Aparte de un platillo delicioso en muchas partes del mundo, el cangrejo de r√≠o oculta m√°s sorpresas que las gastron√≥micas. La doctora Barbara Beltz del Colegio Wellesley en Massachusetts ha descubierto que estos peque√Īos crust√°ceos tienen una facultad asombrosa: son capaces de transformar sus propias c√©lulas sangu√≠neas en nuevas neuronas. Si se logra comprender el proceso, revolucionar√≠a por completo los tratamientos de lesiones cerebrales o de enfermedades como el Alzheimer.

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Los seres humanos somos capaces de generar nuestras propias neuronas, pero solo a trav√©s de c√©lulas madre en las primeras etapas de crecimiento. La √ļnica manera de generar neuronas partiendo de c√©lulas humanas adultas es en un laboratorio, y es un proceso complejo y costoso.

Los cangrejos de r√≠o, sin embargo, realizan este proceso de manera completamente natural mediante una zona en la base de sus cerebros denominada nicho. El trabajo de la doctora Beltz ha permitido confirmar que esa regi√≥n del cerebro no genera c√©lulas nerviosas por s√≠ sola. Lo que hace esta zona es atraer c√©lulas de la sangre denominadas hemocitos. Al asentarse en el nicho, los hemocitos se separan y se convierten en c√©lulas nerviosas reci√©n nacidas. El organismo del cangrejo utiliza estas c√©lulas para reparar y regenerar tejido nervioso da√Īado.

El gran reto ahora es, por supuesto, descubrir cómo el organismo del animal es capaz de reprogramar una célula adulta para que se convierta en otra completamente diferente. Si lo consiguen, abrirán la puerta a una nuevo campo de la investigación con células madre. [vía New Scientist]

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Foto: Cangrejo de río Blue Moon, por Nick9002, bajo licencia Creative Commons.