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El Telescopio Hubble confirma que hay algo raro sobre cómo se está expandiendo el universo

Ryan F. Mandelbaum
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El detalle de La Gran Nube de Magallanes vista desde el Telescopio Hubble.
Imagen: NASA, ESA, Adam Riess y Palomar Digitized Sky Survey

Nuevos datos del Telescopio Hubble han agudizado uno de los misterios más grandes en la astronomía.

Los astrónomos saben que el universo se está expandiendo y que la expansión se está acelerando. A veces escucharás historias que afirman que el universo se está expandiendo “más rápido de lo que pensamos”. Pero eso no es exactamente lo que está pasando. La tasa de expansión, también conocida como la Constante de Hubble, está en el centro de una importante discrepancia: su valor cambia según la táctica que utilizan los científicos para medirlo. Los nuevos hallazgos del Telescopio Hubble han “elevado la discrepancia a un nivel más allá de la casualidad”, de acuerdo con un informe que se publicará en el Astrophysical Journal.

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Mientras crece el espacio entre las estrellas y las galaxias, los científicos han creado varias tácticas para medir la tasa de expansión. Un método calcula la expansión según la radiación más lejana que pueden ver nuestros experimentos, conocida como la radiación de fondo de microondas. Otros han utilizado información de las supernovas para calcular la tasa. Ambos métodos han dado como resultado un tasa de expansión de aproximadamente 67.7 kilómetros por segundo por megapársec, lo cual significa que por cada 3.26 millones de años luz, el universo se expande a un ritmo de 67.6 kilómetros por segundo más rápido.

Sin embargo, las otras medidas dicen algo diferente. Científicos utilizando el Telescopio Hubble recalcularon la tasa de expansión con la ayuda de un cálculo de alta precisión de la distancia a una galaxia satélite cercana llamada la Gran Nube de Magallanes, junto con nuevas observaciones de 70 variables cefeida, una especie de estrella pulsante. La tasa de pulsación de los cefeida y su luminosidad están lo suficiente relacionados que se puede calcular su distancia. Combinado con otras mejoras, investigadores calcularon que el universo se expande a una tasa de 74 kilómetros por segundo por megapársec.

Básicamente, cuando los científicos miran más lejos, parece ser que el universo se está expandiendo a un ritmo más lento que cuando miran al universo local.

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Las nuevas medidas hacen que la discrepancia sea lo suficiente significativa que es poco probable que se debe a fluctuaciones estadísticas aleatorias en los datos. Además, otras pruebas parecen mostrar que la discrepancia no está causada por errores en los cálculos. Esto significa que los experimentos podrían estar midiendo una característica del universo que no está explicada por la teoría dominante de cosmología.

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Es difícil decir lo que está pasando, pero el próximo paso está claro.

“Se necesita llevar a cabo un seguimiento sobre la precisión de cómo se calcula [la Constante de Hubble]… para poder iniciar una transición del descubrimiento de una diferencia a un diagnosis de su fuente”, escriben los autores del estudio.

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Científicos ya están buscando nuevas formas para calcular la Constante de Hubble. La más destacable es la que utiliza estrellas de neutrones en colisión y las ondas gravitacionales que producen en el espacio. Si calculan la distancia a la colisión utilizando las ondas gravitacionales y la velocidad a la que se están retrocediendo las estrellas utilizando la luz de la colisión, físicos tendrán otra forma para calcular el valor de la Constante de Hubble.

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Por lo tanto, no es que el universo se esté expandiendo más rápido o más despacio de lo que pensábamos. En cambio, la discrepancia está en que estas medidas podrían finalmente revelar un aspecto totalmente nuevo del universo que los científicos todavía no conocen.

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