La capa del polo norte marciano.
Imagen: SA/DLR/FU Berlin; NASA MGS MOLA Science Team

Mediante el uso de un radar capaz de penetrar el suelo, un grupo de científicos ha detectado un enorme depósito de agua congelada emparedado entre capas de arena que hay bajo el hielo del polo norte marciano. Este depósito contiene tanto hielo que, si se derrite y sale la superficie, sumergiría todo el planeta.

‚ÄúEsto ha sido una sorpresa incluso para nosotros‚ÄĚ, dijo a Gizmodo Stefano Nerozzi, el autor principal del nuevo art√≠culo y estudiante de doctorado en la Universidad de Texas.

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Se trata de un dep√≥sito de m√ļltiples capas de hielo mezclado con arena que se form√≥ durante el transcurso de cientos de millones de a√Īos. Est√° a unos 2 kil√≥metros debajo del polo norte marciano, y antes de este nuevo estudio, los cient√≠ficos pensaban que estaba compuesto principalmente por dunas de arena.

Pero ahora, el escáner orbital sugiere que está lleno de más agua helada que de arena, por lo que posiblemente sea el tercer depósito de agua más grande del planeta rojo, junto con los dos casquetes polares. Este nuevo artículo fue publicado esta semana en Geophysical Research Letters.

Estas nuevas observaciones fueron hechas por el SHARAD (Shallow Radar, en inglés), un instrumento a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. El SHARAD emite ondas de radar capaces de penetrar la superficie que permitieron al equipo de Nerozzi ver las estructuras internas y la composición de estas capas.

Estas observaciones revelaron la existencia de una serie de bloques horizontales ricos en hielo que quedaron aprisionados entre capas de arena. Como se√Īala el comunicado de prensa, si se derrite y se filtra a la superficie, ‚Äúel hielo polar equivaldr√≠a a una capa global de agua que envolver√≠a todo Marte de al menos 1,5 metros de profundidad‚ÄĚ. Eso es mucha agua.

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Esta imagen muestra capas alternas de hielo y arena en un √°rea donde quedan expuestas sobre la superficie de Marte. El agua helada es de color claro, mientras que la arena es azul oscuro.
Imagen: NASA/JPL/University of Arizona

Los datos del SHARAD mostraron que la frecuencia y el volumen de las placas de hielo aumentaba a medida que se aproximaban al polo norte. En una región, por ejemplo, los investigadores detectaron dos capas de arena de más de 40 kilómetros de ancho sobre una capa de hielo con una profundidad de entre 50 y 100 metros.

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Estas estructuras enterradas son los restos de antiguos casquetes de hielo que se contrajeron y quedaron enterrados durante √©pocas m√°s c√°lidas, seg√ļn el paper. Por ello, esta parte contiene un registro hist√≥rico del clima marciano. Las capas de hielo son como los anillos de un √°rbol, que muestran el crecimiento y el retroceso de los antiguos casquetes polares a lo largo de los a√Īos. Como ha ocurrido con la Tierra, Marte ha experimentado m√ļltiples edades de hielo. Durante los per√≠odos c√°lidos, la arena envolvi√≥ las capas de hielo, protegi√©ndolas del Sol y, a su vez, evitando que el hielo se evaporase hacia la atm√≥sfera.

‚ÄúLa √ļnica hip√≥tesis que puede unir nuestros resultados con todos los estudios anteriores es que esta zona est√© hecha de capas de hielo alternas, restos de antiguos casquetes polares y capas de arena, que actuaron como una manta protectora e impidieron que se retirase el hielo polar‚ÄĚ, le dijo Nerozzi a Gizmodo. ‚ÄúEsto es otra gran sorpresa, porque significa que tenemos un inesperado registro del crecimiento y del retroceso del casquete polar que se remonta cientos de millones de a√Īos atr√°s‚ÄĚ.

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Antes del nuevo estudio, los científicos pensaban que las antiguas capas de hielo se habían perdido, pero los datos de SHARAD sugieren lo contrario.

‚ÄúEstos resultados son significativos porque avalan la existencia de ciclos clim√°ticos ‚Äč‚Äčen la regi√≥n del polo norte‚ÄĚ, dijo Matthew Chojnacki, cient√≠fico de la Universidad de Arizona. ‚ÄúDurante decenas de millones de a√Īos, o tal vez m√°s, el viento acumul√≥ enormes dep√≥sitos de arena que quedaron enterrados varias veces junto con distintos niveles de hielo. Estos dep√≥sitos de hielo y arena ocurren en la Tierra, pero no conozco un ejemplo tan grande como √©ste de Marte‚ÄĚ.

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El nuevo hallazgo también podría contarnos un poco más sobre el agua helada ubicado en otra parte de Marte, sobre todo en las latitudes más bajas. Jack Holt, coautor del estudio e investigador de la Universidad de Arizona, usó el SHARAD para confirmar la presencia de glaciares masivos en las latitudes medias de Marte. Estos glaciares están casi completamente compuestos de agua helada, pero quedan ocultos por los materiales de la superficie.

‚ÄúSorprendentemente, el volumen total de agua de estos dep√≥sitos polares enterrados es aproximadamente el mismo que el que se sabe que existe en los glaciares enterrados en las latitudes m√°s bajas de Marte, y que tienen aproximadamente los mismos a√Īos‚ÄĚ, dijo Holt.

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Como estamos aprendiendo, Marte contiene una cantidad tremenda de agua. Esto teóricamente es un buen augurio para los futuros colonos que tengan que hacer uso de ella.