Aparte de un platillo delicioso en muchas partes del mundo, el cangrejo de río oculta mås sorpresas que las gastronómicas. La doctora Barbara Beltz del Colegio Wellesley en Massachusetts ha descubierto que estos pequeños cruståceos tienen una facultad asombrosa: son capaces de transformar sus propias células sanguíneas en nuevas neuronas. Si se logra comprender el proceso, revolucionaría por completo los tratamientos de lesiones cerebrales o de enfermedades como el Alzheimer.

Los seres humanos somos capaces de generar nuestras propias neuronas, pero solo a travĂ©s de cĂ©lulas madre en las primeras etapas de crecimiento. La Ășnica manera de generar neuronas partiendo de cĂ©lulas humanas adultas es en un laboratorio, y es un proceso complejo y costoso.

Los cangrejos de río, sin embargo, realizan este proceso de manera completamente natural mediante una zona en la base de sus cerebros denominada nicho. El trabajo de la doctora Beltz ha permitido confirmar que esa región del cerebro no genera células nerviosas por sí sola. Lo que hace esta zona es atraer células de la sangre denominadas hemocitos. Al asentarse en el nicho, los hemocitos se separan y se convierten en células nerviosas recién nacidas. El organismo del cangrejo utiliza estas células para reparar y regenerar tejido nervioso dañado.

El gran reto ahora es, por supuesto, descubrir cómo el organismo del animal es capaz de reprogramar una célula adulta para que se convierta en otra completamente diferente. Si lo consiguen, abrirån la puerta a una nuevo campo de la investigación con células madre. [vía New Scientist]

Advertisement

Foto: Cangrejo de rĂ­o Blue Moon, por Nick9002, bajo licencia Creative Commons.