Un Akula en la superficie. Imagen: Russian MoD.

A finales de 1984, cuando el primer submarino Akula de la armada soviética comenzó a surcar los mares, el modo en el que se combate contra los submarinos cambió para siempre. Con la llegada del Akula, la armada submarina americana ya no disfrutaba de las ventajas que ostentaba desde el fin de la Segunda Guerra Mundial.

El Akula, que en ruso significa tiburón, asombró a la OTAN con sus altísimos niveles de sigilo, especialmente cuando se comparaba con cualquier otro submarino ruso previo.

El motivo tras ese sigilo es que en la batalla por la supremacía submarina, el silencio es la clave para la supervivencia y la victoria. Antes del Akula, los soviéticos ya habían realizado importantes avances, haciendo que sus submarinos fuesen mas rápidos, pudiesen navegar a mayor profundad y estuviesen mejor armados que sus rivales americanos. Un submarino nuclear, el Ione Papa SSGN, de aquella era todavía ostenta el récord mundial de velocidad con 44,7 knots (alrededor de 82 km/h) en 1970.

La habilidad, sin embargo, de los rusos de hacer que sus submarinos fuesen tan silenciosos, o casi tan silenciosos, como los americanos se les hab√≠a resistido durante mucho tiempo. El Akula cambi√≥ eso de manera dram√°tica. Como dijo William Perry, que llegar√≠a a ser posteriormente Secretario de Defensa, a un comit√© del ej√©rcito en 1989: ‚Äúse acab√≥ lo que se daba‚ÄĚ.

‚ÄúLo que se daba‚ÄĚ era la habilidad de los submarinos americanos, combinado con otros sensores, para localizar y rastrear submarinos sovi√©ticos, especialmente sus submarinos bal√≠sticos, sin aparente problema. En una misi√≥n de 1978, el USS Batfish rastre√≥ a un submarino sovi√©tico clase Yankee durante 50 d√≠as consecutivos. El Batfish comenz√≥ a seguirlo por encima del c√≠rculo √°rtico en el mar de Noruega y lo continu√≥ haciendo durante casi 15.000 kil√≥metros, evaluando la posici√≥n y el despliegue del Yankee en el Atl√°ntico Oeste, desde donde podr√≠a haber lanzado misiles a Estados Unidos.

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Pero mientras el Batfish se aprovechaba de la ventaja ac√ļstica de la que disfrutaban los submarinos americanos, los sovi√©ticos hab√≠an comenzado a dise√Īar y construir una tercera generaci√≥n de submarinos nucleares. Estos submarinos acabar√≠an por convertirse en los m√°s silenciosos que los sovi√©ticos hab√≠an construido hasta ese momento, y se beneficiaron enormemente de la informaci√≥n que les proporcion√≥ John Walker, un especialista en comunicaciones de la Armada Americana que comenz√≥ a espiar para los sovi√©ticos en 1968. Entre otras cosas, Walker les dio informaci√≥n sobre un sistema de hidr√≥fonos submarinos localizados estrat√©gicamente para detectar a los submarinos sovi√©ticos.

¬ŅAlgo m√°s? S√≠, a mediados de los 80, la compa√Ī√≠a japonesa Toshiba y la firma noruega K√∂ngsberg Vaapenfabrikk comenzaron a vender equipamiento a los sovi√©ticos que les permiti√≥ hacer que sus submarinos fuesen aun m√°s silenciosos. Toshiba proporcion√≥ equipamiento muy sofisticado mientras K√∂ngsberg facilit√≥ ordenadores avanzados capaces de ejecutar ese equipamiento. Esto permiti√≥ a los sovi√©ticos un mayor nivel de precisi√≥n a la hora de hacer sus propulsores m√°s silenciosos.

Pero todo esto ocurrió antes de la tercera generación y los clase Akula, cuyo nombre viene en realidad de la OTAN. (Anteriormente, la OTAN había usado el alfabeto para designar las clases de submarino soviéticas, pero estos eran tan prolíficos que pronto acabaron con todas las letras)

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Por su parte, los sovi√©ticos llamaron a su nueva clase de submarinos nucleares Project 971, y tambi√©n Shcuka-B, o ‚Äúpica‚ÄĚ, una especie de peces que son agresivos. Acabar√≠a por convertirse en una m√°quina impresionante, tan bella como capaz, con una cola alargada que hac√≠a que el submarino de verdad pareciese pertenecer a las profundidades del oc√©ano.

Los astilleros soviéticos fabricarían 15 Akulas entre 1984 y 2009 en cuatro subclases: Siete Akulas I (Project 971), seis Akulas mejorados (Project 971I) un Akula II (Project 971U) y un Akula III (Project 971M).

El √ļnico Akula III que existe, o Project 971M, saliendo de puerto. Imagen: Wikimedia Commons.

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El Akula es un submarino grande, las primeras unidades med√≠an 110 metros de longitud con una eslora de 13 metros que acomodaba el sistema de doble casco com√ļn en los submarinos sovi√©ticos. Dise√Īos posteriores del Akula II y el Akula III har√≠an que los submarinos aumentasen su tama√Īo en 2,5 metros, la longitud extra estaba destinada a albergar aun m√°s medidas de sigilo.

Con 12.770 toneladas cuando estaban sumergidos (el Akula II y Akula III eran aun mayores, con 13.400 toneladas), el Akula ten√≠a un peso significativamente mayor que la clase Los √Āngeles, que pesaba menos de 7.000 toneladas. A pesar no estar hechos de titanio, el Akula ten√≠a una profundidad operativa de 0,6 kil√≥metros. De todos los Akula construidos, todos menos uno portaban una gran c√°psula en la popa para un sonar pasivo.

El tama√Īo del radar trasero del Akula es evidente aqu√≠.

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Construido para llevar consigo un gran n√ļmero de armas, el Akula estaba equipado con ocho tubos de torpedos dispuestos en dos filas horizontales de cuatro y pod√≠a llevar hasta 40 torpedos. Seis tubos son visibles en la proa de los Akula posteriores que albergan un sistema MG-74, destinados a disparar se√Īuelos muy grandes.

¬ŅQu√© le faltaba a los Akula? Un suite moderna de s√≥nar para poder aprovechar de verdad todas las posibilidades del submarinos. El MGK-540 es un sistema avanzado, pero no es rival para los √ļltimos sistemas americanos, con su poder de procesamiento combinado con un mayor nivel de entrenamiento.

Mientras, conforme la Guerra Fría terminaba y la economía rusa comenzaba a flaquear, los fondos para continuar con la producción, o incluso terminar, los Akulas, comenzó a evaporarse. Muchos cascos permanecieron inacabados en un astillero del mar Blanco. Dos Akula que permanecieron inactivos, el Rhys y el Kuguar, contribuirían significativamente a la construcción del nuevo SSBN clase Borei. La proa y la popa de los Akulas no terminados se usarían para rematar el Yuri Dolgoruky y el Aleksandr Nevsky, los primeros SSBN borei.

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Los comienzos del Akula

Durante la mayor√≠a de los primeros a√Īos de la Guerra Fr√≠a, la Armada Americana evalu√≥ la amenaza de los submarinos sovi√©ticos en dos frentes: la caza de grandes grupos de naves en la superficie, como acorazados o fuerzas anfibias, y la interrupci√≥n de las l√≠neas de comunicaci√≥n en el Atl√°ntico. Si se levantaba la liebre en Europa Occidental y hordas de tanques sovi√©ticos avanzaban por el Tel√≥n de Acero, todo se convertir√≠a en una batalla por la supervivencia, y para continuar con la lucha los suministros deber√≠an llegar desde America. Se esperaba que los submarinos americanos tuviesen que combatir contra enjambres de submarinos sovi√©ticos a lo largo del Atl√°ntico para hacer que los materiales y las tropas fuesen enviados a los puertos Europeos. Gran parte del esfuerzo americano estaba enfocado a conseguir este objetivo.

Los soviéticos, sin embargo, habían visto de cerca la batalla en el Atlántico durante la Segunda Guerra Mundial, cuando los navíos americanos y británicos habían combatido contra los U-boat alemanes de la Kriegsmarine llevándose casi 100.000 vidas por delante. Por esos motivos, la Unión Soviética no tenía interés en formar parte de una nueva batalla en el Atlántico. En su lugar, los soviéticos habían planeado que sus submarinos permaneciesen cerca de la costa, en un intento de afectar a los puertos donde los suministros hubiesen podido ser enviados. Atacando a los barcos mercantes con torpedos y minas, o atacando a los puertos directamente con armas nucleares, la estrategia soviética era de no enredarse en un conflicto de desgaste a lo largo del océano Atlántico.

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Un P-3 de la Armada Americana sobrevuela un submarino clase Victor II en el Atl√°ntico. Imagen: US Navy.

Los sovi√©ticos tambi√©n intentaron seguir de cerca a sus contrapartidas americanas, desplegando submarinos de ataque r√°pido nuclear para cazar a submarinos americanos en caso de que comenzase la guerra. Estos submarinos sovi√©ticos permanecer√≠an a lo largo de la costa esperando coger el rastro de un elusivo barco americano. Los submarinos sovi√©ticos tambi√©n acecharon las aguas exteriores de la base americana en Holy Loch, Escocia, esperando encontrar a alg√ļn submarino que saliese de patrulla. En noviembre de 1974, el USS James Madison sal√≠a de Holy Loch cuando un submarino sovi√©tico clase V√≠ctor se dio cuenta a las malas despu√©s de que el James Madison se sumergiese justo encima de √©l. Ambos submarinos fueron da√Īados y tuvieron que regresar a sus respectivos puertos sin ayuda.

En realidad, el problema de los soviéticos era que tenían malísima suerte encontrando a los navíos americanos. Asumiendo la realidad, los soviéticos re-asignaron algunos de sus barcos de ataque para proteger sus propios submarinos, que habían comenzado a patrullar cerca de la Unión Soviética conforme al rango de sus misiles balísticos se incrementaba.

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Los rusos hicieron sus mayores avances en la construcci√≥n de submarinos en 1980 con la comisi√≥n del primer clase Oscar. Estados Unidos estaba m√°s por delante que nunca con 62 clase Los √Āngeles que entraron en servicio entre 1976 y 19996. Sin embargo, el clase Oscar, que los sovi√©ticos denominaron Project 949, fue un verdadero salto en tecnolog√≠a con respecto a dise√Īos anteriores. Era un nav√≠o enorme, y el Oscar ten√≠a un mayor desplace que los submarinos con misiles bal√≠sticos americanos clase Ohio.

Cuatro a√Īos m√°s tarde, los rusos ordenaron la construcci√≥n de los Sierra y los Akula, los Sierra se construyeron con casco de titanio mientras que los Akula se construyeron con aluminio, aunque el coste y la complejidad de producir titanio limit√≥ el programa Sierra a solo cuatro unidades. El Akula, sin embargo, acabar√≠a por ser construido en dos ubicaciones diferentes: Komsomol‚Äôsk en el Pac√≠fico y Severodvinsk en la pen√≠nsula de Kola, al noroeste de Rusia. Fue, durante 30 a√Īos, el mejor submarino ruso, antes de que los clase Yasen se acabasen de construir en 2013, 20 a√Īos despu√©s del comienzo de sus construcci√≥n.

El INS Chakra.

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Cesión de los Akula a India

En 2004, India firm√≥ un acuerdo con Rusia para que les cediesen un submarino Akula durante 10 a√Īos. Con un coste de casi mil millones de d√≥lares, era el segundo submarino nuclear cedido al ej√©rcito indio. Entre 1988 y 1991 la naci√≥n alquil√≥ un clase Charlie de la Uni√≥n Sovi√©tica, principalmente para que su ej√©rcito adquiriese experiencia operando un submarino nuclear.

El nuevo submarino comenz√≥ a desarrollarse con el nombre de Nerpa, un dise√Īo de Akula II que se elabor√≥ en 1993. Debido a la falta de fondos tras el colapso de la Uni√≥n Sovi√©tica, el Nerpa permaneci√≥ inacabado en un astillero de la pac√≠fico ruso hasta que se firm√≥ el acuerdo con India en 2001. Originalmente, el Nerpa debi√≥ haberse completado y enviado en 2007, pero no lleg√≥ a pruebas hasta octubre de 2008.

Un mes m√°s tarde, el 8 de noviembre, lleg√≥ el desastre cuando el Nerpa efectuaba maniobras de prueba en el mar de Jap√≥n y sufri√≥ un fallo mec√°nico en su sistema qu√≠mico de supresi√≥n de incendios, matando a 20 e hiriendo a otros mucho. Pudo haber sido peor, seg√ļn informes el barco llevaba en ese momento 208 personas a bordo en lo que era un test de los sistema submarinos. Con el barco lleno de trabajadores supervisando las pruebas, no hab√≠a suficientes opciones de emergencia respiratoria para paliar los efectos del gas fre√≥n.

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Con todo, el 23 de enero de 2012 el Akula se uni√≥ finalmente a la armada India como el INS Chakra, y ha pasado sus primeros cinco a√Īos patrullando el oc√©ano √ćndico, proporcionando a India un submarino nuclear moderno de ataque r√°pido que se encuentra entre los mejores del mundo. Con la mitad de la cesi√≥n vencida, India est√° intentando conseguir alquilar otro Akula a Rusia para 2022.

La pasada semana varios medios indios reportaron que el Charka hab√≠a sufrido un accidente, probablemente en agosto de este a√Īo, que hab√≠a da√Īado la c√ļpula del s√≥nar. Se espera que el da√Īo requiera un importante trabajo de reparaci√≥n antes de que el submarino pueda volver a operar aunque lo m√°s probable parece que se vio envuelto o bien en una colisi√≥n o fue da√Īado volviendo a su puerto en Visakhapatnam al choca contra el suelo.

Dos Akulas esperando ser reparados, el Bratsk a la izquierda y el Samara a la derecha. El tama√Īo de ambos se evidencia con el hombre que aparece abajo a la derecha.

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En 1989, solo dos a√Īos antes de que la Uni√≥n Sovi√©tica terminase de existir, ocho clases de submarinos (Delta IV SSBN, Typhoon SSBN, Kilo SS, Victor III SSN, Sierra II SSN, Akula SSN, Oscar II SSGN y Paltus SSAN) estaban en construcci√≥n. La Uni√≥n Sovi√©tica hab√≠a invertido mucho en su fuerza submarina hacia el final de la Guerra Fr√≠a y el Akula iba a ser la estrella de la flota. Sin embargo, menos de cinco a√Īos despu√©s la Uni√≥n Sovi√©tica hab√≠a desaparecido y Rusia luchaba por encontrarse a s√≠ misma entre el caos. El orgullo de la flota cay√≥ en la ruina y permaneci√≥ en puerto, oxid√°ndose.

De los 15 Akulas construidos, solo 11 se considera que permanecen en activo, pero ese n√ļmero est√° inflado con naves que est√°n pasando por modernizaci√≥n y reacondicionamiento. Como mucho, se estima que cuatro Akulas est√°n operativos dentro de la armada rusa, y unos seis est√°n esperando las mejoras. Pero, con los retrasos de la clase Yasen, la armada rusa puede estar considerando invertir m√°s en el remozado de los antiguos Akula, puesto que hacerlo cuesta considerablemente menos que los 3,5 mil millones de d√≥lares por unidad de la clase¬†Yasen.

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Los Akulas restantes, mientras tanto, han permanecido activos, detect√°ndose un par en la costa Este en 2009. Los submarinos estaban sin duda a la caza de un clase Ohio americano abandonando Kings Bay, en Georgia.

En 1995, el entonces Jefe de Operaciones Navales, el almirante Jeremy Borda, estaba hablando al Comit√© de Servicios Armados del Senado cuando sali√≥ el tema de los Akula. Boorda afirm√≥ entonces: ‚ÄúA velocidades t√°cticas (menos de 6 o 7 nudos) el Akula es m√°s silencioso que el 688 (clase Los √Āngeles) y es muy complicado para nosotros detectarlo. Nuestra gente es mejor y es por ello que nosotros lo hacemos adecuadamente, ese es el t√©rmino, adecuadamente... hay seis Akulas rusos mejorados que son un rival, o algo m√°s que un rival, para nuestros 688‚ÄĚ.

El contexto en el que lo afirmó debe ser tomado en cuenta, puesto que Boorda estaba intentando asegurar su presupuesto, sobre todo porque la problemática clase Seawolf había excedido su presupuesto y se había retrasado.

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Pero sí, el Akula era el submarino más silencioso que los soviéticos construyeron, hasta que zarpó el Yasen, y cambió el modo en el que operaban los submarinos americanos, especialmente en las zonas nórdicas. Con todo, la experiencia ha demostrado que el submarino puede ser detectado y rastreado, pero los barcos americanos, eso sí, tienen que acercarse mucho más que antes.