Si pensamos en el tronco cortado de un √°rbol, inmediatamente imaginamos la cl√°sica estructura de anillos conc√©ntricos. Sin embargo, no siempre fue as√≠. El hallazgo de un tronco f√≥sil en perfecto estado de conservaci√≥n revela una estructura muy extra√Īa que cambia todo lo que cre√≠amos saber sobre √°rboles.

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El f√≥sil tiene 374 millones de a√Īos y aha aparecido en China. Generalmente, los √°rboles no se conservan bien en el registro f√≥sil y, en caso de que lleguen a fosilizarse, lo hacen con mucha materia mineral como arena que dificulta reconocer la estructura original. El f√≥sil hallado en el noroeste de China es una excepci√≥n, y ha permitido estudiar por primera vez una secci√≥n del tronco que tiene fascinados a los bi√≥logos.

La diferencia est√° en el xilema, que es el tejido lignificado que forma los conductos por los que ascienden el agua y los nutrientes en las plantas vasculares. En los √°rboles actuales, el xilema es un solo cinlindro. A medida que el √°rbol crece, va creando nuevos anillos de tejido que, de hecho, sirven para medir su edad. En otras plantas le√Īosas como las palmeras, el xilema forma una red de fibras envueltas en tejido blando.

El xilema del √°rbol encontrado en China, de la familia cladoxlopsids, no se ajusta a ninguno de estos dos modelos. Su seccion est√° compuesta por multitud de xilemas independientes que crecen y se ajustan a medida que lo hace la planta. Cada uno de estos xilemas es como un peque√Īo √°rbol y, de hecho, los conductos tienden a separarse para acomodar otros nuevos, no a fundirse en un tronco general. De hecho, el anillo interior del tronco parece estar vac√≠o.

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Los cient√≠ficos de la Universidad de Cardiff que han analizado el f√≥sil no saben con exactitud qu√© ventajas pod√≠a tener esta peculiar configuraci√≥n. La hip√≥tesis que barajan es que serv√≠a para capar m√°s nutrientes y que incluso pod√≠a servir para captar m√°s mon√≥xido de carbono a la planta, pero a√ļn es preciso estudiar m√°s ejemplares para llegar a una conclusi√≥n. [Universidad de Cardiff v√≠a Atlas Obscura]