Imagen: Burmanopetalum inexpectatum (Leif Moritz)

Hace casi 100 millones de a√Īos, en un √°rea que hoy conocemos como Myanmar, una criatura peque√Īa y larga se encontr√≥ atrapada en un espacio pegajoso de resina de √°rbol. Esa criatura muri√≥ all√≠ mientras su cuerpo se enroscaba y se conservaba en √°mbar. Su reciente hallazgo cambia lo que entend√≠amos sobre cu√°ndo y c√≥mo evolucionaron los milpi√©s.

El hallazgo aparece publicado esta semana en un estudio de la revista ZooKeys. La morfología que presenta esta criatura que convivió con los dinosaurios es tan inusual que requirió la creación de un suborden completamente nuevo en la clasificación actual del árbol del milpiés, cuenta Pavel Stoev, investigador del Museo Nacional de Historia Natural de Bulgaria y autor principal del estudio.

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Para empezar, los investigadores nombraron a la nueva especie Burmanopetalum inexpectatum. Para verificar que la criatura realmente marc√≥ una nueva especie, el equipo de Stoev utiliz√≥ la microscop√≠a de rayos X 3D para construir un modelo virtual del diminuto esp√©cimen, incluido su esqueleto, anatom√≠a interna y unas patas extraordinariamente bien conservadas. De hecho, la preservaci√≥n casi perfecta del milpi√©s les permiti√≥ observar los rasgos morfol√≥gicos m√°s peque√Īos que raramente aparecen en los f√≥siles. Seg√ļn Stoev:

Fue una gran sorpresa para nosotros que este animal no se pueda ubicar en la clasificación actual de milpiés. Es el primer milpiés fósil del orden Callipodida.

Seg√ļn el estudio, el milpi√©s mide solo 8,2 mil√≠metros de longitud, lo que lo convierte en ‚Äúun caso extremo de miniaturizaci√≥n‚ÄĚ para su orden. El milpi√©s est√° tan intacto que sus √≥rganos reproductivos son reconocibles, lo que hace posible identificarlo como una hembra adulta. Para Stoev:

Tuvimos tanta suerte de encontrar este esp√©cimen tan bien conservado en √°mbar. Las nuevas tecnolog√≠as de obtenci√≥n de im√°genes permitieron al equipo reconstruir todo el animal y observar los rasgos morfol√≥gicos m√°s peque√Īos que rara vez se conservan en los f√≥siles.

Los investigadores explican que una de las caracter√≠sticas morfol√≥gicas √ļnicas que distinguen a este milpi√©s del resto incluye un ojo compuesto por cinco ommatidia (las unidades √≥pticas que forman un ojo compuesto). En comparaci√≥n, el resto de milpi√©s cuentan con solo dos o tres ommatidia. Otra distinci√≥n es el hipoprocto inusualmente liso y sin manchas del artr√≥podo (el punto ubicado entre la abertura anal y los genitales).

As√≠ que, aunque los milpi√©s pueden no ser las criaturas m√°s llamativas del registro f√≥sil del planeta, s√≠ fueron de los primeros animales en colonizar ambientes terrestres hace millones de a√Īos, y evidentemente jugaron un papel pionero en el surgimiento de la vida en la tierra. Este milpi√©s conservado perfectamente en √°mbar es historia de nuestro planeta. [ZooKeys v√≠a Motherboard]