A la izquierda, Marte hoy. A la derecha, cómo se vería Marte con la presencia de océanos. Imagen: Luo - Universidad de Illinois.

Puede que nuestro vecino rojo hoy en día sea rocoso y desolado, pero muchos creen que alguna vez fue un mundo cubierto por océanos. Esta teoría tiene más fuerza que nunca desde que se encontrara evidencia en el 2015 de que el agua fluyó por el planeta. Incluso ahora hay quienes imaginan que Marte fue habitable en el pasado.

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Un equipo de investigadores estadounidenses ha conseguido calcular una respuesta a la siguiente pregunta: si hubo agua en Marte, ¬Ņqu√© tanta hab√≠a? ¬ŅOc√©anos? ¬ŅLagos? ¬ŅCharcos?

En su estudio estiman que hab√≠a unos 686 billardos de metros cuadrados (es decir, un n√ļmero 1 seguido de quince ceros) de agua. Se trata del doble del agua que hay en el oc√©ano Atl√°ntico, y la mitad del volumen de todos los oc√©anos de la Tierra.

Imagen: NASA/JPL.

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Marte est√° cubierta de valles y colinas con marcas que indican que en alg√ļn momento del pasado all√≠ hubo agua. Los investigadores dise√Īaron un modelo en el que analizaban la profundidad de cada valle bas√°ndose en su color, y calculaban cu√°nta agua habr√≠a hecho falta para crear esas marcas. A su vez, estimaron qu√© tan grande hubiese tenido que ser un oc√©ano, y qu√© tipo de condiciones clim√°ticas har√≠an falta para crear un ciclo del agua capaz de formar r√≠os que desembocaran en los oc√©anos. Una vez consiguieron los resultados, publicaron su estudio en la revista cient√≠fica Nature Communications.

Los investigadores confiesan que no hay forma de saber a ciencia cierta si sus estimaciones son correctas, ni nunca la habrá. Pero afirman que sus cálculos coinciden y parecen confirmar los resultados a los que habían llegado otros estudios, los cuales utilizaban métodos diferentes para calcular el volumen.

Imagen: Luo et al, Nature Comms (2017).

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Tanya Harrison, otra investigadora, se mostr√≥ esc√©ptica ante los resultados dl estudio, al igual que otros que tambi√©n han intentado conseguir modelar los oc√©anos de Marte. ‚ÄúMi mayor problema con la mayor√≠a de estos estudios sobre oc√©anos en Marte es que nunca hemos visto evidencia suficiente para confirmar la presencia de un oc√©ano en el pasado‚ÄĚ, dijo Harrison a Gizmodo a trav√©s de un mensaje directo de Twitter en el que nos envi√≥ la foto de un correo electr√≥nico. B√°sicamente, aunque es cierto que los valles de Marte lucen como si fueron moldeados por agua, im√°genes capturadas por la nave Mars Global Surveyor de una regi√≥n del norte del planeta (en la que se supone estuvo el oc√©ano) no muestran evidencia de que estas planicies se encontraron alguna vez bajo un oc√©ano enorme.

Harrison se√Īal√≥ que en uno de sus informes los investigadores s√≠ presentan evidencias de que hab√≠a agua en esta regi√≥n al norte de Marte, pero no en el mismo volumen del que hablan en su estudio.

Entonces, ¬Ņqu√© tanta agua hab√≠a en Marte? Quien sabe, la realidad es que actualmente est√° seca. Los vientos solares acabaron con la atm√≥sfera de Marte y pronto lo despojar√°n de toda su agua. Quiz√°s alg√ļn d√≠a encontraremos f√≥siles en ese planeta, o quiz√°s no.

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