Interpretación artística de la colisión de dos estrellas de neutrones. Imagen: Dana Berry, SkyWorks Digital, Inc./Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics

El astr√≥nomo J. Craig Wheeler, de la Universidad de Austin tuiteaba hace unos d√≠as lo siguiente: ‚ÄúNuevo LIGO con contrapartida √≥ptica. Os vais a quedar con la boca abierta‚ÄĚ El cr√≠ptico mensaje apunta al descubrimiento de un nuevo tipo de ondas gravitacionales, nada menos.

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Hasta ahora, todas las ondas gravitacionales descubiertas por el observatorio LIGO estaban asociadas a la colisi√≥n de agujeros negros. Parece, sin embargo, que esos fen√≥menos astron√≥micos no son ni mucho menos los √ļnicos en generar estas ondas. Los astr√≥nomos especulaban con la posibilidad de que otros objetos de masa colosal, como las estrellas de neutrones, puedan tambi√©n generar esas ondulaciones en el tejido del espacio que apenas hemos empezado a estudiar.

El mensaje de Wheeler apunta precisamente a este descubrimiento cuando menciona la expresi√≥n ‚Äúcontrapartida √≥ptica‚ÄĚ. Sabedores de la posibilidad de que una colisi√≥n estelar generara tambi√©n ondas gravitacionales, los cient√≠ficos de LIGO no tardaron en buscar la colaboraci√≥n de observatorios √≥pticos para poder confirmar la colisi√≥n si detectaban ondas provenientes de esa direcci√≥n en el futuro.

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Imagen: NASA Goddard Spaceflight Center/Flickr

Los astr√≥nomos guardan silencio, pero la pasada noche, el telescopio espacial Hubble public√≥ una imagen de una estrella binaria de neutrones para luego borrarla r√°pidamente. Los indicios apuntan a que varios observatorios est√°n estudiando NGC 4993 en la constelaci√≥n de Hydra. Se trata precisamente de una galaxia a 130 millones de a√Īos luz en la que hay dos estrellas de neutrones pr√≥ximas a colisionar.

El portavoz del laboratorio LIGO, David Shoemaker, no ha confirmado ni desmentido los rumores, pero sí ha explicado que se ha producido una emocionante detección de ondas gravitacionales cuyos resultados se publicarán en torno al 25 de agosto. [vía New Scientist]