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Encuentran una ruta más corta y barata para llegar a Marte

Lograr que una nave aterrice en Marte es toda una odisea. El método actual requiere de mucho combustible, aceleración y una técnica precisa. Y aún combinando todo esto, existe la posibilidad de no lograrlo. Sin embargo, investigadores de la NASA han ideado una manera más fácil, rápida y, sobre todo, barata de hacerlo.

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La maniobra para llegar a Marte que se usa actualmente se conoce como órbita de transferencia de Hohmann. En esencia, se trata de utilizar la fuerza bruta primero para acelerar contra Marte, y luego para frenar. La nave debe ampliar su órbita para llegar a cruzarse con la del planeta deseado. Esto se hace en dos pasos. En el primero se gana impulso para posicionarse en una órbita fuera de la Tierra pero cercana a la de Marte, después se necesita de otro impulso contrario para frenar el anterior y así llegar a la órbita del planeta rojo. En el vídeo abajo podemos ver una simulación:

El problema de este proceso es que requiere de mucho combustible para alimentar los impulsores. Además, para que el lanzamiento sea óptimo, las órbitas de ambos planetas deben coincidir en un punto concreto alrededor del sol. Esta alineación entre Marte y la Tierra solo tiene lugar cada 26 meses, así que solo es posible viajar al planeta marciano con una cadencia de aproximadamente dos años.

Captura balística

La nueva maniobra que han propuesto investigadores de las Universidades de Princeton, en Estados Unidos y el Politécnico de Milán, en Italia, consiste en lanzar la nave a un punto en la órbita de Marte en el que se adelante al planeta. La clave es que el lanzamiento debe de realizarse a una velocidad mucho más baja. Eventualmente, Marte volverá a pasar por su órbita y alcanzará la nave que se haya lanzado, atrayéndola mediante su propia gravedad..

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Este método, llamado captura balística, reduciría los costos de la misión, ya que solo se necesitaría del primer impulso en lugar de dos. Se estima que para una nave como la Orion, el ahorro de combustible podría ser del 25%. Además, no requiere esperar al punto exacto en el que los planetas coinciden para llevarse a cabo, y no es tan arriesgada, porque no requiere de una corta ventana de tiempo para frenar la nave y ajustarla a la velocidad de Marte.

No es la primera vez que se piensa en esta maniobra para llegar a otros planetas. La NASA hizo pruebas del mismo tipo para llegar a la luna y la Agencia Espacial Japonesa también ha experimentado con la misma técnica, pero su aplicación a Marte se desestimó porque la velocidad del planeta es mucho mayor que la de la Luna.

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El uso de la captura de balística para llegar a Marte tiene sus ventajas y sus inconvenientes. Entre los últimos está que lograr el cometido tomaría más meses que con el método actual. Además, las órbitas a las que quedarían las naves con esta nueva técnica serían mucho más altas que con la transferencia Hohmann. En el lado positivo, sería posible visitar el planeta rojo más seguido sin esperar alineaciones para llevar, por ejemplo, suministros. La técnica de captura balística es también ideal para poner satélites de comunicaciones en órbita sobre el planeta rojo.

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La nueva técnica es, en definitiva, perfecta para futuras misiones tripuladas. Los avances en la investigación aún están a nivel teórico y no se comenzarán a hacer pruebas de su efectividad hasta 2020. [vía Scientific American]

Imagen: NASA/JPL-Caltech/MSSS

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