Imagen: NASA-JPL

Cassini se prepara hoy para una segunda inmersi√≥n entre Saturno y su anillo m√°s interno mientras los astr√≥nomos siguen analizando los datos del primer cruce. Una de las cosas que ha sorprendido a los cient√≠ficos es el ‚Äúsonido‚ÄĚ que capt√≥ la nave durante el vuelo: es mucho m√°s tranquilo de lo que se esperaba.

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Por supuesto, no es que Cassini pueda oír nada en el espacio, sino que la NASA recoge los datos de su instrumento de ondas de radio y plasma y los convierte en sonido para poder escuchar el rumor de las partículas de los anillos de Saturno cuando chocan con la antena y se vaporizan en gas excitado eléctricamente.

Al parecer, la regi√≥n hasta ahora inexplorada entre el planeta gaseoso y sus anillos est√° pr√°cticamente desprovista de esas part√≠culas de polvo. Es ‚Äúun gran vac√≠o‚ÄĚ, en palabras de Earl Maize, que dirige la misi√≥n para la NASA.

Esto fue lo que detectó el orbitador Cassini durante su histórico vuelo del pasado 26 de abril. Apenas se escuchan impactos.

En cambio, esto fue lo que detectó el 18 de diciembre cuando orbitaba justo por fuera de los anillos. Se escuchan cientos de impactos por segundo.

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Los astr√≥nomos van a tener que replantearse lo que sab√≠an sobre los anillos de Saturno, pero una de las implicaciones a corto plazo del descubrimiento es clara. Como medida de protecci√≥n, Cassini hab√≠a realizado el primer cruce con su antena en forma de plato orientada en la direcci√≥n de las part√≠culas del anillo para evitar da√Īos, perdiendo el contacto con la Tierra. La nave no tendr√° que seguir usando su antena a modo de escudo.

[NASA]