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Esta es la primera foto en la historia de un panda gigante albino

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El primer avistamiento conocido de un panda gigante albino. Se estima tiene entre uno y dos años de edad.
Imagen: Wolong National Nature Reserve.

Los científicos de la Reserva natural nacional Wolong, en el suroeste de China han tomado una fotografía borrosa pero sin precedentes del primer panda gigante albino conocido en el mundo, utilizando una cámara activada por movimiento.

El panda gigante completamente blanco (Ailuropoda melanoleuca) fue fotografiado en abril mientras vagaba por un bosque de bambú a una altitud de 2.000 metros, según un comunicado de prensa publicado por las autoridades de conservación local. El parque en el que se observó el panda, la Reserva natural nacional Wolong, está ubicado en la provincia de Sichuan, suroeste de China.

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Un experto de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) y la Facultad de Ciencias de la Vida de la Universidad de Pekín confirmó que el animal es un individuo albino. La fotografía muestra un panda gigante con pelaje y garras blancas, además de ojos de color rojo cercano al rosado, típicas características del albinismo. A juzgar por la foto, el panda tiene entre uno y dos años de edad, pero su sexo no pudo ser determinado.

El albinismo es una condición genética que interrumpe la producción normal del pigmento de melanina. Aparte de la sensibilidad a la luz solar, el albinismo no afecta directamente la estructura corporal o la salud fisiológica. Y, de hecho, este individuo de panda en particular parece ser robusto y saludable. Sin embargo, el espécimen también podría estar en desventaja, debido a su apariencia brillante y sobresaliente.

No obstante, aunque este panda albino puede ser más visible para los depredadores, su apariencia en realidad lo podría hacer aún más vulnerable a los humanos, debido al interés que presentan en estos animales raros. Por ejemplo, en 2017 un grupo de conservación tuvo que rescatar a un orangután albino de aldeanos curiosos en la parte de la isla de Borneo que pertenece a Indonesia. El impresionante animal albino fue rehabilitado y liberado en su hábitat natural al año siguiente. Crucemos los dedos de que algo similar no le suceda a este panda.

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Debido a que el albinismo es una condición hereditaria (proviene de un gen recesivo), existe “un gen mutante ‘blanqueador’ en la población de pandas gigantes en Wolong”, como se menciona en el comunicado de prensa de Sichuan. Según los conservacionistas de Wolong, si este panda madurara y se apareara con otro albino con el mismo gen mutado, podría resultar en otro panda gigante albino, o al menos en la propagación del gen albino. Los conservacionistas planean intensificar su monitoreo del área para aprender más sobre esta posibilidad y estudiar otros animales en la región.

Esta foto imprevista es resultado de un proyecto más grande para estudiar la ecología de la región. Los conservacionistas chinos actualmente monitorean siete grandes parcelas, cada una de aproximadamente 20 kilómetros cuadrados, usando una serie de cámaras activadas por movimiento. Los pandas gigantes son muy difíciles de estudiar, ya que son criaturas solitarias que viven en áreas montañosas remotas.

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Los pandas gigantes se encuentran actualmente clasificados como vulnerables, y existen menos de 1.000 pandas gigantes maduros en libertad, según la Lista roja de la UICN.


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