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Cómo se estima cuándo caerá el cohete chino fuera de control a la Tierra

La última predicción dice que el propulsor gigante caerá a la Tierra el sábado, pero aún se desconoce la ubicación del impacto

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El lanzamiento del cohete Long March 5B de China el 24 de julio de 2022.
El lanzamiento del cohete Long March 5B de China el 24 de julio de 2022.
Foto: Liu Huaiyu (AP)

La etapa central de un cohete Long March 5B está a horas de realizar un reingreso descontrolado y estrellarse contra la superficie del planeta. Esta es la última información sobre este evento en desarrollo.

China lanzó el Long March 5B el 24 de julio, llevando al espacio el módulo Wentien para la estación espacial Tiangong de la nación. Como se esperaba y se temía, la etapa central entró en una órbita terrestre elíptica que se deteriora rápidamente y ahora está lista para hacer un reingreso no controlado a la atmósfera.

El Centro de Reentrada Orbital y Estudios de Desechos (CORDS) de Aerospace Corporation está rastreando el objeto y brinda actualizaciones periódicas sobre la situación. La estimación actual es que el cuerpo del cohete de 25 toneladas se sumergirá en la atmósfera de la Tierra el sábado 30 de julio a las 6:26 p.m. UTC (2:26 p. m. ET), con un margen de error de más o menos 6 horas.

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Mirando el mapa de The Aerospace Corporation, la línea blanca y el área sombreada representan el límite día/noche en todo el mundo. Las líneas azules muestran la trayectoria orbital del objeto antes de volver a entrar, y las líneas amarillas son la trayectoria futura pronosticada del propulsor (cada marca es un intervalo de cinco minutos). El texto muestra dónde se predice que aterrizará el objeto, y el círculo naranja muestra el área dentro de la cual se puede ver el reingreso del propulsor desde el suelo. Estas estimaciones son aproximadas y mejorarán a medida que nos acerquemos al momento del reingreso. Aún así, “un error de una hora en el tiempo de reingreso es un error de 28.000 kilómetros en la ubicación”, como me dijo el año pasado Jonathan McDowell, astrofísico del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica.

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Cuando finalmente ocurre el choque, las estaciones de seguimiento suelen tardar algunas horas en anunciar la hora y el lugar exactos del impacto.

Normalmente, las etapas centrales no alcanzan la órbita y se dirigen hacia áreas despobladas, como el océano, pero ese no es el caso en esta situación. Este parece ser el patrón con los cohetes Long March 5B, ya que dos lanzamientos anteriores, uno en 2020 y otro en 2021, dieron como resultado reingresos descontrolados similares.

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La Corporación Aeroespacial predice que más del 20% al 40% de los objetos de este tamaño llegarán al suelo, pero las posibilidades de ser golpeado y lesionado por los escombros que vuelven a entrar son menos de 1 en 1 billón (¡pero ha sucedido!). Por lo tanto, es muy poco probable, pero no imposible, que el cuerpo del cohete de 30 metros de largo mate o lastime a alguien, o dañe la propiedad, y parece que la agencia espacial de China está apostando por esas bajas probabilidades.

“La propagación de escombros, conocida como ‘huella de escombros’, no es algo sobre lo que los expertos puedan especular actualmente, dado el grado de incertidumbre que queda para el punto de reingreso”, según The Aerospace Corporation. Las reentradas anteriores no controladas del Long March 5B vieron caer escombros a lo largo de la costa oeste de África y en el Océano Índico cerca de las Maldivas.

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Crucemos los dedos por otro final inofensivo.