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La soldadura es un proceso que implica fusionar dos piezas, pero hasta ahora estábamos limitados a materiales que compartieran una serie de propiedades. Un equipo de científicos de la Universidad Heriot-Watt en Edimburgo acaban de hallar la forma de fusionar metal y cristal: con lásers.

El profesor Duncan P. Hand y su equipo han desarrollado un proceso denominado Microsoldadura láser ultrarrápida (ultrafast laser microwelding). Lo que hacen es aplicar pulsos muy cortos de un láser que emplea una longitud de onda infrarroja. Parece simple, pero el truco les ha permitido soldar materiales tan diferentes como el cristal de cuarzo, el cristal de borosilicato, y el cristal de zafiro por un lado, y aluminio, titanio y acero inoxidable por otro. El profesor Hand describe así el procedimiento en Phys.org:

El proceso se basa en pulsos l√°ser incre√≠blemente cortos. Estos pulsos duran solo unos pocos picosegundos. Un picosegundo a un segundo es como un segundo en comparaci√≥n con 30.000 a√Īos.

Las piezas a soldar se colocan en contacto cercano, y el l√°ser se enfoca a trav√©s del material √≥ptico para proporcionar un punto muy peque√Īo y muy intenso en la interfaz entre los dos materiales. Con ello alcanzamos una potencia m√°xima de megavatios en un √°rea de tan solo unos pocos micr√≥metros de ancho.

El l√°ser crea una esfera de microplasma, como una peque√Īa bola de energ√≠a, dentro del material, rodeada por una regi√≥n de fusi√≥n altamente confinada. Probamos las soldaduras bajo temperatuiras de entre -50¬į Celsius a 90¬į grados Celsius y los puntos de uni√≥n se mantuvieron intactos, por lo que sabemos que son lo suficientemente robustas como para enfrentar condiciones extremas.

Hasta la fecha era posible soldar cristales entre sí y soldar metal a cristal, pero los diferentes puntos de fusión y estructura de estos materiales hacen que la soldadura resultante sea frágil y no supere los estándares de mercados como el de la automoción. En la actualidad, el proceso más usual para pegar metal y cristal es usar adhesivos de alta resistencia. Es engorroso, genera mucho resíduo, las piezas pueden moverse y además el adhesivo tiende a degradarse con el tiempo.

El procedimiento desarrollado en Edimburgo tiene potencial como para cambiar no pocos procesos de fabricaci√≥n y dise√Īo en industrias como la electr√≥nica o la fabricaci√≥n de autom√≥viles. [Heriot-Watt University v√≠a New Atlas]