La erupción de =l volcán Arenal en Costa Rica en 2010.
Photo: Matthew Landry (Wikimedia)

Las recientes erupciones volc√°nicas en Hawai y Guatemala son un recordatorio potente de que nuestro planeta tiene la capacidad de soltar su furia reprimida en literalmente cualquier momento. Predecir las erupciones no es f√°cil, pero algunos volcanes son m√°s preocupantes que otros.

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Antes de empezar con nuestra lista de los volcanes que est√°n ‚Äúpendientes‚ÄĚ de entrar en erupci√≥n, es importante poner todo en perspectiva. Tal como con los terremotos, es casi imposible predecir las erupciones volc√°nicas. Los cient√≠ficos todav√≠a no han llegado al punto en el cual pueden detectar cu√°ndo hay una erupci√≥n eminente, pero est√°n acerc√°ndose. Adem√°s, la idea de que algunos volcanes est√°n ‚Äúpendientes‚ÄĚ de entrar en erupci√≥n es una opini√≥n que cambia seg√ļn la persona a la que preguntas.

Los ata√ļdes de varias personas que murieron durante la erupci√≥n del volc√°n Fuego en Guatemala este mes.
Photo: AP

‚ÄúEstar ‚Äėpendiente‚Äô en t√©rminos humanos es muy diferente que estar pendiente en t√©rminos geol√≥gicos‚ÄĚ, le coment√≥ Ben Edwards, un profesor de ciencias terrestres en Dickinson College, a Gizmodo. ‚ÄúPor ejemplo, considerando que Yellowstone tiene una gran erupci√≥n cada 600.000 o 700.000 a√Īos, es probable que tenga otra gran erupci√≥n en los pr√≥ximos 100.000 a√Īos. Eso le parece mucho tiempo a los humanaos, pero desde la perspectiva de un planeta que tiene 4.500 millones de a√Īos, cien mil a√Īos en el futuro es relativamente pronto‚ÄĚ.

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Una erupci√≥n del Yellowstone Caldera ser√≠a particularmente mala. Los expertos predicen que el flujo de lava se extender√≠a entre 50 y 65 kil√≥metros. Aunque es posible que una erupci√≥n del volc√°n de Yellowstone posiblemente no se producir√≠a hasta dentro de miles de a√Īos, las investigaciones han demostrado que solamente tendr√≠amos un tiempo de advertencia de aproximadamente un a√Īo para preparar para un evento catastr√≥fico.

Las erupciones del volcán Etna visto desde la Estación Espacial Internacional en 2002.
Photo: NASA

Tracy K.P. Gregg, una ge√≥loga en la Universidad de B√ļfalo, dijo que es casi imposible saber cu√°les volcanes son m√°s probables de entrar en erupci√≥n. No obstante, no estamos completamente indefensos.

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‚ÄúAprendemos sobre el posible comportamiento de un volc√°n mediante la examinaci√≥n de su comportamiento pasado. Analizamos cu√°ntas veces ha entrado en erupci√≥n y qu√© tan grandes eran esos eventos‚ÄĚ, dijo Gregg para Gizmodo. ‚ÄúLa cosa m√°s simple que puedes hacer es asumir que el volc√°n continuar√° a comportarse de la misma forma que siempre lo ha hecho‚ÄĚ.

Dicho eso, sabemos muy poco sobre la mayoría de los volcanes activos del mundo. Hay 550 volcanes en tierra, lo cual no incluye los que están en el fondo del océano. Gregg afirmó que solamente los volcanes cerca de las áreas pobladas de los países de primer mundo, como Estados Unidos, Japón o Italia, son vigilados de forma regular.

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‚Äú¬ŅRecuerdas como Pinatubo entr√≥ en erupci√≥n en las Filipinas en 1991? Hasta que ese volc√°n empez√≥ a mostrar se√Īales de inquietud ‚ÄĒ t√≠picamente terremotos peque√Īos que son causados por la magma que se mueve debajo del volc√°n ‚ÄĒ nadie hab√≠a realizado ninguna investigaci√≥n geol√≥gico del pasado del volc√°n, as√≠ que no sab√≠amos lo que hab√≠a hecho el volc√°n anteriormente‚ÄĚ, coment√≥ Gregg. ‚ÄúSimplemente no tenemos el tiempo, las personas y el dinero para monitorizar y estudiar cada volc√°n activo‚ÄĚ.

La erupción del volcán Pinatubo el 12 de junio de 1991.
Photo: USGS

Gregg dice que es completamente posible, hasta probable, que los volcanes que deberíamos vigilar sean esos que no conocemos mucho, como Tambora en Indonesia y Iwo Jima en la costa sur de Japón.

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Con respecto a saber cu√°les volcanes son los m√°s probables de entrar en erupci√≥n, Edwards afirm√≥ que deber√≠amos estar vigilando todos los volcanes que han experimentado erupciones dentro de los √ļltimos 10.000 a√Īos. Idealmente, dijo Edwards, deber√≠amos gradualmente retirar a las personas de estas zonas de riesgo conocidas e incrementar la vigilancia de estos volcanes. Sin embargo, retirar la poblaci√≥n de √°reas potencialmente peligrosas es m√°s dif√≠cil de lo que parece.

Tal como hemos dicho, es complicado decir cuáles volcanes son más probables de entrar en erupción, pero el Programa Década de Volcanes de la Asociación Internacional del Vulcanismo y Química del Interior de la Tierra (IAVCEI, por sus siglas en inglés) han identificado los volcanes que necesitan más vigilancia. Volcanes en este listado no son necesariamente los que entrarán en erupción. Pero son volcanes potencialmente volátiles dentro de regiones pobladas que son capaces de generar flujos de lava, caídas de cenizas, flujos piroclásticos (penachos de piedra, ceniza y gases volcánicas), y lahares (similares a los flujos piroclásticos, pero con barro y escombros) y otras plagas volcánicas.

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Los 16 volcanes a principio de la lista de IAVCEI son los siguientes:

  • Avachinsky-Koryaksky en Kamchatka, Rusia
  • Colima en Jalisco, M√©xico
  • Galeras en Nari√Īo, Colombia
  • Mauna Loa en Hawai, Estados Unidos
  • Etna en Sicilia, Italia
  • Merapi en Java Central, Indonesia
  • Nyiragongo en Kivu del norte, la Rep√ļblica Democr√°tica del Congo
  • Rainier en Washington, Estados Unidos
  • Vesuvius en Campania, Italia
  • Unzen en Nagasaki/Kumamoto, Jap√≥n
  • Sakurajima en Kagoshima, Jap√≥n
  • Santa Mar√≠a en Quetzaltenango, Guatemala
  • Santorini en Egeo Meridional, Grecia
  • Volc√°n Taal en Calabarzon, Filipinas
  • Teide en las Islas Canarias, Espa√Īa
  • Ulawun en Nueva Breta√Īa, Pap√ļa Nueva Guinea

Curiosamente, el volcán de Fuego, que entró en erupción en Guatemala el 3 de julio y mató a más de 110 personas, no está en la lista. La lista del IAVCEI es una conjetura, y la triste realidad es que los científicos no saben cuáles volcanes son más propensos a entrar en erupción que otros. El volcán St. Helens, por ejemplo, no está en esta lista a pesar de su gran erupción en 1980.

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Los cient√≠ficos dicen que St. Helens actualmente se est√° ‚Äúrecargando‚ÄĚ, y que no hay peligro de que entre en erupci√≥n en un futuro pr√≥ximo. Pero tal como demostr√≥ Fuego, no podemos estar completamente seguros. Con respecto a Kilauea en Hawai, no est√° en la lista de IAVCEI porque no se considera una amenaza grande a la vida humana. La lava de Kilauea y los gases t√≥xicos son inconvenientes, pero no terriblemente peligrosos en comparaci√≥n con los volcanes que expulsan grandes cantidades de ceniza y generan flujos pirocl√°sticos.

Adem√°s del Caldera de Yellowstone, Gregg se preocupa por el Rainier de Washington en Estados Unidos.

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‚ÄúParece que ha experimentado erupciones potencialmente da√Īinas durante los √ļltimos miles de a√Īos y su √ļltima erupci√≥n peligrosa fue hace 2.200 a√Īos‚ÄĚ, declar√≥ Gregg. ‚ÄúSin embargo, hasta una peque√Īa erupci√≥n de Rainier podr√≠a causar da√Īos significativos a la propiedad‚ÄĚ.

No hay duda de que Rainier se considera uno de los volcanes más peligrosos del mundo. Con su gran cantidad de hielo glacial, podría ser una amenaza significativa a todo el valle de Puyallup y los 3.7 millones de residentes en el área de Seattle.

El volc√°n Rainier en Washington.
Photo: Stan Shebs/Wikimedia

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Los volcanes principales en la lista personal de Edwards incluyen Katla y Hekla en Islandia, Villarrica y Llaima en Chile, Klyuchevskoy en Rusia, Veniaminof en Alaska y Etna en Sicilia.

‚ÄúEstos son todos volcanes cubiertos con nieve y hielo que tienen una probabilidad razonable de entrar en erupci√≥n durante los pr√≥ximos 10 o 50 a√Īos‚ÄĚ, coment√≥ Edwards. ‚ÄúPuedes estar seguro que si algunos entran en erupci√≥n, har√© lo que pueda para ir ah√≠ y estudiar las interacciones entre los volcanes y el hielo‚ÄĚ.

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Las erupciones en monta√Īa con nieve y hielo son especialmente aterradoras porque la cascada de deshielo puede generar lahars de gran alcance, lo cual es parecido al hormig√≥n mojado.

Pero tal como explic√≥ Gregg anteriormente, algunos de los volcanes m√°s problem√°ticos podr√≠an ser esos que no conocemos bien, o los que menos anticipamos. Esperemos que la ciencia eventualmente nos ense√Īe el camino para hacer predicciones m√°s fiables de las erupciones volc√°nicas.