Siempre que ocurre una catástrofe en cualquier parte del mundo, esta viene seguida por una ola de solidaridad y cooperación que nos recuerda la parte buena del ser humano. Lo que no sabíamos era que nuestros cerebros están preparados para facilitar la coordinación social ante este tipo de amenazas.

Los grupos humanos han vivido toda su existencia sujetos a un amplio abanico de escenarios amenazantes, como los desastres naturales, las pandemias y el terrorismo. La supervivencia en estos casos suele depender de nuestra incomparable capacidad para cooperar y coordinarnos entre nosotros, y sin embargo ha habido pocas investigaciones que expliquen cómo las amenazas sociales afectan a la cooperación a nivel neuronal.

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Un estudio del Departamento de Psicolog√≠a de la Universidad de Maryland viene a suplir esa falta de literatura cient√≠fica con un hallazgo sorprendente. Empleando t√©cnicas de imagen modernas como el hiperescaneo electroencefalogr√°fico (que mide simult√°neamente la actividad cerebral de dos sujetos que interact√ļan entre ellos), los investigadores descubrieron que nuestras ondas cerebrales se sincronizan f√≠sicamente entre s√≠ cuando estamos expuestos a un gran amenaza social, lo que implica que las personas somos m√°s capaces de coordinarnos entre nosotros en un escenario amenazante que en una situaci√≥n de amenaza baja o nula.

Para el estudio se reclut√≥ a un grupo de estudiantes chinos que fueron divididos en parejas. A algunas parejas se les pidi√≥ que leyeran art√≠culos sobre amenazas sociales espec√≠ficas, como el aumento de la presi√≥n militar por parte de Jap√≥n. Despu√©s, todas trabajaron a d√ļo para completar una tarea sencilla: contar el tiempo al un√≠sono sin la ayuda de un reloj.

En el caso de los estudiantes que hab√≠an le√≠do sobre amenazas sociales, los investigadores concluyeron que sus ondas cerebrales gamma de alta frecuencia (relacionadas con el procesamiento del miedo y las amenazas) se hab√≠an sincronizado para facilitar la coordinaci√≥n en el segundo experimento. Esto no ocurri√≥ en el grupo de control que no hab√≠a le√≠do ning√ļn art√≠culo sobre amenazas sociales.

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Si bien existen investigaciones anteriores que ya sugerían que los humanos tenemos una mayor capacidad para trabajar en equipo cuando nos sentimos amenazados, esta es la primera prueba empírica de que la sincronía intercerebral de ondas gamma está directamente asociada con la coordinación social de seres humanos bajo amenaza.

Adem√°s de arrojar luz sobre los procesos neurobiol√≥gicos que ayudan a que la cooperaci√≥n sea nuestro fuerte en situaciones extremas, el estudio nos ense√Īa el camino para investigar los mecanismos neuronales que subyacen en otras tareas de grupo, como la toma de decisiones y las negociaciones.

[Social Cognitive and Affective Neuroscience vía UMD]