Investigadores de la Universidad de Colorado y el MIT, con ayuda de la NASA, han descubierto nuevos detalles sobre los conocidos como cinturones de Van Allen, dos anillos de radiación que a su vez protegen a la Tierra de radiación exterior. Ahora, analizando datos captados por dos sondas de la NASA, han confirmado la existencia de una barrera de energía capaz de detener el paso de electrones que circulan alrededor de la Tierra a casi la velocidad de la luz.

Estos electrones cargados de energ√≠a, llamados electrones ultrarelativistas, circulan en la parte superior de la atm√≥sfera terrestre, en la zona del cintur√≥n exterior de Van Allen (a entre 11.000 y 20.000 kil√≥metros de la superficie de la Tierra). De adentrarse m√°s all√° de este l√≠mite, bombardear√≠an todo lo que encuentran a su paso, inutilizando sat√©lites, sistemas de comunicaci√≥n, aparatos electr√≥nicos y poniendo en peligro la salud de los astronautas en la Estaci√≥n Espacial Internacional (la ISS orbita a 420 km de la Tierra). ¬ŅPor qu√© no son en realidad un peligro?

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Gracias a los datos recabados por las dos sondas Van Allen durante 20 meses, científicos han descubierto que no es el campo magnético terrestre lo que mantiene a raya a esta radiación, sino una barrera impenetrable bautizada como "plasmaspheric hiss". Se trata de ondas electromagnéticas de baja frecuencia que impiden que estos electrones sobrepasen los 11.000 kilómetros de distancia de la Tierra. Esta barrera neutraliza los electrones, haciendo que choquen contra átomos neutros de gas y, al final, desaparezcan.

Los resultados de la investigaci√≥n se han publicado ahora en la revista Nature y, seg√ļn John Foster, del MIT, se trata del descubrimiento de un "fen√≥meno muy inusual, extraordinario y pronunciado. Lo que nos dice es que si sit√ļas un sat√©lite o una estaci√≥n espacial internacional con astronautas dentro justo antes de esta barrera impenetrable, su esperanza de vida ser√° mucho mayor. Y eso es importante conocerlo".

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En la imagen debajo puedes ver los cinturones de Van Allen y las distancias respecto a la superficie de la Tierra. Las sondas Van Allen de la NASA ya permitieron descubrir el a√Īo pasado un tercer cintur√≥n de radiaci√≥n antes desconocido, y ahora han llevado al descubrimiento de esta barrera, que puedes ver tambi√©n en esta visualizaci√≥n (la esfera interior de color azul verdoso). Un avance que servir√°, entre otras cosas, para entender c√≥mo ser√≠a posible proteger de las radiaciones c√≥smicas a una futura misi√≥n tripulada a Marte. [v√≠a MIT y NASA]

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