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En esta imagen se muestra el devastador efecto que el consumo de la cocaína tiene sobre el cerebro

Imagen: A) Resonancia magnética de la cabeza el día del ingreso B) después de 5 días C) Dos semanas después D) 1 mes después E) 3 meses después F) 10 meses después (BMJ Case Reports)

La terrible imagen que vemos en portada forma parte de un caso publicado en BMJ Case Reports. Un hombre de 45 años se presentó en la sala de emergencias de Malta con confusión y comportamiento inusual, y aunque no había consumido recientemente, su adicción a la cocaína lo estaba devorando por dentro.

Al parecer, cuando el paciente llegó al centro no era capaz de cooperar con los doctores. Según explica la doctora Ylenia Abdilla, la mujer que lo trató en el Hospital Mater Dei en la ciudad maltesa de Msida:

No podía realizar tareas simples y no seguía órdenes. Movía las cuatro extremidades en un movimiento extraño.

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Horas después su comportamiento empeoró. El paciente se volvió poco comunicativo y, finalmente, entró en un estado catatónico. Los análisis de sangre y el resto de exámenes mostraban resultados relativamente normales, sin embargo, las imágenes de resonancia magnética de su cerebro revelaron que partes de su sustancia blanca parecían haber sido “devoradas”.

Cuando hablamos de sustancia blanca nos referimos a una parte del sistema nervioso central compuesta de fibras nerviosas mienilizadas. Estas fibras contienen sobre todo axones, a su vez la parte de la neurona encargada de la transmisión de información a otra célula nerviosa. De ahí su importancia.

Tras varias exploraciones, los doctores llegaron al diagnóstico de leucoencefalopatía, el daño progresivo o la inflamación de la sustancia blanca del cerebro. Se sabe que una condición similarmente rara, conocida como leucoencefalopatía multifocal progresiva, es causada por una infección. Ocurre que el paciente no mostró signos de tal infección, ya sea viral o bacteriana.

Sin embargo, las exploraciones sí encontraron cantidades significativas de cocaína en su orina. No había consumido nada durante dos o tres días, pero era un consumidor habitual. Los médicos concluyeron que su condición era el resultado del abuso de la cocaína.

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Y aunque los casos de cocaína que causan leucoencefalopatía tóxica son increíblemente raros, se ha documentado varias veces en la literatura médica. Algunos estudios han sugerido que el uso excesivo de drogas como la cocaína pueden provocar la “división y desintegración” de la capa aislante que se forma alrededor de los nervios, así como la inflamación de los axones del cerebro.

El estudio del caso señala que la leucoencefalopatía inducida por cocaína es a menudo fatal. Afortunadamente para el paciente, se recuperó en un año y obtuvo resultados más o menos normales en las pruebas neurológicas, aunque las imágenes por resonancia magnética revelaron los cambios permanentes en el cerebro por la pérdida de la sustancia blanca. [IFLScience]

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Miguel Jorge

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