ofrecernos im√°genes detalladas de este √ļltimo. En su interior esconde un revolucionario motor de iones, el primero que se ha usado en una misi√≥n espacial no experimental.

El motor de Dawn es un dispositivo que lleva cerca de cincuenta a√Īos en desarrollo, pero la NASA no se ha decidido a utilizarlo en misiones de la importancia de Dawn hasta hace poco. El primer experimento de la agencia con motores i√≥nicos fue la misi√≥n experimental Deep Space One. La ESA tambi√©n los ha probado mucho m√°s tarde en misiones como el sat√©lite GOCE, cuyos sat√©lites utilizan este tipo de impulsores para mantenerse en √≥rbita.

El que los motores de iones hayan demostrado su valía en misiones reales como la Dawn les abre la puerta a futuros proyectos de exploración. Sus ventajas son importantes. Para empezar, los motores de iones son eléctricos. La fuente de energía primaria la obtienen del sol mediante paneles fotovoltaicos.

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Esta energ√≠a sirve para alimentar una c√°mara magn√©tica en la que se inyectan part√≠culas (generalmente de gas xenon). La c√°mara ioniza las part√≠culas y las arroja a gran velocidad a trav√©s de una malla que aumenta a√ļn m√°s su empuje de salida. La primera gran diferencia es que, donde los motores con combustibles convencionales logran un empuje de 5km/s, los motores i√≥nicos oscilan entre los 15 y los 35Km/s. Este v√≠deo explica brevemente c√≥mo funciona el motor i√≥nico de la Dawn.

La segunda gran diferencia es que hace falta mucha menos cantidad de combustible, lo que reduce mucho los costes de enviar la nave al espacio. De momento, el mayor obst√°culo de estos motores es que el Xenon es un elemento caro y poco com√ļn. En el momento en el que se encuentre un combustible alternativo m√°s asequible. los motores como el de la Dawn ser√°n la norma en la exploraci√≥n espacial. [NASA v√≠a Phys.org]

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Imágenes: Interpretaciones artísticas de la sonda Dawn basadas en imágenes de la propia sonda

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