Foto: Wikimedia Commons

La rata topo desnuda (Heterocephalus glaber) es uno de los mamíferos más raros que hay, y no solo por su aspecto. Vive en colonias subterráneas organizadas como una colmena, apenas sufre de cáncer, y sobrevive 18 minutos sin aire. A esta sorprendente lista de habilidades se suma una nueva: no envejecen.

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La bi√≥loga Rochelle Buffenstein lleva cerca de 30 a√Īos estudiando ratas topo desnudas en laboratorio. En ese tiempo ha recopilado miles de datos extra√Īos sobre su proceso de envejecimiento. Un rat√≥n com√ļn, por ejemplo, vive alrededor de 4 a√Īos. Por su tama√Īo y si lo comparamos con otras especies de roedores, la rata topo desnuda deber√≠a vivir alrededor de 6. La mayor parte de ejemplares con los que Buffenstein ha trabajado superan los 15, y unos pocos se acercan a los 30.

Lo raro no es la edad que alcanzan (puede que simplemente sea una especie longeva), sino las condiciones físicas en las que lo hacen. Después de estudiar 3.300 ejemplares, la bióloga ha constatado que el organismo de estos animales no se deteriora al mismo ritmo que el del resto de los mamíferos.

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La probabilidad de morir en mam√≠feros se ajusta bastante bien a la ley de Mortalidad de Gompertz-Makeham. En esencia, ese modelo establece algo que por otra parte resulta bastante l√≥gico: cu√°nto m√°s envejecemos, m√°s posibilidades tenemos de enfermar y morir. En los seres humanos, por poner un ejemplo que nos es bastante cercano, el riesgo de mortalidad se duplica cada 8 a√Īos que cumplimos por encima de los 30.

La rata topo se r√≠e de las ecuaciones y de Gompertz-Makeham. Cuando nace, este roedor africano tiene alrededor de una posibilidad entre 10.000 de morir. 30 a√Īos despu√©s, su riesgo de mortalidad apenas ha deca√≠do levemente. Las hembras de rata topo desnuda alcanzan la fertilidad a los 6 a√Īos, pero siguen manteniendo el mismo nivel de fertilidad 15 a√Īos despu√©s.

Lo que a√ļn no sabemos es por qu√© ocurre esto. Se cree que tiene que ver con el hecho de que el organismo de la rata topo desnuda es especialmente eficiente reparando el da√Īo que sufre su ADN. Sus c√©lulas, por ejemplo tienen muchas m√°s prote√≠nas chaperonas que las de otros mam√≠feros. La funci√≥n de estas prote√≠nas es precisamente ayudar a otras prote√≠nas a plegarse correctamente para evitar mutaciones que puedan devenir en enfermedades como el c√°ncer.

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Los resultados del estudio de Buffenstein son intrigantes, pero a√ļn distan mucho de ser definitivos. Van a hacer falta muchos a√Īos de estudio a nivel celular y gen√©tico para averiguar cu√°l es exactamente el secreto que hace a este peque√Īo y original roedor tan resistente a la enfermedad y la muerte. De momento, los datos servir√°n para entender mejor c√≥mo (y por qu√©) envejecemos. Quiz√° ese conocimiento nos ayude a ralentizar mejor el proceso. [v√≠a ScienceMag]