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Una cosa es pensar que vas a morir, y otra muy distinta pensar que ya estas muerto. Hay personas en el planeta que sufrieron de una terrible dolencia que les llevó a una realidad alternativa escalofriante: o están muertos o, peor aún, están siendo partícipes de la descomposición de su organismo.

Había un relato registrado en la literatura médica, probablemente de los primeros casos reportados, donde un médico hablaba de un extraño paciente que había llegado a la consulta muy temprano. Al parecer, su familia decía que había estado rechazando la comida y pronunciando todo tipo de cosas incoherentes durante meses.

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Intentaron lidiar con ello en casa, pero cuando comenzó a golpearse y hacerse heridas a sí mismo, decidieron que lo mejor era acudir al doctor Esta fue la transcripción del médico aquel día:

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Entonces, Sr. Smith, hablemos sobre algunos de los problemas que ha tenido. He oído que ha estado actuando de manera extraña durante los últimos meses. Su registro dice que ha estado deprimido antes, pero nada particularmente serio. ¿Le importaría decirme qué cree que está pasando?

Bueno, doctor, en realidad son bastantes cosas, pero si tuviera que limitarlo, diría que mi mayor problema es que estoy muerto.

Ya veo. ¿Puede explicarme qué quiere decir cuando dice que está muerto? Me está hablando, respirando, y, aunque tal vez un poco cansado, parece muy vivo.

Realmente no puedo precisar cuándo sucedió. Cuando todo comenzó a sentirse mal. No pude ubicar mi dedo hasta que un día me di cuenta de que estaba muerto. Mis órganos no funcionaban. Mis intestinos estaban bloqueados, así que no podía comer. Mi sangre también se secó.

Tu familia dice que comenzaste a cortarte esta mañana. Dijeron que por eso te trajeron. ¿Te importaría explicarte?

Nadie me cree. Siguen preocupándose por mí y diciéndome que coma. Solo estaba tratando de demostrarles que estaba muerto para que no me molestaran por ello.

Pareces notablemente calmado para alguien que es tan consciente de su propia muerte.

Bueno, no puedo hacer mucho al respecto, ¿verdad? Ni siquiera estoy realmente aquí, solo estoy viendo toda esta vida pasar a mi alrededor. Es como ver una película desde adentro.

Parece que todo está en orden. Sin embargo, una pregunta más: ¿cómo se siente al decirme estas cosas? ¿Cree que le creo o no?

No sé cómo me siento por decírselo. Estoy completamente seguro de que estoy en lo cierto, y sin embargo, si fuera usted, no me creería. No culpo a mi familia por lo que han hecho, porque probablemente reaccionaría de la misma manera. Todavía no estoy seguro de por qué incluso lo creo.

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Todo era bastante alucinante. El cerebro humano es capaz de lograr hazañas y logros intelectuales de gran complejidad. Ordena, estructura y filtra el bombardeo constante de estímulos que nos sobreviene cada día. A veces, en ocasiones, un cerebro no puede conciliar la información que se envía con el marco interno que se ha creado para organizar esa información. Cuando esto sucede, el cerebro encuentra formas de compensar.

Una de esas formas es lo que comúnmente se llama ilusión.

El síndrome de Cotard, también llamado delirio de negación o nihilista, está marcado por la extravagante e inquebrantable creencia de que uno está muerto. La forma en que el paciente piensa que murió varía: algunos afirman que un agente externo los mató, a menudo su propia familia. Otros llegan a la conclusión poco a poco, de forma muy macabra, como si estar muerto fuera algo que se pasa por alto fácilmente en el ajetreo de la vida moderna. 

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La condición se llama así por Jules Cotard, un neurólogo francés que lo describió originalmente en 1880. En una conferencia en París de ese año, el hombre comunicó sus hallazgos:

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En todos los pacientes, el delirio hipocondríaco introduce grandes delirios: les faltan el cerebro, el estómago, el corazón, la sangre, el espíritu y / o el cuerpo. Están malditos, los órganos no existen, el cuerpo se reduce a una mera máquina.

Los delirios pueden incluir ideas de persecución religiosas, metafísicas y abstractas. A tales ideas se les pueden incluir los delirios de la inmortalidad. Además de seguir las ideas de la inmortalidad, pueden surgir ideas de expansión corporal en el espacio: son inmensas, su dimensión es gigantesca, pueden tocar las estrellas, pueden sentirse poseídos por poderosos demonios, su cabeza se expande hasta ocupar toda una iglesia. A veces el cuerpo ya no tiene límites, se extiende al infinito y se dispersa en el universo.

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En ese justo instante, el investigador se refirió a la enfermedad como un “delirio de negación”, aunque más tarde le adjuntó su nombre en honor a su trabajo anterior. De hecho, existe evidencia de que la ilusión se pudo haber descrito incluso antes, en el 1700, pero Cotard recibe la mayor parte del reconocimiento basado en su introducción a la ciencia moderna.

El síndrome puede surgir cuando una persona sufre depresión severa, a menudo junto con afecciones neurológicas como epilepsia, lesión en la cabeza, trastornos del sueño o esquizofrenia. También puede ser producto de eventos traumáticos.

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La queja más común del paciente, aparte de la inconveniencia de estar muerto, es que su cuerpo ha dejado de funcionar. Muchos insisten en que sus órganos faltan por completo. Otros hablan de la incapacidad de pensar debido a su cerebro podrido. La mayoría está seguro de que no pueden realizar funciones normales como comer, hablar o defecar. Se convierten en una especie de representación física de su yo mental.

Es raro el ataque a otros (creen estar muertos), y por lo general la violencia está dirigida a ellos mismos, a menudo en un intento de demostrar sus reclamos a familiares o amigos incrédulos.

Los pacientes que sufren este trastorno suelen sentir una gran sensación de apatía. Esto se debe a la alienación total del mundo que ven a su alrededor. Se teoriza que cuando se producen los cambios iniciales que producen el engaño, la forma en que el cerebro del paciente elige interpretar esos cambios es indicativo de la ruta que tomará la enfermedad.

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En algunos casos, el paciente externalizará los cambios y asumirá que algo en el mundo que los rodea es diferente. Estas personas a menudo sufren del llamado síndrome de Capgras, la ilusión de que la familia y los amigos han sido reemplazados por impostores. Otras veces, el paciente internalizará los cambios y asumirá que algo dentro de ellos es la causa.

Las investigaciones muestran que la mayoría de los pacientes de Cotard también sufren de depresión y tienden a quedarse con ella incluso después de que sus delirios se curan. Como las personas que sufren de depresión severa, son propensos a episodios de paranoia y autodesprecio, se cree que este es el desencadenante para que el paciente internalice en lugar de externalizar sus problemas.

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Es común que los pacientes dejen de referirse a sí mismos en primera persona, la evidencia lingüística del descenso continuo de sus mentes al delirio. A medida que se ven a sí mismos más alejados del mundo que los rodea, en realidad comienzan a verlo como si fueran un narrador externo.

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Otra expresión externa de esta profunda sensación de soledad es la incapacidad de sentir. Los pacientes dicen que no pueden experimentar olores agradables ni oír sonidos cotidianos. Algunos afirman que solo pueden ver sombras o contornos de su entorno, otros se quejan de que la comida sabe a cenizas.

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Aunque están convencidos de que son un cadáver andante maldito para la eternidad, al mismo tiempo entienden que el resto del mundo funciona normalmente. Muchos expresan una comprensión de las razones por las cuales nadie los cree. La capacidad de comprender objetivamente la naturaleza de sus afirmaciones muestra una presencia de la mente que es sorprendente teniendo en cuenta la naturaleza extremadamente grave de su enfermedad.

Tanto es así, que uno de los aspectos más fascinantes del síndrome es que los síntomas a menudo se manifiestan de maneras culturalmente específicas. Los que sufren en el mundo occidental pueden explicar sus sentimientos de alienación usando historias que involucran robots u ordenadores. Otros usarán sus creencias religiosas como un marco para explicar los cambios en su psique.

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Los pacientes a menudo hablan de ser maldecidos por Dios. Había una anciana que creía que su familia era malvada por no haberla enterrado adecuadamente después de su muerte. Todas las noches exigía que la dejasen enterrar y todas las mañanas se despertaba molesta de que su familia no cumpliera sus deseos.

Otro ejemplo de lo poderosa que resulta la dolencia se dio con un hombre iraní, quien creía que él y su esposa habían sido convertidos en lobos. Además, estaba convencido de que la orina de sus tres hijas olía a oveja, y lo tomó como una prueba de que, junto con su propia metamorfosis, ahora eran peces gordos. 

No le busquen sentido. Los autores del estudio creen que las ilusiones eran la forma en que el hombre lidiaba con un atractivo sexual para sus hijas. Los lobos son tradicionalmente conocidos como los guardianes de las ovejas, y en la cultura persa son conocidos por su lealtad. Esta dualidad protectora-profanadora se ve como un reflejo de los sentimientos encontrados del hombre sobre su relación con sus hijos.

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Lo que sí parece claro es que el cerebro de estas personas desarrolla una hipótesis para explicar fenómenos perceptuales extraños exactamente de la misma manera que una persona normal desarrolla ideas. Cuando una parte del cerebro deja de funcionar correctamente, rápidamente encuentra formas de explicar el cambio. Con los pacientes de Cotard, la extraña sensación de aislamiento se convierte en la creencia de que el cuerpo ha dejado de funcionar por completo y que ya no están entre los vivos.

Curiosamente, esta enfermedad casi ha desaparecido en el siglo XXI. Una combinación de tratamientos efectivos y detección temprana lo han convertido en una neurosis confinada en gran medida a los anales de la historia médica. La terapia electroconvulsiva ha demostrado ser bastante efectiva, y el tratamiento temprano de la depresión en el mundo moderno ha curado muchos casos antes de que tuvieran tiempo para madurar.

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Pero incluso si nunca se vuelve a ver un caso similar, el síndrome se presenta como un fascinante recordatorio de los caminos que emplea el cerebro para darle sentido al mundo que lo rodea.

Simplemente alucinante.