Una placa blanca sujeta con cinta adhesiva no parece algo muy de alta tecnología, pero si la placa está diseñada por la NASA, la cosa cambia. En la imagen podéis apreciar lo último en tecnología para proteger el telescopio espacial James Webb de un enemigo invisible: Los “malos olores”.

Un profano lo llamaría malos olores. En la NASA lo llaman emisión de vapores orgánicos contaminantes, y es un problema importante. En la cámara de aislamiento térmico donde se ensamblará y probará el sucesor del Hubble antes de lanzarlo al espacio se trabaja con muchos compuestos. Algunos de ellos, como los derivados de las siliconas o plásticos fabricados con hidrocarburos desprenden moléculas que flotan en el vacío de la cámara y pueden contaminar el delicado instrumental del telescopio. Un ejemplo habitual de este tipo de emisiones es el olor que desprenden los coches nuevos. En nuestro nuevo vehículo no es un problema, pero cuando estás montando las lentes del telescopio espacial más potente de la historia de la humanidad, sí.

Nithin Abraham prueba una muestra de la pintura MAC en el laboratorio.

Estos gases son complicados de detectar y más aún de eliminar. La solución que ha encontrado la NASA es un material llamado Cobertura Absorbente Molecular (MAC). El MAC está compuesto de un mineral microporoso llamado zeolita unido a una solución de silicona. La zeolita es un poderoso agente filtrante utilizado, por ejemplo, para purificar agua. En la solución ideada por la NASA, esta cobertura absorbe con mucha eficacia las moléculas contaminantes.

El pasado mes de mayo, la ingeniera especialista en coberturas térmicas Nithin Abraham (en la foto) instaló varios paneles tratados con MAC en algunos puntos de la cámara del Centro Espacial Johnson que la NASA mantiene en Houston, y donde se manipulará el James Webb. La idea es cubrir todas las paredes de la cámara, o al menos gran parte de ellas con una pintura basada en MAC. La solución no solo ha demostrado ser efectiva, sino también barata. [vía NASA]

***

Psst! también puedes seguirnos en Twitter, Facebook o Google+ :)