Einstein ten√≠a un gran sentido del humor, estoy seguro de que habr√≠a dicho algo divertido sobre la √ļltima idea de la Agencia Espacial Europea. A m√≠ s√≥lo se me ocurre ‚Äúno hay mal que por bien no venga‚ÄĚ. La historia empieza con un lanzamiento fallido, el de dos sat√©lites del sistema GPS europeo, Galileo.

El 22 de agosto de 2014, la ESA lanzó sobre un cohete Soyuz los dos primeros satélites Galileo totalmente operativos, pero algo falló. El cohete no consiguió dejar a los satélites en órbita circular: se quedaron en órbita elíptica sin posibilidad de corregir su trayectoria. Una pérdida millonaria para un proyecto con un presupuesto de 6.300 millones de euros. (Galileo es un sistema de navegación global similar al GPS estadounidense y el GLONASS ruso).

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No obstante, la Agencia Espacial Europea ya les ha encontrado un nuevo prop√≥sito a sus dos sat√©lites. Un equipo de f√≠sicos alemanes y franceses los va a utilizar para probar la teor√≠a de la relatividad general de Einstein. ‚ÄúHasta un contratiempo se puede convertir en algo √ļtil. Es el cl√°sico ¬ęsi la vida te da limones, haz limonada¬Ľ‚ÄĚ dice el f√≠sico Gerald Gwinner, involucrado en el proyecto.

Una de las predicciones de Albert Einstein con su teoría de la relatividad general es que el tic-tac de un reloj va más lento cuando se acerca a objetos muy pesados, porque la gravedad curva el espacio-tiempo. Los dos satélites de la ESA están equipados con relojes atómicos, así que deberían acelerarse cada vez que se alejan de la tierra (por su órbita elíptica) y volver a la normalidad al acercarse.

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Con el ir y venir de los sat√©lites, los cient√≠ficos medir√°n con precisi√≥n c√≥mo afecta la gravedad a los relojes. Las mejores mediciones que tenemos hasta ahora de la dilataci√≥n del tiempo se hicieron en 1976 con un experimento que dur√≥ dos horas. El experimento de los sat√©lites Galileo durar√° un a√Īo, por lo que los f√≠sicos conseguir√°n resultados cuatro veces m√°s precisos. ‚ÄúEs una idea brillante‚ÄĚ concluye Gwinner. [Nature]

Imagen: J. Huart / ESA