Imagen: Dmitry Kalinin/Flickr.

Las tormentas el√©ctricas son una locura. Est√°n llenas rayos cargados de electricidad que se extienden desde el cielo al suelo y pueden matar personas. Adem√°s, seg√ļn una nueva investigaci√≥n, tambi√©n pueden producir reacciones nucleares.

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Los científicos saben desde hace mucho tiempo que las tormentas eléctricas pueden producir radiación de alta energía, como esta que sucedió en diciembre de 2015, la cual impactó un pueblo costero en Japón con radiación gamma. Pero ahora un equipo de investigadores japonés ha anunciado la existencia de pruebas concluyentes de que estos rayos gamma provocan reacciones que alteran los átomos, similares a las de un reactor nuclear.

En el pasado informamos que los cient√≠ficos cre√≠an que ‚Äúlos rayos gamma de alta energ√≠a interact√ļan con nitr√≥geno en la atm√≥sfera, lo que produce neutrones‚ÄĚ. En este nuevo estudio, publicado hoy en Nature, un equipo dice que han comprobado que esto realmente sucede.

Las tormentas eléctricas de invierno son algo típico en la costa del mar de Japón, lo que convierte a este sitio en un lugar ideal para estudiarlas. Las medidas del estudio provienen de impactos de rayos el 6 de febrero de 2017, los cuales dejaron una gran cantidad de radiación registrada en cuatro detectores ubicados a entre 0,5 y 1,7 kilómetros de distancia. Tras el impacto se registró radiación durante casi un minuto, y al analizar los datos y la energía de las partículas que resultaron de los rayos, los investigadores se sienten seguros de que han observado de manera concluyente el resultado de rayos gamma creando neutrones a partir de átomos de nitrógeno.

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Esto es genial por varias razones. La m√°s importante, quiz√°s recuerdas que √°tomos como los del carbono y el nitr√≥geno obtienen sus identidades dependiendo del n√ļmero de protones, pero tambi√©n pueden presentarse en una variedad de sabores dependiendo del n√ļmero de neutrones. Los resultados de este estudio podr√≠an proporcionar ‚Äúun m√©todo hasta ahora desconocido para generar is√≥topos raros de carbono, nitr√≥geno y ox√≠geno de manera natural en la Tierra‚ÄĚ, seg√ļn el estudio.

Al menos otro investigador se mostr√≥ convencido por los resultados del estudio. Las observaciones son ‚Äúuna indicaci√≥n concluyente de la aniquilaci√≥n electr√≥n‚Äďpositr√≥n‚ÄĚ, producto de estas desintegraciones radiactivas, ‚Äúy representa una evidencia inequ√≠voca de que las tormentas el√©ctricas pueden producir reacciones fotonucleares‚ÄĚ, escribi√≥ en un comentario de Nature Leonid Babich, investigador en el centro nuclear federal ruso.

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Como era de esperarse, queda mucho trabajo por hacer para determinar cuántos isótopos crean esos rayos, y qué otras cosas pueden crear.

Pero es una idea loca y genial el hecho de que cada vez que se produce una tormenta eléctrica es como si la Tierra estuviera operando un reactor nuclear temporal. [vía Nature]