GIF: Andrew Liszewski vía Nature

Un equipo de cient√≠ficos ha conseguido devolver la movilidad a dos monos paral√≠ticos mediante un dispositivo inal√°mbrico implantado en su cerebro. Pasar√°n a√Īos antes de que se pruebe en humanos, pero es la primera vez que se consigue algo as√≠ y marca un paso importante en esta direcci√≥n.

El sistema, denominado interfaz neuroprot√©sica cerebro-espinal, act√ļa como un bypass entre las se√Īales del cerebro y la columna vertebral para evitar la lesi√≥n medular que impide el movimiento de las extremidades. Ha sido desarrollado por el neurocient√≠fico Gr√©goire Courtine y sus colegas de la Escuela Polit√©cnica Federal de Lausana con ayuda de la Universidad de Burdeos, Motac Neuroscience y el Hospital Universitario de Lausana.

Seg√ļn un estudio publicado en Nature, es la primera vez que se utiliza un dispositivo neuroprot√©sico para restaurar la motricidad en primates. Los cient√≠ficos no han abordado problemas complejos como el equilibrio, la direcci√≥n y la capacidad de evitar obst√°culos, pero son optimistas sobre el futuro de la tecnolog√≠a y creen que podr√° adaptarse a los seres humanos.

Como explica la neurocirujana Jocelyne Bloch en este v√≠deo, los macacos del ensayo eran incapaces de mover su pierna derecha porque una lesi√≥n medular imped√≠a que las se√Īales cerebrales de la corteza motora (la parte del cerebro responsable del movimiento) llegaran a las neuronas que activan los m√ļsculos. Los nervios de la m√©dula espinal no cicatrizan espont√°neamente despu√©s de una lesi√≥n, y los cient√≠ficos no han tenido mucha suerte hasta ahora con f√°rmacos y t√©cnicas regenerativas, pero estos monos fueron capaces de caminar seis d√≠as despu√©s de su lesi√≥n.

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El dispositivo que Courtine y sus colegas implantaron en el cerebro de los macacos interpreta la actividad generada por la corteza motora y transmite esa informaci√≥n a un sistema de electrodos sin cables colocados sobre la superficie de la m√©dula, justo debajo de la lesi√≥n. Un ordenador se encarga de decodificar las se√Īales cerebrales y codificarlas en movimientos de flexi√≥n y extensi√≥n. Por √ļltimo, un est√≠mulo de pocos voltios activa los m√ļsculos espec√≠ficos de la pierna paralizada y hace posible el movimiento.

‚ÄúPor primera vez puedo imaginar a un paciente completamente paralizado mover sus piernas gracias a esta interfaz cerebro-espinal‚ÄĚ, comenta Bloch. Ya se hab√≠an utilizado sistemas similares para mover pr√≥tesis rob√≥ticas, pero es la primera vez que se utiliza para activar m√ļsculos tan complejos. Los investigadores esperan que el dispositivo tambi√©n funcione para lesiones espinales m√°s serias, aunque es probable que para eso haga falta el apoyo de otros est√≠mulos, qu√≠micos y el√©ctricos.

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Cabe destacar que los investigadores seccionaron deliberadamente la médula espinal de los monos (dos macacos rhesus) para provocar su parálisis en la pierna derecha. Los ensayos fueron realizados en China, donde los protocolos a seguir son más relajados y no existe una sensibilidad ante el maltrato animal tan avanzada como en Europa.

La Organizaci√≥n Mundial de la Salud estima que entre 250.000 y 500.000 personas sufren una lesi√≥n de la m√©dula espinal cada a√Īo en el mundo.