Imagen: Pixabay

El planeta ha padecido cinco grandes extinciones masivas a lo largo de su historia. Cinco sucesos donde han desaparecido, sin descendencia, m√°s de la mitad de las especies existentes. Si la siguiente f√≥rmula matem√°tica est√° en lo cierto, en menos de 100 a√Īos llegar√° el sexto evento.

La primera de todas las grandes extinciones tuvo lugar hace m√°s de 400 millones de a√Īos, la conocida como extinci√≥n del Ordov√≠cico-Sil√ļrico, donde se extinguieron el 85% de las especies. Desde entonces, al primer evento le sucedieron el Dev√≥nico-Carbon√≠fero, el P√©rmico-Tri√°sico, el Tri√°sico-Jur√°sico y el Cret√°cico-Terciario, siendo este √ļltimo hace 65 millones de a√Īos. ¬ŅSer√° posible que estemos tan cerca de un nuevo suceso devastador para las especies?

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Para los investigadores, la comprensi√≥n de todas estas muertes en masa ha permitido mejorar la visi√≥n de lo que acontece en la actualidad. Siendo as√≠, los cient√≠ficos hablan de la desaparici√≥n de los animales a un ritmo alarmante, en gran medida impulsados por los cambios clim√°ticos causados ‚Äč‚Äčpor el hombre.

Intensidad aparente en la extinción de géneros marinos (no especies). Wikimedia Commons

Seg√ļn el art√≠culo publicado en Science Advance, cuyo autor principal es el geof√≠sico Daniel Rothman, del MIT, todas las extinciones antiguas ocurrieron en un momento en que la Tierra tambi√©n se encontraba ante una interrupci√≥n en el ciclo del carbono, el proceso natural que conecta la respiraci√≥n celular (que libera di√≥xido de carbono o CO2) y la fotos√≠ntesis (las plantas consumen ese CO2 para crecer).

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Por esta raz√≥n, los per√≠odos de extinci√≥n masiva del pasado podr√≠an desencadenarse cuando la humanidad agregue cierta cantidad de carbono a los oc√©anos, el hogar de la mayor√≠a de todas las plantas y animales en nuestro planeta. ¬ŅCu√°nto? Seg√ļn las proyecciones de la f√≥rmula matem√°tica utilizada, cuando seamos ‚Äúcapaces‚ÄĚ de colocar otros 310 gigatoneladas de carbono en el oc√©ano, y las predicciones marcan la fecha como el 2100. A partir de entonces, ‚Äúentramos en terreno desconocido‚ÄĚ, indica Rothman.

Se da tambi√©n una circunstancia diferente a los per√≠odos anteriores. Mientras que las extinciones del pasado ocurrieron en el transcurso de miles o millones de a√Īos, en el per√≠odo de cambio actual todo es mucho m√°s r√°pido. Seg√ļn el estudio, una vez que nuestro planeta alcance el umbral que dictaron las matem√°ticas, los cambios se amplificar√°n.

Para algunos biólogos estamos en la sexta gran extinción, para otros la biodiversidad se ha disparado, pese a todo. Wikimedia Commons

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Rothman sostiene que la extinci√≥n masiva ocurre seg√ļn la magnitud del cambio del ciclo del carbono, esto es lo que determina la probabilidad de una extinci√≥n de este tipo. El estudio deriv√≥ una f√≥rmula matem√°tica que relacionaba esta tasa cr√≠tica y la magnitud con la escala de tiempo sobre la cual ocurre.

Luego examin√≥ 31 interrupciones del ciclo del carbono que se han dado en los √ļltimos 542 millones de a√Īos, y calcul√≥ la masa de carbono a√Īadida a los oc√©anos en cada uno. Finalmente encontraron un umbral com√ļn en cuatro de las cinco extinciones anteriores. Ese umbral, si las predicciones son correctas, se cruzara dentro de 83 a√Īos.

¬ŅSignifica esto que en el 2100 las especies comenzar√°n a caer y morir como en un apocalipsis? Para nada. Como explica Rothman y al igual que en las extinciones masivas del pasado, ‚Äúse trata del inicio de un suceso que podr√≠a tomar 10 mil a√Īos hasta considerarse un desastre total‚ÄĚ. [IPCC v√≠a Motherboard]